Aplicativo Citizen dispara alarme e acusa inocente de incêndio criminoso

Rachel Lerman e Heather Kelly do Washington Post

O aplicativo popular, Citizen, que rastreia crimes em cidades, ofereceu uma recompensa de US$ 30 mil neste fim de semana por informações sobre um homem, suspeito de incêndio florestal criminoso em Los Angeles.

A polícia de Los Angeles deteve e interrogou brevemente o homem, mas o libertou e mais tarde acusou outro suspeito. O Citizen retirou o post e se desculpou pela acusação — mas somente depois de divulgar sua foto para 861.000 telespectadores.

O Citizen quer ser o aplicativo que mantém os moradores da cidade seguros, alertando-os sobre crimes perigosos ou incidentes perto deles. Ele envia alertas de incêndio, acidentes de carro, roubos e covid-19 para seus mais de 7 milhões de usuários em 30 cidades, incluindo Nova York, Los Angeles, Atlanta e Houston. Para cada incidente, ele mostra as atualizações que a empresa obtém do 911 e de outras fontes, bem como vídeos ao vivo e comentários dos usuários nas cenas dos incidentes.

Mas suas últimas tentativas de expandir com transmissões ao vivo, recompensas por informações e segurança privada sob demanda estão levantando preocupações. A empresa lançou OnAir, suas próprias transmissões ao vivo sobre eventos de notícias de última hora com apresentadores pagos, no mês passado. Em um comunicado divulgado no sábado passado sobre o incêndio ocorrido perto do bairro de Pacific Palisades em Los Angeles, um anfitrião identificou e mostrou a foto de um suspeito, que o Citizen não confirmou oficialmente com as autoridades de Los Angeles. A transmissão foi relatada pela primeira vez pela repórter Cerise Castle, de Los Angeles, que a tweetou ao vivo.

A porta-voz do Citizen, Jennifer Burner Barden, reconheceu o erro, dizendo que as transmissões da empresa são "projetadas para serem usadas em circunstâncias limitadas quando um evento coloca um grande número de pessoas em perigo iminente, e é construído em protocolos de validação estritos para limitar a disseminação de informações incorretas e garantir a segurança."

OnAir já foi usado com sucesso 15 vezes antes, disse a empresa. Desta vez, no entanto, os funcionários do Citizen agiram com base em uma denúncia de dois policiais sem confirmá-la oficialmente, disse ela.
“Lamentamos profundamente nosso erro e estamos trabalhando para melhorar nossos processos internos para evitar que isso aconteça novamente”, disse ela em um comunicado.

Fundado em 2016 pela empresa Spon como “Vigilante”, o aplicativo permitia que as pessoas relatassem crimes e incentivava “todos a fazerem sua parte”. Ele foi rapidamente retirado da App Store da Apple por questões de segurança. Mais tarde, foi rebatizado e relançado na App Store como Citizen e se concentrou mais em compartilhar relatórios de crimes e incêndios de fontes oficiais e ligações para o 911 sem envolver os usuários.

A empresa passou os últimos quatro anos tentando se distanciar de seu início polêmico. Em 2020, ela relançou o recurso que permite que os próprios usuários denunciem crimes, iniciando um denúncia de vídeo ao vivo dentro do aplicativo que pode ser visto por qualquer pessoa.

A recente transmissão do incêndio aumentou o a preocupação do público. Durante a transmissão de sábado, um apresentador do Citizen disse:

“Nós sabemos que o cara está lá fora. Precisamos de nossos usuários para chegar lá e trazê-lo à justiça”, de acordo com Castle.

O Citizen não coordenou com o Corpo de Bombeiros de Los Angeles, disse o porta-voz do LAFD, Brian Humphrey. Ele confirmou que a polícia posteriormente prendeu e acusou outra pessoa que supostamente estava ligada ao incêndio em Pacific Palisades.

O Citizen ofereceu a recompensa em dinheiro “a qualquer pessoa que fornecesse informações que levassem à prisão do suspeito de incêndio criminoso”, segundo o jornal The Guardian, que relatou a falsa acusação no início desta semana.

O aplicativo tem outro recurso do mundo real em andamento, que envolve segurança privada sob demanda, e que está sendo testado internamente com funcionários que usam um único carro em Los Angeles, confirmou a empresa. O serviço, relatado anteriormente pelo Vice News , é projetado para permitir que as pessoas solicitem ajuda imediata de seguranças particulares se precisarem, por exemplo, de uma escolta para ir para casa.

O portal The Verge relatou na sexta-feira que o CEO do Citizen, Andrew Frame, encorajou a recompensa do incêndio florestal e ofereceu seu próprio dinheiro para financiá-la. Frame quer continuar a oferecer recompensas e integrá-las ao aplicativo, relatou The Verge.

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