Executivos do Google veem risco na liderança de Sundar Pichai

Apesar dos lucros recordes, vários executivos do Google estão preocupados com o tamanho da empresa, bem como quanto à liderança do CEO, Sundar Pichai.

De Daisuke Wakabayashi de The New York Times

OAKLAND, Califórnia — As sementes da queda de uma empresa, costuma-se dizer no mundo dos negócios, são plantadas quando tudo está indo muito bem.

É difícil argumentar que as coisas não estão indo muito bem para o Google. A receita e os lucros atingem novos recordes a cada três meses. A empresa controladora do Google, a Alphabet, vale US$ 1,6 trilhão. O Google se enraizou cada vez mais profundamente na vida dos americanos comuns.

Mas uma classe inquieta de executivos do Google teme que a empresa esteja apresentando fraturas e ameaças em seu futuro. Eles dizem que a força de trabalho do Google está cada vez mais aberta. E os problemas de pessoal chegam ao conhecimento do grande público.

Liderança decisiva e grandes ideias deram lugar à aversão ao risco e ao incrementalismo, ou seja, ao crescimento como meta única. E alguns desses executivos estão saindo e deixando todos saberem exatamente a razão verdadeira.

Quando a empresa adquiriu o serviço de mapeamento Waze, escreveu ele em um blog duas semanas depois de deixar a empresa em fevereiro: Noam Bardin, que ingressou no Google em 2013, desabafa: “Eu ainda continuo a ser questionado por que eu fui embora. Não seria melhor perguntar por que fiquei tanto tempo?”

“Os desafios da inovação só vão piorar, à medida que a tolerância ao risco diminuir”.

Muitos dos problemas do Google, disseram executivos atuais e recentemente falecidos, derivam do estilo de liderança de Sundar Pichai, o afável e discreto presidente-executivo da empresa.

Quinze atuais e ex-executivos do Google, que falaram sob condição de anonimato por medo de irritar o Google e Pichai, disseram ao The New York Times que o Google estava sofrendo com muitas das armadilhas de uma grande empresa em desenvolvimento — uma burocracia paralisante, um preconceito em direção à inação e uma fixação na percepção pública.

Os executivos, alguns dos quais interagiam regularmente com Pichai, disseram que o Google não agiu rapidamente nas principais mudanças de negócios e pessoal porque ele ruminou as decisões e atrasou a ação. Eles disseram que o Google continuou a ser abalado por lutas culturais no local de trabalho e que as tentativas de Pichai de baixar a temperatura tiveram o efeito oposto — permitindo que os problemas piorassem, evitando posições difíceis e às vezes impopulares.

Um porta-voz do Google disse que pesquisas internas sobre a liderança de Pichai foram positivas. A empresa se recusou a autorizar Pichai, 49, para comentar, mas conseguiu entrevistas com nove executivos atuais e ex-executivos para oferecer uma perspectiva diferente sobre sua liderança.

“Eu ficaria mais feliz se ele tomasse decisões mais rápido? Sim”, disse Caesar Sengupta, ex-vice-presidente que trabalhou próximo de Pichai durante 15 anos no Google. Ele saiu em março. “Mas estou feliz por ele acertar quase todas as suas decisões? Sim."

O Google está enfrentando um momento perigoso. Ele está lutando contra os desafios regulatórios em casa e no exterior. Políticos de esquerda e direita estão unidos em sua desconfiança na empresa, tornando Pichai uma presença constante nas audiências do Congresso. Mesmo seus críticos dizem que até agora ele conseguiu navegar nessas audiências sem irritar os legisladores ou fornecer mais munição para os inimigos de sua empresa.

Os executivos do Google que reclamam da liderança de Pichai reconhecem isso e dizem que ele é um líder atencioso. Eles dizem que o Google é mais disciplinado e organizado hoje em dia — uma empresa maior e mais gerida profissionalmente do que a que Pichai herdou há seis anos.

Durante seu tempo à frente do Google, ele dobrou sua força de trabalho para cerca de 140.000 pessoas, e o valor da Alphabet triplicou. Não é incomum que uma empresa que cresceu tanto pareça lenta ou relutante em arriscar o que a tornou tão rica. Pichai tomou algumas medidas para se opor a isso. Em 2019, por exemplo, ele reorganizou o Google e criou novos órgãos de tomada de decisão para que menos decisões precisassem de sua aprovação.

Mesmo assim, o Google, fundado em 1998, é perseguido pela percepção de que seus melhores dias ficaram para trás. No Vale do Silício, onde recrutar e reter talentos servem como referendo sobre as perspectivas de uma empresa, executivos de outras empresas de tecnologia disseram que nunca foi tão fácil persuadir um executivo do Google a abrir mão de um salário estável de sete dígitos por uma oportunidade em outro lugar.

Pichai, que foi consultor da McKinsey, ingressou no Google em 2004 e rapidamente demonstrou um talento especial para navegar em uma empresa repleta de grandes egos e cotovelos afiados.

Em 2015, quando o Google passou a fazer parte da Alphabet, Pichai assumiu o cargo de presidente-executivo do Google. Ele foi promovido novamente para supervisionar a empresa controladora também quando Larry Page, um cofundador do Google, deixou o cargo de chefe da Alphabet quatro anos depois.

Em 2018, mais de uma dúzia de vice-presidentes do Google tentaram avisar Pichai em um e-mail que a empresa estava passando por dificuldades de crescimento significativas. Eles disseram que havia problemas para coordenar as decisões técnicas e que o feedback dos vice-presidentes muitas vezes era desconsiderado.

Os executivos — muitos dos quais passaram mais de uma década na empresa — escreveram que o Google demorava muito com grandes decisões, tornando difícil fazer qualquer coisa, segundo disseram 5 pessoas que tiveram conhecimento do e-mail. Embora não critiquem diretamente Pichai, disseram eles, a mensagem era clara: o Google precisava de uma liderança mais decisiva no topo.

Desde então, vários dos executivos que assinaram o e-mail pediram demissão para aceitar empregos em outro lugar. Pelo menos 36 vice-presidentes do Google deixaram a empresa desde o ano passado, de acordo com perfis do LinkedIn.

É uma fuga significativa de cérebros de vice-presidentes, que totalizam cerca de 400 gerentes e atuam como a espinha dorsal da liderança em toda a empresa. O Google disse que está confortável com as taxas de desgaste de seus vice-presidentes, que têm se mantido estáveis nos últimos cinco anos.

Uma crítica comum entre atuais e ex-executivos é que as lentas deliberações de Pichai muitas vezes parecem uma forma de jogar pelo seguro e chegar a um "não".
Os executivos do Google propuseram a ideia de adquirir a Shopify como uma forma de desafiar a Amazon no comércio online há alguns anos. Pichai rejeitou a ideia porque achava que o Shopify era muito caro, disseram duas pessoas familiarizadas com as discussões.

Mas essas pessoas disseram que nunca pensaram que Pichai tivesse estômago para um negócio e que o preço era uma justificativa conveniente e, em última análise, equivocada. O preço das ações do Shopify aumentou quase dez vezes nos últimos anos. Jason Post, porta-voz do Google, disse: “Nunca houve uma discussão séria sobre essa aquisição”.

Um ex-executivo disse que a aversão ao risco da empresa foi incorporada por um estado de pesquisa e desenvolvimento perpétuo conhecido internamente como "modo de despensa". As equipes irão guardar os produtos caso um rival crie algo novo e o Google precise responder rapidamente.

Pichai também costuma tomar devagar suas decisões sobre o pessoal da empresa. Quando o Google promoveu Kent Walker a vice-presidente sênior de assuntos globais em 2018, a empresa iniciou uma pesquisa junto ao conselho geral para substituí-lo. Só depois de mais de um ano, o Google decidiu selecionar Halimah DeLaine Prado, alta funcionária com longa experiência na equipe jurídica da empresa.

Halimah Prado estava no topo de uma lista inicial de candidatos fornecida a Pichai, mas ele pediu para ver mais nomes, disseram várias pessoas próximas da direção. A busca exaustiva demorou tanto, disseram, que se tornou uma piada comum entre os caçadores de talentos do setor.

A relutância de Pichai em tomar medidas decisivas sobre a volátil força de trabalho do Google tem sido perceptível. Em dezembro, Timnit Gebru, vice-líder da equipe Ethical AI do Google e uma de suas funcionárias negras mais conhecidas, disseram que ela foi demitida após criticar a abordagem do Google para a contratação de minorias e redigir um artigo de pesquisa destacando os preconceitos embutidos em sua tecnologia de inteligência artificial. Inicialmente, Pichai ficou fora da briga.

No entanto, depois que dois mil funcionários assinaram uma petição protestando contra sua demissão, Pichai enviou um e-mail prometendo restaurar a confiança perdida, enquanto continuava a repetir a versão do Google de que Gebru não havia sido demitido. Mas não chegou a fazer um pedido de desculpas, disse ele, como esperavam alguns funcionários.

David Baker, ex-diretor de engenharia do grupo de confiança e segurança do Google que renunciou em protesto contra a demissão de Gebru, disse que o Google deveria admitir que cometeu um erro em vez de tentar salvar sua aparência.

“A falta de coragem do Google com seu problema de diversidade foi, em última análise, o que fez evaporar minha paixão pelo trabalho”, disse Baker, que trabalhou na empresa por 16 anos. “Quanto mais seguro o Google se torna financeiramente, mais avesso ao risco ele se torna.”

Algumas críticas a Pichai podem ser atribuídas ao desafio de manter a cultura aberta do Google entre uma força de trabalho muito maior do que antes, disseram os executivos do Google a quem a empresa pediu para falar ao The Times.

“Não creio que ninguém mais pudesse gerenciar essas questões tão bem quanto Sundar”, disse Luiz Barroso, um dos executivos técnicos mais experientes da empresa. Pichai fez questão de não agir como um “messias” de escritório - um chefe autocrático e grandioso que é frequentemente romantizado na indústria de tecnologia, mas pode tornar-se um local de trabalho tóxico, disse Aparna Chennapragada, que era um vice-presidente do Google antes de sair em abril para supervisionar o desenvolvimento de produtos no aplicativo comercial Robinhood.

Pichai também passou por decisões difíceis e impopulares, como cortar “projetos vaidosos” que não ajudaram muito os negócios, disse Chennapragada.
Sua ênfase na equipe de gestão - ao invés de seu ego - levou Pichai a fazer seus representantes tomarem mais decisões sem ele, disseram os executivos do Google. Mas ele foi notavelmente decisivo quando talvez fosse o mais importante: dizer aos funcionários para começarem a trabalhar em casa quando a pandemia do coronavírus começou a se espalhar nos Estados Unidos.

As discussões para adquirir o rastreador de atividades Fitbit, que foram fechadas em janeiro, levaram cerca de um ano enquanto Pichai lutava com aspectos do negócio, incluindo como integrar a empresa, seus planos de produto e como ela pretendia proteger os dados do usuário, disse Sameer Samat, um vice-presidente do Google.

Samat, que estava pressionando pelo acordo, disse que Pichai identificou problemas potenciais que não havia considerado totalmente.

“Eu pude ver como essas discussões múltiplas podem fazer alguém sentir que somos lentos para tomar decisões”, disse Samat. “A realidade é que essas são decisões muito grandes.”

 

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