O que os EUA perderam com o Google

De Shira Ovide
17 de março de 2021, 12h50 ET
Os memorandos recentemente revelados mostram que os pesquisadores do governo viram sinais de alerta no comportamento do Google há quase uma década.

O governo dos EUA perdeu oportunidades de controlar o Google? Há cinco meses, fiz essa pergunta neste boletim. Documentos recentemente revelados sugerem que a resposta é sim.

Na terça-feira, o Político publicou artigos baseados em memorandos internos nunca vistos de uma pesquisa do governo da era Obama sobre se o Google abusou de seu poder para esmagar a concorrência e prejudicar os americanos. A Federal Trade Commission concluiu no início de 2013 que o comportamento do Google não infringia a lei. No entanto, a empresa concordou em mudar algumas de suas práticas de negócios.

Lendo os documentos com o benefício de uma retrospectiva, fiquei surpreso ao ver que os pesquisadores viram sinais de alerta no comportamento do Google, mas ficaram divididos sobre se deveriam ou poderiam fazer algo a respeito. Atualmente, três processos antitruste estão pendentes contra o Google, e o governo agora cita alguns dos mesmos sinais de alerta que os pesquisadores viram como evidência do poder de monopólio ilegal da empresa.

A desvantagem da influência do Google sobre a publicidade online e as informações digitais poderia ser evitada se o governo tivesse colocado mais barreiras em áreas de comportamento que algumas pessoas da FTC consideraram preocupantes há quase uma década?
Deixe-me examinar três pontos ou perguntas que tenho com esse tesouro de documentos do Google:

As raízes dos casos atuais contra o Google:

Dos três processos antitruste agora pendentes contra o Google, vou me concentrar em dois: Primeiro, o Departamento de Justiça diz que o Google usou acordos comerciais com empresas de smartphones da Apple e Android para consolidar seu controle sobre nossas vidas digitais. E um grupo de procuradores-gerais do estado dos EUA alegou que o Google atrapalhava especialistas on-line em áreas como serviços de conserto de casas e avaliações de viagens.

O engraçado sobre os processos judiciais atuais do governo é que grande parte do comportamento é notícia velha. Não tudo. Mas muito. Isso estava claro antes, mas os documentos da FTC tornavam isso inegável. (The Wall Street Journal também recebeu parte de um desses documentos em 2015).

Os documentos do Politico mostram temor dentro da FTC em 2012 de que o Google usaria seu dinheiro e poder para garantir que sua caixa de busca tivesse uma posição de destaque nos smartphones e expandir seu domínio digital. Isso é essencialmente o que o governo dos EUA ( e a União Europeia ) agora dizem que o Google fez. O Google disse que as afirmações do governo não têm mérito.

E, com base em entrevistas e e-mails de executivos do Google e de outras empresas, funcionários do governo descobriram que o Google promovia seus próprios produtos - e, em alguns casos, rebaixava informações online idênticas dos concorrentes - porque ajudava nos resultados financeiros do Google. Novamente, esse é o comportamento que está no cerne de uma das ações judiciais estaduais.

Em um blog , o Google disse que os documentos corroboram a visão da empresa de que seu comportamento provavelmente beneficia os consumidores.

E se?

Eu me perguntei o que poderia ter acontecido se o Tio Sam tivesse feito escolhas diferentes há quase uma década — e muitas vezes antes e depois.

E se em 2012 os economistas da FTC não tivessem minimizado a possibilidade de que o Google pudesse usar dinheiro e coerção para bloquear seu poder nos smartphones? Uma escolha diferente da agência mudaria o rumo da indústria de smartphones e da internet? Você estaria lendo este boletim informativo em seu telefone da Amazon ou Mozilla e isso seria uma melhoria?

Quase uma década atrás, alguns membros da equipe da FTC ficaram perturbados ao descobrir que o Google extraía informações de sites como Amazon, TripAdvisor e Yelp — mesmo quando essas empresas exigiam que parassem — para tornar seus próprios resultados de pesquisa na web mais atraentes. A equipe escreveu que o comportamento sinalizou para todos na internet que o Google poderia fazer o que quisesse.

E se o governo tivesse tentado impedir a intimidação do Google? Da mesma forma, o que aconteceria se o governo tivesse forçado o Google a abrir seus resultados de pesquisa para estranhos? Hoje, se você pesquisar hotéis nas Cataratas do Niágara ou um pediatra próximo, o Google mostra principalmente as informações que coletou, em vez de listagens do TripAdvisor e do ZocDoc, que podem ser mais úteis. Funcionários do governo dos EUA também estavam preocupados com esse comportamento.

Essas escolhas levaram à Internet que temos hoje. É aquele em que o Google se tornou a primeira e última parada para muitas pesquisas na Internet. Em uma história alternativa, talvez tivéssemos mais e melhores opções online.

É inútil brincar de “e se”?

Desejar uma internet diferente não significa que o governo deva distorcer a lei para que isso aconteça. Os documentos do Político mostram que as pessoas na FTC em 2012 acreditavam que a lei não estava do lado do governo em alguns casos, ou o que o Google estava fazendo poderia ter esmagado rivais, mas também tornado os resultados de pesquisa e a web melhores para nós. O mesmo pode ser verdade hoje.

Os membros da equipe da FTC também não são adivinhos que poderiam ter previsto o resultado da competição online.

Em retrospecto, porém, é difícil não se perguntar como a economia da Internet poderia ser diferente e menos dominada por gigantes hoje se o governo tivesse tentado mudar as práticas de negócios do Google naquela época.

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