NASA olha para um futuro que inclui voos para a Lua e para Marte

À medida que as empresas comerciais assumem voos para a órbita baixa da Terra, a agência espacial está olhando para o espaço profundo para sua nova missão

Christian Davenport do Washington Post

Com a SpaceX agora responsável por transportar cargas e astronautas para a Estação Espacial Internacional, a NASA está se reorganizando para colocar uma nova ênfase no espaço profundo, incluindo a criação de uma nova diretoria para desenvolver as tecnologias necessárias para buscar o que seriam algumas das missões mais ambiciosas da NASA já tentou, incluindo a construção de uma presença permanente na lua e, eventualmente, em Marte.

Em entrevista ao The Washington Post, Bill Nelson, administrador da NASA, disse que a nova diretoria, conhecida como Desenvolvimento de Sistemas de Exploração, supervisionará o desenvolvimento de novas ferramentas, incluindo habitats, rôvers e sistemas de propulsão, para ajudar a NASA a abrir novas fronteiras.

O sucesso da parceria da agência com uma crescente indústria espacial comercial permite que “a NASA saia da órbita terrestre baixa e vá explorar”, disse Nelson.

A NASA anunciou a criação da nova diretoria em uma reunião na prefeitura com funcionários da agência. Jim Free, ex-administrador associado da NASA, comandará a nova diretoria. Kathy Lueders, que lidera a atual Diretoria de Exploração Humana e Missão de Operações da agência, comandará uma segunda nova diretoria, a ser conhecida como Operações Espaciais.

Jim Free supervisionará os programas assim que eles saírem do desenvolvimento, como a estação espacial, a comercialização da órbita terrestre baixa e, nos próximos anos, as operações na Lua, disse a NASA em um comunicado.

Uma reorientação das operações da NASA foi antecipada, acelerada pelo sucesso da SpaceX, que vem entregando cargas e suprimentos para a estação espacial há anos. Então, no ano passado, a SpaceX voou a primeira missão de astronautas da NASA para a estação espacial, demonstrando que a NASA não era mais o único jogador a levar os astronautas para a órbita baixa da Terra.

Essa realidade foi cimentada na semana passada, quando a SpaceX, o empreendimento fundado por Elon Musk, voou com sucesso quatro civis em uma missão de três dias orbitando a Terra sem qualquer envolvimento da NASA.

Além da SpaceX, a Northrop Grumman transporta cargas para a estação. E a Boeing está sob contrato para levar astronautas para lá, embora tenha tropeçado muito com o desenvolvimento de sua espaçonave Starliner e esteja anos atrasada.

A capacidade de depender de empreendimentos comerciais para empreendimentos nas terras baixas libera a NASA para dedicar mais atenção a missões mais ambiciosas.

“Se você olhar para as próximas duas décadas, o que temos é uma série de programas”, disse Pam Melroy, vice-administradora da NASA, em entrevista. “Estamos falando de habitats, sistemas de transporte como veículos espaciais. Estamos falando de infraestrutura como energia, comunicações, extração de recursos. O escopo do que temos pela frente é muito diferente do que fizemos no passado.”

Nelson disse que as mudanças foram feitas porque o empreendimento, desde astronautas voadores para a estação espacial, até seu programa Artemis para levar astronautas à Lua e, finalmente, a Marte, “ficou grande demais. Uma pessoa não pode fazer tudo.”

Free disse que as duas diretorias trabalharão juntas, mas que ele estará olhando para as missões futuras e aproveitando a tecnologia que as fará acontecer, desde novas formas de propulsão até fabricação e mineração no espaço. Mas primeiro a agência deve se concentrar em devolver os humanos à Lua sob o programa Artemis, disse Free durante a prefeitura.

“Esse é o nosso foco, nossa responsabilidade”, disse ele.

“Há muita tecnologia nova a ser desenvolvida para a Lua e Marte, além de cultivar as parcerias internacionais que estarão conosco”, disse Nelson.

É improvável que a mudança seja saudada com entusiasmo por todos, especialmente em uma empresa onde os erros podem ser fatais. Os críticos dirão, provavelmente, que a mudança cria outro nível de burocracia, exigindo um orçamento separado e novos canais para legisladores, líderes do setor e parceiros internacionais, bem como o potencial de competição entre as duas diretorias.

Nelson disse que as mudanças não são uma diminuição das responsabilidades de Lueders, mas sim "um aumento do tremendo sucesso que ela já alcançou".

Lueders supervisionou o contrato para construir uma espaçonave capaz de pousar astronautas na lua que a NASA concedeu à SpaceX no início deste ano. A Blue Origin, de Jeff Bezos, que fez um lance de US$ 6 bilhões, ou o dobro da SpaceX, e perdeu o contrato, alegou que a aquisição estava seriamente falha. Ela protestou contra a decisão junto ao Government Accountability Office, perdeu e, desde então, entrou com uma ação no Tribunal de Justiça Federal. (Bezos é dono do The Washington Post.)

O litígio forçou a NASA a interromper o trabalho no contrato. Na prefeitura, ela disse que estava ansiosa para trabalhar com a Free. “Eu não posso dizer-lhe o quão animada estou por ter um parceiro aqui”, disse ela. “Eu continuo pensando que duas cabeças são melhores do que uma e isso vai ser muito divertido.”

O programa lunar de Artemis já sofreu vários atrasos e é improvável que os astronautas voltem à superfície em 2024, objetivo da NASA. Mas Nelson disse que a primeira missão do programa, conhecida como Artemis I, está a caminho de lançar a espaçonave Orion, sem astronautas a bordo, que orbitará a Lua ainda este ano ou no início do próximo. A missão seria o primeiro vôo do enorme Sistema de Lançamento Espacial da NASA, que também sofreu atrasos de anos.

O segundo voo, Artemis II, seria uma missão tripulada ao redor da lua no final de 2023, ou início de 2024, disse ele. Mas ele estava menos confiante sobre o cronograma para pousar os astronautas na superfície.
“Obviamente, houve atrasos”, disse Nelson. “Estamos no meio de uma briga legal de gatos agora. E quem sabe o que vai acontecer depois que o juiz federal decidir. Então, ainda estou, sim, mantendo 2024 como meta? Ah, mas também sou realista em saber que há muitas coisas além do nosso controle.”

 

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