Como um navio autônomo pode cruzar o Atlântico

O navio autônomo teve que dar meia volta, pois estava viajando da Inglaterra para os Estados Unidos em uma tentativa de revolucionar a pesquisa oceânica
De Dalvin Brown - Do Washington Post

Pouco mais de 400 anos após o Mayflower fazer sua viagem revolucionária da Inglaterra, através do Oceano Atlântico em direção às Américas, um navio marítimo futurista com o mesmo nome zarpou por um caminho semelhante. Só que desta vez não havia capitão ou tripulação a bordo. Em vez disso, a embarcação usaria radar para perscrutar o horizonte, inteligência artificial para entender o que está ao seu redor e painéis solares para alimentar a viagem.

Mas o chamado “AI Captain” não estava equipado para perceber que o barco estava em perigo e precisava retornar ao porto para obter ajuda. Essa ordem teve que vir de alguém em terra.

“É decepcionante”, disse Brett Phaneuf, cofundador da Promare, uma organização sem fins lucrativos de pesquisa oceânica, e codiretor do projeto Mayflower Autonomous Ship. “Ainda não sabemos exatamente o que realmente aconteceu. Mas por muita cautela, temos que recuperá-lo.”

A IBM e a Promare enviaram o barco autônomo de 14,63 metros às águas da costa de Plymouth, na Inglaterra, na terça-feira, 15 de junho. O barco robótico foi configurado para atravessar os mares sozinho pelas próximas semanas até chegar a Plymouth, Massachusetts, a cidade onde os peregrinos se estabeleceram em 1620.

Mas durante a noite de 17 de junho, o navio apresentou um "pequeno problema mecânico" que acabou por interromper temporariamente a missão.

O Mayflower original também enfrentou alguns falsos começos, tendo que retornar duas vezes para efetuar reparos antes de completar com sucesso sua peregrinação transatlântica de 66 dias. A versão robótica estava a 560 km de sua base, com apenas 10% da jornada concluída, quando foi instruída a dar meia-volta.

Relembramos que Mayflower (em português: "Flor de Maio") era o nome do famoso navio que, em 1620, transportou os chamados Peregrinos, do porto de Southampton, Inglaterra, para o Novo Mundo. Em consequência de uma série de problemas na embarcação, os peregrinos viram-se obrigados a regressar duas vezes, pouco depois de zarpar, para consertá-lo.

A jornada marítima moderna originalmente deveria começar em 2020, o ano que marcou quatro séculos da histórica travessia do Mayflower. Mas a pandemia do coronavírus atrasou esses planos, e o navio teve que passar por testes nesse período.

Agora o navio está navegando em águas internacionais sem barcos-guia para retornar ao porto e tentando evitar o mau tempo, para que os engenheiros possam consertá-lo antes de enviá-lo de volta.

O objetivo real da viagem

O objetivo mais amplo do esforço é coletar dados relacionados às mudanças climáticas, poluição de plástico e proteção de animais para cientistas marinhos. Se for bem-sucedido, o dispositivo flutuante de alta tecnologia deve dar aos pesquisadores uma maneira de estudar os cursos d'água do mundo sem enviar humanos para o mar.

“Estudar o oceano pode ser particularmente árduo. É solitário, distante, isolado e repleto de perigos. Portanto, não é a maneira mais eficiente de coletar esses dados”, disse Rob High. High é presidente e diretor de tecnologia da IBM Edge Computing, uma divisão focada em armazenamento em nuvem e IA.

A programação original do navio o fazia parar em vários portos do leste dos Estados Unidos, incluindo Washington, enquanto seguia para o sudeste neste verão. Não está claro quando isso vai acontecer.

A Promare, sediada em Cheshire, Reino Unido, investiu cerca de US $ 1 milhão em materiais no início do projeto, enquanto a IBM, sediada em Nova York, liderou as partes relacionadas à tecnologia e ciência do esforço. Mais de uma dezena de outras organizações doaram equipamentos e outros serviços.

Então, o que deu errado? Não está claro. Na madrugada de sexta-feira, os pesquisadores que monitoravam a viagem perceberam que o navio estava operando com cerca de metade de sua velocidade ideal. O problema pode ter ocorrido em consequência de uma peça barata sendo desamarrada perto do motor a diesel de reserva, disse Phaneuf.

Mas é difícil saber, já que câmeras apontadas para os componentes internos da nave não capturam tudo.
“Provavelmente poderíamos seguir em frente e avançar lentamente, mas estamos entrando na Corrente do Golfo, enfrentando algumas tempestades. Normalmente, isso não seria um grande problema. Mas se você não tiver potência suficiente para manter o barco em condições de vento e ondas, podemos ter ficado presos lá por um longo tempo”, acrescentou Phaneuf.

O projeto é o mais recente de uma série de empreendimentos de navios robóticos que esperam um dia melhorar as operações de viagens e embarques em grandes extensões de água.

Enquanto as montadoras e empresas de tecnologia tentam descobrir como operar carros autônomos em terra com segurança, pesquisadores e empresas de engenharia estão trabalhando para a mesma coisa no mar. Em abril, cientistas da Universidade de Kiel, na Alemanha, revelaram ideias de projeto para uma balsa auto-pilotada destinada a funcionar com outras formas de transporte local.

A empresa química norueguesa Yara está ajustando seu porta-contêineres a bateria, supostamente autônomo, desde 2017. O navio de 87,8 metros deveria ser lançado este ano, mas a pandemia afetou esses planos. Rolls-Royce e Intel também anunciaram planos para um navio de carga autônomo.

O Mayflower é uma embarcação de casco triplo que depende de uma combinação de turbinas eólicas, diesel e energia solar para viajar pelo oceano. A Promare espera que ele percorra a jornada de aproximadamente 5.120 km até os Estados Unidos em algumas semanas.

O Mayflower autônomo foi construído para viajar sem intervenção humana, embora os operadores possam enviar mensagens para o barco. Se a mensagem não chegar, o robô continua com suas missões principais.

O flutuador em forma de navio monitora constantemente o clima usando dados de previsão da Weather Company, de propriedade da IBM. Ele usa seis câmeras de IA e dezenas de outros sensores para detectar e evitar riscos potenciais, como animais ou outros barcos. Nos meses que antecederam seu lançamento, os pesquisadores adicionaram uma “língua” elétrica para “provar” a química do oceano e enviar informações sobre matéria orgânica e contaminação microplástica. Também existem microfones para captar os ruídos das baleias.

As decisões da embarcação são feitas pelo software “AI Captain” desenvolvido por uma empresa parceira, a Marine AI. O barco não pode atracar sozinho, então os engenheiros criaram um controle remoto para manobrá-lo assim que se aproximar da costa. Se a missão tiver sucesso, o sistema pode um dia ajudar a guiar os navios com tripulação em condições de mar torturantes.

“Podemos aumentar o número de pessoas responsáveis pela navegação”, disse High. “Podemos ajudá-los a identificar e reconhecer perigos que podem ter ido além de sua percepção. Podemos oferecer a elas escolhas que talvez não estejam pensando em si mesmas. ”

A eventual viagem aos Estados Unidos é estimada em cerca de três semanas, mas pode variar dependendo do clima e do caminho que o “AI Captain” escolher para viajar.

A velocidade máxima da embarcação é um pouco acima de oito nós, ou 16 km/h, o que pode parecer muito pouco, mas é muito mais rápido do que o Mayflower original, que se supõe ter tido uma média de apenas 3,2 km/h. A nova embarcação é feita de alumínio, enquanto a primeira era feita de madeira. O original também era muito maior, com cerca de 30 metros de comprimento e transportava mais de 100 pessoas.

A expedição reinventada do Mayflower está sendo transmitida ao vivo em um site dedicado mostrando atualizações em tempo real sobre a localização do navio e as condições do oceano.

A IBM não disse o que acontecerá com a nave robótica depois que sua missão for concluída. No entanto, a empresa revelou que quer construir uma frota de barcos autônomos algum dia. “Mesmo se não funcionar, ainda temos a oportunidade de aprender sobre isso”, disse High.

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