Você agora pode viajar pelo Cosmos... se puder pagar

De Christian Davenport - Washington Post

Após anos de contratempos, o turismo espacial mostra seu potencial à medida que empresas como a Virgin Galactic, Blue Origin e SpaceX contratam aventureiros ricos. O lance subiu rapidamente para US$ 2 milhões, depois US$ 2,2 milhões. Logo atingiu US$ 2,8 milhões e, finalmente, passou dos US$ 3 milhões.

O objeto em jogo não era uma pintura do velho mestre ou um diamante de herança, mas sim um ponto em uma curta viagem para cima e para baixo no espaço que duraria apenas 10 minutos.

Naquela época, no entanto, o vencedor do leilão teria viajado em um foguete a três vezes a velocidade do som até a borda do espaço ao lado de Jeff Bezos, cuja empresa espacial Blue Origin promete vistas surpreendentes da Terra, vislumbres do cosmos e um passeio alegre e leve "isso mudará a forma como você vê o mundo."

A licitação por um assento no lançamento de 20 de julho culminará no sábado em um leilão ao vivo pela Internet que deve elevar o preço ainda mais após o anúncio de que Bezos estará a bordo do voo — o primeiro com pessoas após 15 lançamentos anteriores sem a tampa. (Bezos é dono do The Washington Post.)

O leilão, que até agora tem cerca de 6.000 licitantes de 143 países, terá apenas um único vencedor. Mas os perdedores não serão excluídos das viagens espaciais; em uma nova era em que a riqueza é tão importante quanto a coragem, ainda há muitas opções em um mercado novo e em expansão com o objetivo de tornar o espaço acessível aos civis - ou pelo menos aos super-ricos.

Esqueça os safáris de luxo na África ou os cruzeiros pelo Caribe em iates particulares fretados. O espaço está se tornando rapidamente o novo destino dos ricos, um mercado que, segundo analistas, pode valer bilhões nos próximos anos.

Após anos de atrasos e contratempos assustadores, várias empresas estão em vários estágios de inscrição de passageiros, realização de seus programas de teste e até treinamento do que se tornará uma nova geração de astronautas.

A Virgin Galactic de Richard Branson completou com sucesso seu terceiro teste de voo espacial suborbital humano no mês passado e pretende voar com passageiros pagantes no início do próximo ano.

A SpaceX de Elon Musk, que voa em foguetes muito mais poderosos que colocam espaçonaves em órbita, tem voos de astronautas privados em seu manifesto que podem enviar até 20 cidadãos particulares para a órbita nos próximos anos. Isso é mais astronautas do que voaram durante o programa Gemini da NASA.

As viagens não são baratas. A Axiom Space, uma empresa com sede em Houston que organiza o treinamento e todos os aspectos dos voos, está cobrando até US$ 55 milhões por uma viagem de uma semana à Estação Espacial Internacional. Ela reservou quatro desses voos no Crew Dragon da SpaceX nos próximos dois anos.

A Blue Origin não anunciou quanto cobrará por seus voos suborbitais relativamente rápidos, assim que as vendas de passagens estiverem ativas, embora o leilão forneça muitos dados sobre o mercado potencial e uma lista de compradores interessados.

A Virgin Galactic estava cobrando até US$ 250.000 por assento em seu avião espacial SpaceShipTwo e tem uma lista de espera de cerca de 600 passageiros. Quando as vendas forem reabertas neste ano, o preço do ingresso provavelmente aumentará para cerca de US$ 500.000, dizem analistas do negócio.

O mercado tem potencial para ser robusto, segundo os analistas. Em nota aos investidores, Ken Herbert e Austin Moeller, analistas da Canaccord Genuity, escreveram que o mercado de turismo espacial suborbital pode valer US$ 8 bilhões até 2030, com 1 milhão de clientes potenciais ricos o suficiente para pagar o preço do ingresso e dispostos a ir.

Apesar dos atrasos decorrentes de problemas técnicos e de um acidente fatal que matou um de seus pilotos em 2016, “esperamos um aumento nas encomendas” quando a Virgin Galactic estiver vendendo passagens novamente, disseram eles. E a empresa, observaram, provavelmente receberá muita atenção quando Branson voar no final deste ano e quando as celebridades começarem a viajar também. Usando dados de uma consultoria francesa, os analistas disseram que há 19,6 milhões de pessoas em todo o mundo com um patrimônio líquido superior a US$ 1 milhão.

“Acreditamos que a experiência de mudança de vida e a proposta de valor de viajar até os limites do cosmos são como nenhuma outra”, escreveram eles. “E provavelmente há muitos milionários de um dígito que estariam dispostos a contribuir com uma parte considerável de seus ativos para participar de uma odisseia espacial única na vida.”

Voando do Spaceport America no deserto do Novo México, a Virgin Galactic promete há anos uma experiência luxuosa além do vôo em si. Os astronautas da Virgin viajariam pelo espaçoporto em Land Rovers especialmente projetados, seriam equipados com trajes espaciais personalizados sob medida pela Under Armour e seriam servidos bebidas pós-voo, como o “Martini Galáctico” e o “Coquetel Além das Nuvens”.

A Blue Origin fez promessas semelhantes de uma experiência maravilhosa, especialmente porque busca aumentar a licitação para seu primeiro voo em um esforço que beneficiaria sua organização sem fins lucrativos, Club for the Future, que trabalha para incentivar os alunos a seguirem carreiras nas áreas de ciências, tecnologia, engenharia e matemática.
Eles não são os primeiros, porém, a prometer viagens de outro mundo. A agência espacial russa levou sete pessoas ricas para o espaço por cerca de US$ 20 milhões cada durante os anos 2000. Também está enviando vários cidadãos particulares nos próximos meses. Em outubro, Yulia Peresild, uma atriz russa, e Klim Shipenko, um diretor de cinema, estão programados para voar ao lado do cosmonauta russo Anton Shkaplerov em uma viagem para a estação espacial, onde eles vão filmar cenas para um filme.

Então, em dezembro, Yusaku Maezawa, um bilionário japonês, está programado para voar no Soyuz russo com seu assistente de produção, Yozo Hirano, que documentará a experiência na estação para o canal de Maezawa no YouTube. Anteriormente, Maezawa havia reservado outro vôo, na espaçonave Starship da SpaceX, em uma missão que o levaria e vários outros candidatos em órbita ao redor da lua. Mas claramente ansioso para chegar ao espaço enquanto a SpaceX trabalha no desenvolvimento da Starship, ele decidiu fazer uma viagem para a estação espacial com os russos enquanto espera.

“Estou tão curioso, 'como é a vida no espaço?'”, disse ele em um comunicado divulgado pela Space Adventures , a empresa da Virgínia que ajuda a reservar assentos em missões russas. “Portanto, estou planejando descobrir por conta própria e compartilhar com o mundo em meu canal do YouTube.”

Em alguns casos, os ricos viajantes espaciais estão abrindo a fronteira para outros — sorteando lugares ou dando-os em competições. Em sua viagem ao redor da Lua, Maezawa inicialmente queria levar artistas que se inspirassem na missão, mas então ele decidiu seguir um programa de TV onde iria procurar um parceiro romântico com quem dividir o voo. Agora, em vez disso, ele está realizando uma competição por oito assentos na missão lunar - um empreendimento que, se acontecer, seria o voo espacial civil mais ambicioso de todos os tempos.

“Quero que pessoas de todas as origens participem”, disse Maezawa em um vídeo lançado este ano. Ele disse que procura pessoas que “queiram ajudar as pessoas e contribuir para a sociedade. Você quer levar sua atividade criativa para o próximo nível.”

Jared Isaacman, o bilionário fundador do Shift4 Payments, também realizou uma competição por dois assentos em uma missão, marcada para setembro, que orbitaria a Terra em um esforço para arrecadar dinheiro para o Hospital de Pesquisa Infantil St. Jude. Um foi para Sian Proctor, um artista e explorador que passou mais de 20 anos como professor de ciências no South Mountain Community College em Phoenix, o outro para Chris Sembroski, um engenheiro da Lockheed Martin. O último lugar que Isaacman deu a Hayley Arceneaux, uma médica assistente no hospital e sobrevivente de um câncer infantil.

Isaacman é um piloto talentoso que voa em jatos militares e comerciais e detém alguns recordes de velocidade. Mas ele não é um astronauta profissional, e o voo que está comandando seria a primeira vez que a tripulação seria composta inteiramente por civis.

Os voos pagos da Rússia no início dos anos 2000 foram um esforço para arrecadar dinheiro para seu programa espacial em dificuldades, numa época em que a NASA proibia a prática, dizendo que o voo espacial era muito perigoso para ser aberto ao cidadão comum.

Mas em 2019, a NASA reverteu o curso, abrindo as portas da estação espacial, pelo menos para aqueles que podiam pagar.

“Esse é o sonho, certo? Esse espaço não é mais apenas para a NASA, e acho que é o que estamos tentando fazer”, disse Kathy Lueders, que chefia o escritório de voos espaciais humanos da NASA, em uma reunião recente com repórteres. “Nosso objetivo é realmente ser capaz de dar acesso a tantas pessoas no espaço, tanto quanto possível, então é uma espécie de abrir oportunidades para todos nós.”

Ela reconheceu que, por enquanto, apenas os super-ricos, ou sortudos, terão a oportunidade de voar para a estação espacial, que custou aos contribuintes cerca de US$ 100 bilhões. Mas ela disse que os preços provavelmente cairiam à medida que as empresas voassem com mais frequência. “Estamos bem no início dessas missões privadas de astronautas”, disse ela. “É difícil no início.”

A NASA fica com uma parte do dinheiro. De acordo com as novas diretrizes de preços, a agência agora cobra US$ 10 milhões para cada missão privada de astronauta — pelo tempo da tripulação para apoiar voos para a estação espacial, planejamento da missão e comunicações. Ele também cobra outras taxas menores, incluindo US$ 2.000 por dia por pessoa para alimentação.

A agência não tem planos de subsidiar missões para pessoas comuns da mesma forma que os governos constroem unidades habitacionais populares para a classe trabalhadora. Ela disse, em vez disso, que espera "ter tantos clientes que o preço cairia".

Nos primeiros dias do ônibus espacial, a NASA tinha uma perspectiva diferente. A agência espacial estava convencida de que o ônibus espacial voaria com tanta frequência, até 60 vezes por ano, que poderia ocupar assentos com cidadãos particulares. No início dos anos 1980, a NASA formou um comitê para determinar se isso era apropriado.

“Eles foram a todos os centros de voo humano da NASA”, lembrou Alan Ladwig, que acabou chefiando o “programa de participação em voos espaciais” da NASA. “Eles conversaram com astronautas, engenheiros. Eles até enviaram uma carta a 100 líderes de pensamento, pessoas de uma ampla gama da sociedade para comentar se achavam que isso seria uma boa ideia.”

A resposta foi sim, disse ele, “contanto que fosse para um propósito. E esse propósito era a comunicação.” A NASA queria pessoas que pudessem comunicar o impacto da experiência e ajudar a educar o público sobre isso. Então, primeiro iria um professor, depois um jornalista e depois talvez um artista.

A professora foi Christa McAuliffe, de Concord, New Hampshire, que foi selecionada entre milhares de outros candidatos em uma cerimônia presidida pelo vice-presidente George W Bush. A decisão “foi bastante controversa na época porque certamente todos os jornalistas pensaram que iriam primeiro e ficaram bastante chateados por isso não acontecer”, disse Ladwig.

Ainda assim, na época do voo de McAuliffe em janeiro de 1986 no Challenger, a NASA já havia separado a lista de repórteres de 40 finalistas, o falecido âncora da CBS News, Walter Cronkite, sendo o chefe deles. Mas depois que o Challenger explodiu logo após a decolagem, matando McAuliffe e os outros seis membros da tripulação, a NASA encerrou o programa de participação em voos espaciais. “Colocar um civil de volta no ônibus espacial não estava no topo da lista de prioridades de ninguém”, disse Ladwig.

Apesar de todo o entusiasmo e empolgação com as próximas missões privadas de astronautas, o voo espacial continua sendo extremamente arriscado. E não está claro o que acontecerá se houver um acidente com um veículo comercial. Após o acidente fatal da Virgin Galactic em 2016, Branson pensou em fechar totalmente o empreendimento antes de decidir continuar, dizendo que abrir a fronteira para mais pessoas valia o risco.

A Virgin Galactic disse estar confiante de que corrigiu os problemas que causaram o acidente fatal em 2014. Mas observou em um relatório anual recente que “devido aos riscos inerentes associados ao voo espacial comercial, existe o risco de qualquer acidente ou catástrofe levar à perda de vidas humanas ou a uma emergência médica. ”

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