Entusiasta se torna o mais recente civil a comprar seu caminho para o espaço.

John Shoffner, que fez fortuna instalando cabos de fibra óptica, será acompanhado pela mais condecorada astronauta americana em um voo programado para o próximo ano

Christian Davenport do Washington Post

John Shoffner saltou do céu ou base-jump cerca de 3.000 vezes. Um ciclista ávido, ele voa de asa delta, caiaque de corredeiras e voa em shows aéreos.
Agora, ele se prepara para ir para o espaço.

Como o mais recente empresário rico a reservar passagem para a Estação Espacial Internacional, Shoffner deve voar ao lado da veterana astronauta da NASA Peggy Whitson no segundo semestre do próximo ano.

O voo marcaria a segunda missão organizada pela Axiom Space , uma empresa com sede em Houston que está treinando cidadãos para se tornarem astronautas e levá-los à estação espacial em foguetes e espaçonaves SpaceX.

A empresa espera realizar missões privadas a cada seis ou sete meses e está trabalhando para fazer seu primeiro voo em janeiro, quando três bilionários, que estão pagando US$ 55 milhões cada, passarão cerca de uma semana na estação. Eles serão acompanhados pelo ex-astronauta da NASA Michael Lopez-Alegria. A Axiom não revelou quanto Shoffner pagou.

Esse voo é uma das várias missões privadas de astronautas que se concretizarão nos próximos meses. Jared Isaacman, o empresário bilionário que fundou o Shift4 Payments, está financiando um voo de civis para o espaço que arrecadaria dinheiro para o St. Jude Children's Research Hospital. Em vez de voar para a estação, a cápsula SpaceX Dragon ficaria em órbita por alguns dias antes de voltar à Terra.

Depois disso, a Rússia planeja voar em duas missões civis para a estação espacial. Primeiro, uma atriz e diretora russa iria à estação em outubro para filmar cenas de um filme. Então, em dezembro, o bilionário japonês Yusaku Maezawa e seu assistente de produção Yozo Hirano estão programados para voar para a estação, onde filmariam segmentos para o canal de Maezawa no YouTube. Maezawa também fretou um vôo na nave espacial da SpaceX que orbitaria a lua.

Não está claro quem pode se juntar a Whitson e Shoffner em sua missão. Um porta-voz da Axiom disse que isso seria revelado em uma data posterior. Mas recentemente, o Discovery Channel anunciou que estava hospedando uma competição por um assento em uma futura missão da Axiom para a estação espacial.

O ex-administrador da NASA Jim Bridenstine também disse no ano passado que Tom Cruise estava trabalhando com a empresa para gravar cenas para um filme na estação.

Shoffner disse que é um fã do espaço de longa data que sonhava em ser astronauta quando era criança e tirou sua licença de piloto quando tinha 17 anos. Agora, ele voa em shows aéreos e também pilota carros esportivos.

Ele fundou a Dura-Line Corp. e desenvolveu materiais e métodos para a colocação de cabos de fibra óptica, com operações em mais de uma dúzia de países.
Quando a oportunidade de ir para o espaço apareceu, ele agarrou-se a ela.
“Acho que minhas atividades na vida me prepararam mental e fisicamente para isso. Estou pronto para ir. ”

Como astronauta da NASA, Whitson quebrou todos os tipos de recordes. Ela passou 665 dias no espaço, mais do que qualquer outro americano; ela foi a primeira mulher comandante da Estação Espacial Internacional e a primeira mulher a servir como astronauta chefe; e a primeira pessoa a ocupar essa posição que não tinha servido no exército.

Ela completou 10 caminhadas espaciais, mais do que qualquer outra astronauta. E quando ela se aposentou em 2018, ela percebeu que já havia passado bastante tempo no espaço. “Eu não tinha certeza se conseguiria voar novamente”, disse ela.

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