China pousa um rôver em Marte

De The Economist

O feito mostra a crescente capacidade do país no espaço

A China anunciou esta semana que conseguiu posicionar a sonda "Tianwen-1" na órbita de Marte, um feito inédito para o programa espacial chinês, que pretende pousar um pequeno robô no planeta vermelho. "A sonda entrou com sucesso na órbita de Marte", anunciou a agência estatal Xinhua.

A China acordou no dia 15 de maio com um novo slogan em suas telas de televisão e se espalhando pelas redes sociais: Ni Hao Huo Xing, “Hello Mars”. Poucas horas antes, a missão Tianwen-1, que circula Marte desde 10 de fevereiro, mudou sua órbita e lançou uma cápsula de pouso na atmosfera do planeta. Nove minutos depois, a China se tornou o segundo país a pousar com sucesso um veículo espacial na superfície do planeta. É uma conquista impressionante.

O feito não foi amplamente divulgado, presumivelmente porque o risco de que o pouso fracassasse era considerado muito alto, e a ideia de que isso pudesse acontecer publicamente era desagradável à Administração Espacial Nacional Chinesa e ao Partido Comunista.

A reticência é compreensível. Para pousar, a espaçonave teve que desacelerar de uma velocidade orbital de 17.000 quilômetros por hora; fez isso primeiro por meio do atrito, atravessando a atmosfera superior como um meteoro, depois por meio de um paraquedas e, em seguida, com motores de retrofoguete.

Para que isso funcionasse corretamente o ângulo inicial de entrada tinha que ser preciso, o desdobramento perfeito do paraquedas e dos mecanismos de liberação do protetor térmico e, posteriormente, a montagem do paraquedas devidamente sincronizados.

Para tornar as coisas ainda mais difíceis, uma vez que estava perto da superfície e operando sob a força de foguete, a sonda teve que pairar brevemente, para que seus sensores pudessem se certificar de que o trecho do terreno abaixo era adequado para pousar, antes de se abaixar suavemente para o frio solo seco. E a espaçonave teve que fazer tudo isso sem supervisão humana.

Marte está atualmente a 320m km da Terra, o que significa que os sinais de rádio entre os planetas levam 18 minutos para viajar em cada sentido. Quando o controle da missão teve certeza de que a descida estava em andamento, a poeira vermelha levantada pelo pouso a 25º norte, 110º leste havia se acomodado.

No topo da plataforma de pouso está um rôver de 240 kg chamado Zhurong, em homenagem a um deus chinês do fogo. Se tudo continuar de acordo com o planejado, ele logo descerá por uma rampa e chegará à superfície de Utopia Planitia, uma das grandes planícies baixas do hemisfério norte do planeta. Talvez o mais interessante de seu conjunto de instrumentos seja um radar de penetração no solo que será capaz de procurar gelo de água em profundidades de até 100 metros. A distribuição de gelo é de grande interesse para os cientistas que estudam Marte, pois define os limites da habitabilidade potencial do planeta em seu passado menos árido e, talvez, em seu futuro colonizado pelos humanos.

Estudos de radar em órbita e outras observações mostraram que existe um extenso gelo de água abaixo da superfície das partes do norte de Utopia. Quando o braço robótico do módulo de pouso Viking-2 da América (agora a Estação Memorial Gerald Soffen) raspou trincheiras no solo a 48º norte em 1976, pode ter havido gelo apenas dez centímetros além de seu alcance. O gelo próximo à superfície é muito menos provável sob o terreno mais ao sul de Zhurong. Mas não se sabe até vê-lo. É por isso que é chamado de exploração.

Este sucesso chinês mostra as crescentes capacidades do país no espaço. Dado que a Administração Nacional de Aeronáutica e Espaço dos Estados Unidos (NASA) foi capaz de realizar pousos suaves semelhantes para seus dois vikings na década de 1970, o nível de realização pode parecer exagerado.

A União Soviética também conseguiu um pouso suave como parte de sua missão Marte 3 em 1971, embora como a espaçonave parou de se comunicar com a Terra logo após o toque, dificilmente pode ser considerado um sucesso completo. E o Perseverance , o módulo de aterrissagem de uma tonelada movido a energia nuclear que os Estados Unidos colocaram na superfície em fevereiro, é significativamente mais sofisticado do que o Zhurong.

Mas para uma agência espacial pousar um rover, ou mesmo qualquer coisa, com sucesso em sua primeira missão a Marte ainda é impressionante. Provou-se além da Agência Espacial Europeia em 2003, e uma tentativa subsequente da ESA e Roscosmos, a agência espacial russa, falhou em 2016 (as duas agências espaciais tentarão novamente em 2023).

E a China dificilmente tem se concentrado apenas em Marte. Em janeiro de 2019, ele se tornou o primeiro país a colocar um rôver do outro lado da Lua; em dezembro de 2020, uma missão independente tornou-o o primeiro país desde 1970 a trazer amostras da Lua. E no mês passado ela lançou a primeira parte de uma nova estação espacial que seus astronautas começarão a usar em breve.

É difícil dizer quanto tempo Zhurong tem para explorar a superfície. É semelhante em design aos dois veículos espaciais que a América pousou em 2004, Spirit e Opportunity: seis rodas, movidos a energia solar e com uma expectativa de vida oficial de 90 sóis (um sol é um dia marciano, 40 minutos a mais do que um terrestre). O Spirit acabou durando seis anos, Opportunity 14. Se a engenharia chinesa for de calibre semelhante, Zhurong terá uma vida longa.

Pode até chegar a ver o próximo marco na exploração de Marte: o retorno de amostras à Terra, uma meta da qual a NASA fala, mas não realiza, há décadas. Parte da missão do Perserverance é reunir um cache de amostras que uma missão subsequente será capaz de colocar em um foguete capaz de colocá-los em órbita e, depois, de volta à Terra. A China está planejando uma missão de devolução de amostra por volta de 2028-30. No momento, a China, embora bem atrás da NASA na exploração de Marte, está se recuperando rapidamente. Não é inconcebível que, daqui a dez anos, possa ultrapassá-la.

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