Detritos de foguete chinês caem no Oceano Índico, perto das Maldivas

Não houve relatos imediatos de danos causados pela queda de destroços.
Timothy Bella e Gerry Shih, do Washington Post

Partes de um foguete chinês Longa Marcha caíram no Oceano Índico perto das Maldivas, ao sul da Índia, informou o Departamento de Engenharia Espacial da China na noite de sábado, encerrando dias de especulação internacional sobre se os destroços do foguete poderiam estar espalhados sobre uma área povoada. Não há relatos imediatos de danos causados pela queda de destroços.

Vídeos nas redes sociais mostraram o Long March 5B de 22 toneladas, que esteve à deriva descontrolada em órbita baixa por dias, deixando um rastro de luz sobre a Península Arábica enquanto queimava durante a descida. A agência chinesa disse que reentrou na atmosfera terrestre às 22h24, horário do leste, antes de finalmente pousar a 72,47 graus leste e 2,65 graus norte, um local no oceano a sudoeste da capital das Maldivas, Malé.

“A grande maioria dos componentes foi queimada durante a reentrada na atmosfera”, disse a agência chinesa.

O projeto Space Track do Comando Espacial dos EUA disse em um tweet: “Todos os outros após a reentrada do #LongMarch5B podem relaxar. O foguete caiu.”

Com cerca de 30 metros de altura e cerca de 22 toneladas métricas de peso, o foguete é um dos maiores objetos a reentrar na atmosfera da Terra em uma trajetória descontrolada.

A reentrada do foguete gerou preocupação mundial sobre onde ele poderia pousar. Os cientistas disseram que o risco para os humanos é astronomicamente baixo, mas não era impossível pousar em uma área povoada. Em uma declaração no domingo, Bill Nelson, administrador da NASA, criticou a China por "não cumprir os padrões responsáveis em relação aos seus detritos espaciais" e pediu às nações que realizam atividades no espaço para minimizar o risco aos humanos e às propriedades com suas missões espaciais.

Antes de domingo, a Agência Espacial Europeia previu uma “zona de risco” que abrangia grande parte do mundo, incluindo quase todas as Américas, toda a África e Austrália, partes da Ásia e países europeus como Itália e Grécia.

A China foi criticada por lidar com o foguete propulsor, que foi lançado ao espaço em 29 de abril para transportar o primeiro módulo da estação espacial Tianhe. A China não projetou a missão de forma que o propulsor usado tivesse uma reentrada controlada na atmosfera da Terra sobre uma área remota predeterminada ou oceano.

Astrofísicos descreveram a decisão da China como uma redução de riscos potencialmente perigosa. “Há claramente uma chance significativa de que isso aconteça em terra”, disse Jonathan McDowell, astrofísico do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, à CNN no sábado.

A mídia estatal da China, no entanto, reagiu com ira diante das críticas internacionais, dizendo que seu lançamento estava sendo injustamente difamado. A mídia estatal atacou os meios de comunicação dos EUA por cobrirem o “lixo espacial fora de controle” da China, em contraste com um recente foguete SpaceX, do qual caíram pedaços em terras agrícolas no oeste dos Estados Unidos.

O porta-voz do Ministério das Relações Exteriores da China, Wang Wenbin, defendeu o recente projeto da missão da China como "prática internacional padrão", dizendo em uma entrevista coletiva esta semana que "a China está sempre comprometida com o uso pacífico do espaço sideral", segundo a mídia estatal.

O tamanho do foguete Longa Marcha tornou sua reentrada mais imprevisível do que outros. A maioria dos satélites e outros objetos feitos pelo homem são pequenos o suficiente para queimar na atmosfera. Mas o lançador Longa Marcha é muito maior, o que aumenta a preocupação de que pedaços dele possam não serem queimados e atingir o solo.

O movimento cambaleante do foguete ao passar pela mesosfera, uma camada externa da atmosfera terrestre, também tornou mais difícil o cálculo de sua velocidade.

O espaço tem sido um ponto de orgulho nacional para a China, que deverá operar a única estação espacial operacional após a aposentadoria da Estação Espacial Internacional nos próximos quatro anos. O país, que falou em levar seres humanos à Lua, completou uma enxurrada de missões lunares e a Marte bem-sucedidas nos últimos anos.

Mas o crescente programa espacial da China tem contribuído para tornar mais preocupante o problema dos detritos espaciais. A Secure World Foundation, um think tank, disse que a China em 2007 “criou uma nuvem de mais de 3.000 fragmentos espaciais” depois que o país derrubou um satélite morto com um míssil.

Durante o primeiro voo do foguete Longa Marcha 5B no ano passado, o propulsor passou por partes povoadas da Terra antes que seus destroços pousassem na África. Jim Bridenstine, o administrador da NASA na época, criticou a agência espacial chinesa pelo retorno do propulsor, dizendo que o evento "poderia ter sido extremamente perigoso".

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