A corrida do ouro do lítio: para alimentar veículos elétricos

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Está em curso uma corrida para produzir lítio nos Estados Unidos, mas os projetos concorrentes estão adotando abordagens muito diferentes para extrair a matéria-prima vital. Alguns podem não ser muito verdes.

De Ivan Penn e Eric Lipton BY NYT
Fotos de Gabriella Angotti-Jones

No topo de um vulcão há muito adormecido no norte de Nevada, os trabalhadores estão se preparando para começar a explodir e cavar um fosso gigante que servirá como a primeira nova mina de lítio em grande escala nos Estados Unidos em mais de uma década — um novo suprimento doméstico de um ingrediente essencial em baterias de carros elétricos e energia renovável.

A mina, construída em terras federais arrendadas, poderia ajudar a lidar com a dependência quase total dos Estados Unidos de fontes estrangeiras de lítio.

Mas o projeto, conhecido como Lítio Américas, atraiu protestos de membros de uma tribo indígena americana, fazendeiros e grupos ambientais porque se espera que use bilhões de galões de preciosas águas subterrâneas, potencialmente contaminando parte delas por 300 anos, deixando para trás um monte gigante de lixo.

“Explodir uma montanha não é ecológico, não importa o quanto as pessoas façam isso”, disse Max Wilbert, que vive em uma tenda no local proposto para a mina, enquanto dois processos judiciais para bloquear o projeto seguem seu caminho em tribunais federais.
A luta pela mina de Nevada é emblemática de uma tensão fundamental que vem à tona ao redor do mundo: carros elétricos e energia renovável podem não ser tão verdes quanto parecem. A produção de matérias-primas como lítio, cobalto e níquel, essenciais para essas tecnologias, costuma ser prejudicial à terra, à água, à vida selvagem e às pessoas.
Esse tributo ambiental tem sido frequentemente esquecido em parte porque há uma corrida em andamento entre os Estados Unidos, China, Europa e outras grandes potências. Ecoando disputas e guerras anteriores por ouro e petróleo, os governos estão lutando pela supremacia sobre os minerais que poderão ajudar os países a alcançar o domínio econômico e tecnológico nas próximas décadas.

Desenvolvedores e legisladores veem este projeto de Nevada, que recebeu a aprovação final nos últimos dias do governo Trump, como parte da oportunidade para os Estados Unidos se tornarem líderes na produção de algumas dessas matérias-primas à medida que o presidente Biden age agressivamente no combate às mudanças climáticas. Além de Nevada, as empresas propuseram locais de produção de lítio na Califórnia, Oregon, Tennessee, Arkansas e Carolina do Norte.

Mas a mineração tradicional é um dos negócios mais sujos que existe. Essa realidade não se perde nas montadoras e nas empresas de energia renovável.

“Nossas novas demandas de energia limpa podem estar criando maiores danos, embora sua intenção seja fazer o bem”, disse Aimee Boulanger, diretora executiva da Initiative for Responsible Mining Assurance, um grupo que examina minas para empresas como BMW e Ford Motor. “Não podemos permitir que isso aconteça.”

Essa divergência ajuda a explicar por que uma espécie de competição surgiu nos últimos meses nos Estados Unidos sobre a melhor forma de extrair e produzir grandes quantidades de lítio de maneiras muito menos destrutivas do que como a mineração tem sido feita por décadas.

Apenas nos primeiros três meses de 2021, os mineiros de lítio dos EUA como os de Nevada levantaram quase US$ 3,5 bilhões de Wall Street — sete vezes a quantia arrecadada nos 36 meses anteriores, de acordo com dados reunidos pela Bloomberg , e um indício do frenesi em andamento.

Alguns desses investidores estão apoiando alternativas, incluindo um plano para extrair lítio das águas salgadas abaixo do maior lago da Califórnia, o Mar Salton , cerca de 600 milhas ao sul do local da Lithium Americas.

No Salton Sea, os investidores planejam usar contas especialmente revestidas para extrair sal de lítio do líquido quente bombeado de um aquífero a mais de 4.000 pés abaixo da superfície. Os sistemas independentes serão conectados a usinas geotérmicas, gerando eletricidade livre de emissões. E, no processo, eles esperam gerar a receita necessária para restaurar o lago , que foi contaminado pelo escoamento tóxico de fazendas da área por décadas.

As empresas também esperam extrair lítio da salmoura em Arkansas , Nevada , Dakota do Norte e pelo menos mais um local nos Estados Unidos.

Os Estados Unidos precisam encontrar rapidamente novos suprimentos de lítio à medida que as montadoras aumentam a fabricação de veículos elétricos. O lítio é usado em baterias de carros elétricos porque é leve, pode armazenar muita energia e pode ser recarregado repetidamente. Analistas estimam que a demanda por lítio aumentará dez vezes antes do final desta década, conforme Tesla, Volkswagen , General Motors e outras montadoras lançam dezenas de modelos elétricos. Outros ingredientes, como o cobalto, são necessários para manter a bateria estável.

Mesmo que os Estados Unidos tenham algumas das maiores reservas do mundo , o país hoje tem apenas uma mina de lítio em grande escala, Silver Peak em Nevada, que foi inaugurada na década de 1960 e está produzindo apenas 5.000 toneladas por ano — menos de 2 por cento do suprimento anual mundial. A maior parte do lítio bruto usado internamente vem da América Latina ou da Austrália, e a maior parte dele é processado e transformado em células de bateria na China e em outros países asiáticos.

“A China acaba de lançar seu próximo plano de cinco anos”, disse a secretária de energia de Biden, Jennifer Granholm, em uma entrevista recente. “Eles querem ser o lugar certo para fornecer as partes internasa das baterias, mas temos esses minerais nos Estados Unidos. Não aproveitamos para explorá-los.”

Em março , ela anunciou concessões para aumentar a produção de minerais essenciais. “Esta é uma corrida para o futuro que a América vai ganhar”, disse ela.

Até agora, o governo Biden não se moveu para ajudar a promover opções mais ecológicas - como a extração de salmoura de lítio, em vez de minas a céu aberto. O Departamento do Interior se recusou a dizer se mudaria sua posição sobre a licença da Lithium Americas, que está defendendo no tribunal.

As mineradoras e empresas relacionadas querem acelerar a produção doméstica de lítio e estão pressionando o governo e legisladores importantes a inserir um programa de doações de US$ 10 bilhões no projeto de infraestrutura de Biden, argumentando que é uma questão de segurança nacional.

“No momento, se a China decidir isolar os Estados Unidos por uma série de razões, estaremos em apuros”, disse Ben Steinberg, um funcionário do governo Obama que se tornou lobista. Ele foi contratado em janeiro pela Piedmont Lithium, que está trabalhando para construir uma mina a céu aberto na Carolina do Norte e é uma das várias empresas que criaram uma associação comercial para o setor.

Os investidores estão correndo para obter licenças para novas minas e começar a produção para garantir contratos com empresas de baterias e montadoras.

Em última análise, as autoridades federais e estaduais decidirão qual dos dois métodos - mineração tradicional ou extração de salmoura - é aprovado. Ambos poderiam se firmar. Muito dependerá do sucesso de ambientalistas, tribos e grupos locais no bloqueio de projetos.

Espólios de nevada

Em uma encosta, Edward Bartell e seus funcionários de seu rancho saem cedo todas as manhãs, certificando-se de que as quase 500 vacas e bezerros que vagam por seus 50.000 acres no alto deserto de Nevada tenham alimento suficiente. Tem sido uma rotina por gerações, mas a família nunca antes enfrentou uma ameaça como essa.

A poucos quilômetros de seu rancho, o trabalho pode começar em breve na mina a céu aberto de Lithium Americas que representará um dos maiores locais de produção de lítio da história dos Estados Unidos, completa, com heliporto, planta de processamento químico e depósitos de lixo. A mina atingirá uma profundidade de cerca de 111 metros.

O maior medo do Sr. Bartell é que a mina consuma a água que mantém seu gado vivo. A empresa disse que a mina consumirá 12.204 litros por minuto. Isso pode fazer com que o lençol freático caia em terras que Bartell possui em cerca de 3,6 metros, de acordo com um consultor da Lithium Americas.

Enquanto produz 66.000 toneladas por ano de carbonato de lítio para baterias, a mina pode causar contaminação das águas subterrâneas com metais, incluindo antimônio e arsênico, de acordo com documentos federais.

O lítio será extraído pela mistura de argila retirada da encosta da montanha com até 5.800 toneladas por dia de ácido sulfúrico. Todo esse processo também criará 354 milhões de metros cúbicos de resíduos de mineração que serão carregados com descarte do tratamento com ácido sulfúrico e podem conter urânio modestamente radioativo, divulgam documentos de autorização.

Uma avaliação feita em dezembro pelo Departamento do Interior descobriu que, ao longo de seus 41 anos de vida, a mina degradaria quase 5.000 acres de extensão de inverno usada pelo antílope pronghorn e prejudicaria o habitat da terra. Provavelmente, também destruiria uma área de nidificação de um par de águias douradas cujas penas são vitais para as cerimônias religiosas da tribo local.

“É realmente frustrante que esteja sendo apresentado como um projeto ambientalmente correto, quando na verdade é um enorme local industrial”, disse Bartell, que entrou com um processo para tentar bloquear a mina.

Na Reserva Indígena Fort McDermitt, a ira sobre o projeto transbordou, causando algumas brigas entre os membros, já que a Lithium Americas se ofereceu para contratar membros tribais em empregos que pagarão um salário médio anual de US$ 62.675 - o dobro da renda per capita do condado - mas isso virá com uma grande troca.

“Diga-me, que água vou beber durante 300 anos?” Deland Hinkey, um membro da tribo, gritou quando um oficial federal chegou à reserva em março para informar os líderes tribais sobre o plano de mineração. “Qualquer um, responda minha pergunta. Depois de contaminar minha água, o que vou beber por 300 anos? Você está mentindo!"

A reserva fica a quase 80 km do local da mina — e muito além da área onde o lençol freático pode estar contaminado — mas os membros da tribo temem que a poluição possa se espalhar.

“É realmente uma situação do tipo Davi contra Golias”, disse Maxine Redstar, líder das Tribos Paiute e Shoshone do Fort McDermitt, observando que houve uma consulta limitada com a tribo antes que o Departamento do Interior aprovasse o projeto. “As mineradoras são apenas grandes corporações.”

Tim Crowley, vice-presidente da Lithium Americas, disse que a empresa operaria com responsabilidade — planejando, por exemplo, usar o vapor da queima de enxofre derretido para gerar a eletricidade de que precisa.

“Estamos respondendo ao apelo do presidente Biden para proteger as cadeias de abastecimento da América e enfrentar a crise climática”, disse Crowley.

Um porta-voz observou que os fazendeiros da área também usavam muita água e que a empresa havia comprado a alocação de outro fazendeiro para enfrentar o aumento no uso da água.

A empresa agiu agressivamente para garantir licenças, contratando uma equipe de lobby que inclui um ex-assessor de Trump na Casa Branca, Jonathan Slemrod.

A Lithium Americas, que estima que haja US$ 3,9 bilhões em lítio recuperável no local, espera iniciar as operações de mineração no próximo ano. Seu maior acionista é a empresa chinesa Ganfeng Lithium.

Um Segundo Ato

As areias do deserto que cercam o Mar Salton já chamaram a atenção do mundo inteiro antes. Eles serviram de locação para produções de Hollywood como a franquia “Star Wars”.

Criado por uma inundação do Rio Colorado há mais de um século, o lago já prosperou. Frank Sinatra se apresentou em seus balneários. Ao longo dos anos, a seca e a má gestão transformaram-na numa fonte de poluentes.

Mas uma nova onda de investidores está promovendo o lago como uma das perspectivas de lítio mais promissoras e ecologicamente corretas dos Estados Unidos.

A extração de lítio da salmoura é usada há muito tempo no Chile, na Bolívia e na Argentina, onde o sol é usado por quase dois anos para evaporar a água de grandes lagoas. É relativamente barato, mas usa muita água em áreas áridas.

A abordagem planejada no Mar Salton é radicalmente diferente daquela tradicionalmente usada na América do Sul.

O lago fica no topo de Salton Buttes, que, como em Nevada, são vulcões subterrâneos.

Durante anos, uma empresa de propriedade da Berkshire Hathaway, CalEnergy e outra empresa, a Energy Source , utilizou o calor geotérmico de Buttes para produzir eletricidade. Os sistemas usam vapor subterrâneo que ocorre naturalmente. Essa mesma água é carregada com lítio.

Agora, a Berkshire Hathaway e duas outras empresas — Controlled Thermal Resources e Materials Research Controlados — querem instalar um equipamento que extraia lítio depois que a água passa pelas usinas geotérmicas, em um processo que levará apenas cerca de duas horas.

Rod Colwell, um australiano corpulento, passou grande parte da última década incentivando investidores e legisladores a usar a salmoura. Em fevereiro, uma retroescavadeira arou terra em um local de 7.000 acres que está sendo desenvolvido por sua empresa, a Controlled Thermal Resources.

“Este é o ponto ideal”, disse Colwell. “Este é o lítio mais sustentável do mundo, feito na América. Quem teria pensado nisso? Temos essa grande oportunidade.”

Um executivo da Berkshire Hathaway disse às autoridades estaduais recentemente que a empresa esperava concluir sua fábrica de demonstração para extração de lítio até abril de 2022.

Os patrocinadores dos projetos de lítio do Salton Sea também estão trabalhando com grupos locais e esperam oferecer bons empregos em uma área que tem uma taxa de desemprego de quase 16%.

“Nossa região é muito rica em recursos naturais e minerais”, disse Luis Olmedo, diretor executivo do Comite Civico del Valle, que representa os trabalhadores agrícolas da região. “No entanto, eles estão muito mal distribuídos. A população não tem assento à mesa. ”

O estado deu milhões em concessões para empresas de extração de lítio, e o Legislativo está considerando exigir que os fabricantes de automóveis até 2035 usem fontes da Califórnia para parte do lítio em veículos que vendem no estado, o maior mercado de carros elétricos do país.

Mas mesmo esses projetos levantaram algumas questões.

As usinas geotérmicas produzem energia sem emissões, mas podem exigir dezenas de bilhões de galões de água anualmente para resfriamento. E a extração de lítio da salmoura extrai minerais como ferro e sal que precisam ser removidos antes que a salmoura seja injetada de volta no solo.

Esforços de extração semelhantes no Mar Salton falharam anteriormente. Em 2000, a CalEnergy propôs gastar US$ 200 milhões para extrair zinco e ajudar a restaurar o Mar Salton. A empresa desistiu do esforço em 2004.

Mas várias empresas que trabalham na técnica de extração direta de lítio — incluindo Lilac Solutions, com sede na Califórnia, e Standard Lithium de Vancouver, British Columbia — estão confiantes de que dominam a tecnologia.

Ambas as empresas abriram projetos de demonstração usando a tecnologia de extração de salmoura, com o lítio padrão batendo em uma fonte de salmoura já sendo extraído do solo por uma fábrica de produtos químicos de Arkansas, o que significa que não precisou retirar água adicional do solo.

“Este aspecto verde é extremamente importante”, disse Robert Mintak, presidente-executivo da Standard Lithium, que espera que a empresa produza 21.000 toneladas por ano de lítio no Arkansas em cinco anos, se conseguir levantar US$ 440 milhões em financiamento. “A abordagem de Fred Flintstone não é a solução para o desafio do lítio.”
A Lilac Solutions, cujos clientes incluem a Controlled Thermal Resources, também está trabalhando na extração direta de lítio em Nevada, Dakota do Norte e em pelo menos um outro local nos Estados Unidos que não divulgou. A empresa prevê que, em cinco anos, esses projetos possam produzir cerca de 100.000 toneladas de lítio por ano, ou 20 vezes a produção nacional atual.

Executivos de empresas como a Lithium Americans questionam se essas abordagens mais inovadoras podem fornecer todo o lítio de que o mundo precisa.

Mas os fabricantes de automóveis estão ansiosos para buscar abordagens que tenham um impacto muito menor no meio ambiente.

“Tribos indígenas estão sendo expulsas ou sua água está sendo envenenada ou qualquer um desses tipos de problemas, nós simplesmente não queremos fazer parte disso”, disse Sue Slaughter, diretora de compras da Ford para a sustentabilidade da cadeia de suprimentos. “Nós realmente queremos forçar as indústrias das quais estamos comprando materiais a ter certeza de que estão fazendo isso de uma forma responsável. Como uma indústria, vamos comprar tanto desses materiais que temos um poder significativo para alavancar essa situação de forma muito forte. E pretendemos fazer isso. ”

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