A escassez global de chips pode afetar as pessoas que apenas querem lavar seus cachorros.

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A escassez de semicondutores está confundindo as indústrias que você não esperaria

Jeanne Whalen do Washington Post

De todas as empresas que sofrem com a escassez global de chips de computador, a lavagem de cachorros - um caso de baixa tecnologia que envolve sabão, água e um animal de estimação sujo - deveria estar no final da lista.

Mas, como acontece com tantas tarefas de baixa tecnologia hoje em dia, opções de alta tecnologia estão disponíveis, e foi assim que a CCSI International , um fabricante familiar na zona rural de Illinois, entrou em conflito com a escassez de chips.

A CCSI fabrica cabines eletrônicas de lavagem de cães que dispensam xampu, água e secagem opcional de peles. As máquinas são um sucesso entre os gerentes de parques de cães e os militares dos EUA, que as compram para uso em suas bases.

Mas as máquinas são controladas por chips de computador e, recentemente, a CCSI, que monta as placas em sua fábrica em Garden Prairie, Illinois, foi informada por seu fornecedor de placas de circuito que os chips usuais não estavam disponíveis. Um chip substituto funcionaria, mas o CCSI teria que ajustar suas placas de circuito.

Esse processo aumentou os custos da CCSI, trazendo as frustrações da mesma escassez de chips que paralisou fábricas de automóveis em todo o mundo para uma pequena cidade onde os outros principais empregadores são um celeiro, alguns bares e um correio em meio período.

“Esse problema específico afeta todos os aspectos da manufatura, desde pequenas pessoas até grandes conglomerados”, disse o presidente da empresa, Russel Caldwell, cujo pai fundou a empresa na década de 1960 para vender cortadores de grama. “Literalmente, temos campos de milho ao nosso redor... Não há muito aqui. ”

As montadoras têm sido as vítimas mais visíveis da falta de chips, com a Ford dizendo na semana passada que espera produzir 1,1 milhão de veículos a menos neste ano do que o planejado.

Mas em uma prova de quão dependente o mundo se tornou dos minúsculos wafers de silício, fabricantes de tudo, desde consoles de videogame a eletrodomésticos, estão relatando problemas. A Apple disse na semana passada que o aperto no fornecimento está prejudicando a produção de iPads e computadores Mac e pode custar até US$ 4 bilhões em vendas, enquanto a Caterpillar alertou sobre possíveis problemas à frente. A Samsung disse que suas vendas de painéis de vídeo caíram porque os fabricantes que os compram para smartphones não conseguem chips suficientes e cortam a produção.

Até as ferrovias reclamam que têm menos automóveis para transportar.A escassez ameaça prejudicar a economia no momento em que a recuperação pós-pandemia começa.

“Quando a oferta de chips diminui, toda a economia sofre”, diz Glenn O'Donnell, analista de tecnologia da empresa de pesquisa de mercado Forrester.

Os semicondutores são os cérebros por trás da maioria dos eletrônicos modernos, de computadores e telefones celulares a torradeiras inteligentes e máquinas de lavar. Os carros também contam com dezenas de semicondutores para operar os visores do painel, airbags e sistemas de navegação.

Cada vez mais, porém, os semicondutores estão possibilitando soluções de alta tecnologia para problemas de baixa tecnologia, como passar aspirador de pó em um carpete ou limpar uma caixa de areia. Lâmpadas e termostatos com chip podem ser ligados e desligados por meio de uma conexão sem fio. Os donos de animais de estimação podem rastrear seus cães com etiquetas de cão com GPS. As campainhas indicam que alguém está à porta, mesmo que você esteja a quilômetros (ou continentes) de distância.

“Agora tudo tem chips”, disse O'Donnell. “Estamos instrumentando tudo ao nosso redor.”

Quando a pandemia atingiu no ano passado, a demanda por muitos chips disparou ainda mais, à medida que trabalhadores de colarinho branco compraram computadores e monitores para usar em casa e se apoiaram em centros de computação em nuvem para apoiar um aumento nas reuniões do Zoom e do Microsoft Teams.

A demanda crescente e a capacidade limitada de fabricação de chips em todo o mundo significam que a escassez pode durar além de 2022, até que mais fábricas de semicondutores possam ser construídas, disse o presidente-executivo da gigante fabricante de chips Intel no mês passado.

As fábricas podem custar mais de US $ 10 bilhões e levar alguns anos para crescer, um compromisso que apenas um punhado de empresas em todo o mundo estão dispostas a assumir.

Por causa do alto custo, a maioria dos fabricantes de chips concentrou seus investimentos nos últimos anos em fábricas que produzem os semicondutores mais caros e de mais alta tecnologia. Isso deixou os chips de baixa tecnologia — do tipo que administra cabines de lavagem de cães, peças de automóveis e muitos outros produtos — particularmente escassos.

A CCSI entrou no jogo da lavagem de cães há cerca de uma década, como uma forma de arrecadar novos negócios após a crise financeira de 2008. A empresa também fabrica vidros para lavagem de carros, piscinas e estufas.

“Somos uma empresa de manufatura de estruturas para ambientes úmidos”, disse Caldwell.

A força do mercado de animais de estimação fez das cabines para cães um fator-chave de crescimento para a CCSI. “Uma pessoa leva seu cachorro lá, ela coloca o dinheiro e a parte eletrônica da placa de circuito opera o shampoo e conta o tempo e o dinheiro”, disse Caldwell.

Algumas semanas atrás, o fornecedor de placas de circuito da CCSI verificou um problema: ele não conseguiu obter os semicondutores que vinha anexando às placas que operam as cabines de lavagem de cães. Ele foi capaz de encontrar um chip semelhante que funcionaria, mas como o chip substituto era maior, o fabricante da placa de circuito não tinha certeza de que ele caberia dentro do maquinário.

Caldwell foi até sua fábrica com uma fita métrica e descobriu que o novo chip caberia, mas a substituição aumentou os custos da empresa e provavelmente atrasará as entregas das novas placas, disse ele.

Muitos fabricantes estão no mesmo barco. A Whirlpool disse que a falta de chips e outros suprimentos está deixando-a incapaz de acompanhar a forte demanda por eletrodomésticos. As empresas chinesas de eletrodomésticos disseram o mesmo.

A Sony diz que a escassez está prejudicando sua capacidade de atender à demanda pelo PlayStation 5, e a fabricante chinesa de celulares Xiaomi afirma que pode precisar aumentar seus preços para compensar os custos crescentes dos semicondutores. A HP Inc., empresa de computadores, prevê que a demanda global por computadores pessoais neste ano será 45% maior do que a empresa esperava antes da pandemia, deixando-a com dificuldades para comprar chips suficientes.

Kansas City Southern, uma operadora ferroviária, disse que a paralisação de várias fábricas de automóveis no México contribuiu para uma queda de 18 por cento na receita de frete de automóveis da empresa no primeiro trimestre. A Union Pacific também relatou uma queda no frete de automóveis.

Até mesmo algumas empresas de chips estão sofrendo com a escassez de chips. A Innovium é uma start-up de 200 pessoas em San Jose, Califórnia, que projeta, mas não fabrica, semicondutores para uso em data centers. Ela contrata a fabricação por empresas na Ásia, que estão tão sobrecarregadas que a Innovium enfrenta atrasos na entrega de seus chips aos clientes, disse o presidente-executivo Rajiv Khemani em entrevista.

“O governo certamente está ouvindo muitas grandes empresas em termos de soluções”, disse Khemani, apontando para uma recente reunião de cúpula da Casa Branca com montadoras e outras grandes empresas. “Achamos que é importante incluir pequenas empresas como nós porque estamos realmente promovendo a inovação no Vale do Silício e somos o motor de crescimento da economia.”

Erik Drown, um especialista em logística na distribuidora de eletrônicos Select Technology em Rowley, Massachusetts, tem passado a maior parte de suas horas de vigília nas últimas semanas tentando comprar semicondutores para seus clientes automotivos. Agora, os fabricantes de outros setores — incluindo alguns que fazem medidores de gás e água — também estão pedindo ajuda, disse Drown em uma entrevista.

“Isso está se espalhando além das empresas automotivas”, disse ele.

Drown é um intermediário, que entra em contato com as empresas para tentar comprar quaisquer fichas sobressalentes que tenham por aí, talvez porque compraram em excesso ou porque estão saindo de um determinado negócio e não precisam mais delas.
A falsificação é um problema. A Select Technology testa os chips que fornece antes de vendê-los e encontrou um bom número de falsificações, disse Drown.

Outro problema: os chips às vezes são danificados durante o transporte, devido ao excesso de calor ou ao manuseio inadequado. Roambee, uma empresa de tecnologia em Santa Clara, Califórnia, está tentando ajudar um grande fabricante de semicondutores a minimizar esses danos, monitorando suas caixas de remessa conforme elas se movem ao redor do mundo. O Roambee afixa sensores nas caixas que transmitem relatórios regulares sobre a temperatura e outras condições.

Mas mesmo essa possível solução para as dificuldades de fornecimento depende de semicondutores — cada sensor contém três ou quatro chips que permitem funções como rastreamento de GPS, comunicação celular e processamento de dados, e os custos dessas peças aumentaram entre 5% e 45%, disse o chefe executivo da empresa, Sanjay Sharma, disse em uma entrevista.

A Roambee expandiu sua equipe de compras para tentar comprar componentes suficientes e está fazendo substituições sempre que possível para usar chips mais facilmente disponíveis.

“Não é um lugar divertido para se estar agora”, disse Sharma.

 

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