Seus dispositivos tecnológicos querem ler seu cérebro. O que poderá dar errado?

Neurable, NextMind, Facebook e outras empresas de tecnologia estão defendendo aparelhos controlados pelo cérebro como a próxima avanço tecnológico

Dalvin Brown By Washington Post

Ramsés Alcaide passou mais de uma década pensando em pensar. Como doutorando na Universidade de Michigan em 2015, ele desenvolveu uma interface cérebro-computador que permite que as pessoas controlem softwares e objetos físicos com seus pensamentos. Hoje, essa interface está por trás dos planos de uma start-up com sede em Boston, Neurable, para começar a enviar um conjunto de fones de ouvido com sensor de cérebro para que você saiba quando está preparado para o pico de produtividade.

Usar seus pensamentos para fazer as coisas acontecerem no mundo real já foi uma coisa de ficção científica. Agora, está entrando na realidade, e a interface da Neurable é apenas um dos produtos que as empresas estão tentando desenvolver que inauguraria uma revolução de consumo em eletrônica.

Já a tecnologia cerebral permite que os jogadores manipulem avatares em videogames, concentrando-se em partes da tela. E o Facebook revelou no mês passado planos para interpretar sua intenção de mover um dedo para disparar comandos digitais.

Os pesquisadores acham que esses avanços podem levar à próxima grande revolução tecnológica — dando aos seres humanos essencialmente um sexto sentido: Se você pensar, um computador pode capturá-lo, exibi-lo e até mesmo dizê-lo em voz alta. Pense nisso como telecinese impulsionada pela tecnologia, permitindo que você digite com sua mente, compartilhe seus pensamentos sem falar ou navegue na Internet apenas focando aonde você quer ir.

As possíveis ramificações dessa realidade dizem respeito a alguns eticistas — ou especialistas em ética. Eles observam que não há leis que regulam como a tecnologia cerebral pode ser aplicada aos produtos de consumo e que ninguém controla o que as empresas de tecnologia fazem com as informações que coletam do seu cérebro.

Alguns dizem que, à medida que as coisas avançam, pode até ser possível que as empresas alterem o órgão que essencialmente lhe dá sua identidade.

"O cérebro é que torna você humano. Você é seu cérebro. Se a tecnologia entra no seu cérebro, ela está entrando em você", disse Rafael Yuste, diretor do Centro de Neurotecnologia da Universidade de Columbia. Ele lidera uma equipe de pesquisa que em 2019 descobriu que seria possível não só decodificar seus pensamentos, mas injetar memórias neles também.

Por enquanto, o objetivo da Neurable é ajudar as pessoas a saber quando elas são as mais focadas e melhor posicionadas para tomar decisões no trabalho, bem como quando elas são menos propensas a serem produtivas. Escondida dentro de um par de fones de ouvido comuns, espera-se que a interface desbloqueie novas categorias de métricas, como acompanhar a frequência com que você mexe, bebe água e sorri. É projetado para pessoas que querem usar seu tempo de forma mais eficaz e as pessoas se candidatam a melhorar sua saúde mental, afirma a empresa.

"Pense nisso como um Fitbit para o seu cérebro", disse Alcaide. Mas não é aí que Alcaide espera que a tecnologia acabe. Ele prevê o dia em que você pode controlar seu smartphone sem tocá-lo com as mãos ou comandá-lo com sua voz.

"Quer atender uma chamada ou pular uma pista? Não há necessidade de usar as mãos", diz uma página de arrecadação de fundos para Neurable, promovendo o sistema de controle de gestos da empresa. Essa tecnologia — prometendo aos usuários que, se você pensar, isso vai acontecer — seria um passo monumental na eletrônica de consumo.

Neurotech é um termo que abrange amplamente uma indústria que se conecta cérebros humanos a computadores. Algumas aplicações requerem cirurgia; outros não. É um campo biotecnológico convincente que está evoluindo rapidamente, permitindo que as máquinas interpretem ou alterem sua consciência.

Já mostrou valor clínico em pacientes com Mal de Parkinson que buscam reduzir problemas de equilíbrio, tremores e dificuldades para andar, de acordo com a FDA (Food and Drug Administration). O campo da medicina mostra-se promissor para pessoas com outras condições neurológicas como TDAH, Doença de Alzheimer e epilepsia.
Cientistas estão usando-o para estudar depressão, ansiedade e medo.

Mas com o passar do tempo, a pesquisa se afasta ainda mais dos cenários clínicos.

Desde 2014, as startups Muse, Dreem e BrainCo revelaram bandanas e outros vestiveis para os consumidores usarem em casa. Há o complemento de controle mental do NextMind para óculos de realidade virtual e o fone de ouvido da Urgotech destinado a ajudar seu cérebro a dormir melhor. Versus enfrentou um fracasso com os seus fones de ouvido de leitura cerebral, um dispositivo de US$ 1.500 destinado a treiná-lo para limpar sua mente e reduzir o estresse.

Neurable planeja ser o próximo. Ele começou a receber pré-encomendas terça-feira para fones de ouvido que são mais baratos do que o modelo da Versus que um dia permitirá que você selecione faixas de música usando gestos faciais.

Ainda mais usos estão a caminho nos próximos anos, à medida que empresas como Facebook e Neuralink investem em direção a um mundo onde pulsos cerebrais podem substituir cliques de um mouse de computador.

A teoria é que as interfaces cérebro-computador abrem uma nova área de empresa econômica, para que você possa controlar hardware e software mais rapidamente do que com os dedos.

A adoção em massa significaria que as pessoas poderiam usar suas mentes para alternar respostas na Internet em vez de tocar na tela de um smartphone ou digitar em um teclado. Ele poderia remover a necessidade de um smartphone inteiramente, substituindo-o por óculos inteligentes ou lentes de contato que exibem imagens com base em seus pensamentos.

"Imagine que você pode digitar 100 palavras por minuto pensando. Esse é o fim dos teclados", disse Yuste, especialista em neurotecnologia da Columbia.

Agora, a grande preocupação é o que acontece quando e se essa ciência é comercializada e implantada por empresas de tecnologia com poucos regulamentos e intenções de lucro. Afinal, os Estados Unidos não criam leis de privacidade significativas há décadas.

"Já existem regulamentos em um contexto médico, mas para a neurotecnologia não invasiva, é muito mais confuso", disse Dario Gil, vice-presidente sênior e diretor de pesquisa da IBM. "Acreditamos que é preciso haver um diálogo muito mais forte para definir como esses dados são coletados e como eles podem ser usados. Isso é muito importante para ser deixado como um Velho Oeste.

Os avanços da neurociência mostraram que os pensamentos são o resultado de uma vasta rede de neurônios disparando através do seu sistema nervoso. Eles são detectáveis, mas decifrar esses padrões intrincados é complicado.

Toda vez que você pensa ou se concentra, neurônios em seu cérebro geram sinais elétricos, que viajam como ondas, pulsando através de seu crânio e além. Sensores colocados em sua cabeça podem captar esses sinais sutis, enquanto algoritmos trabalham para transformar a informação em algo significativo, como sua intenção de pressionar "play" em uma tela de computador.

Há apenas tanta coisa que pode ser alcançada hoje, porém, em parte porque a decodificação das ondas cerebrais permanece uma ciência tão complexa.

"Atualmente, não temos uma compreensão completa de como o cérebro funciona", disse Polina Anikeeva, neurocientista do Instituto de Tecnologia de Massachusetts que estuda bioeletrônica. "Temos boas ideias sobre algumas funções fundamentais, mas mesmo essas estão sob investigação."

Os fabricantes de gadget têm ainda menos informações para passar com dispositivos que não são tão precisos na captação de sinais.

No laboratório, os cientistas podem estudar as funções cerebrais rastreando neurônios de disparo individuais e usando máquinas de ressonância magnética funcional (fMRI) para medir as mudanças no cérebro à medida que estão acontecendo.

As empresas de eletrônicos não podem porque sensores menos invasivos não são tão confiáveis. Ler o cérebro é um processo delicado. Pulsos neuronais minúsculos têm que atravessar seu crânio, couro cabeludo e cabelo antes de serem captados por um sensor. O sinal é então amplificado e interpretado. Cada passo aumenta as chances de interferência externa. Movimentos musculares como piscar são muito mais altos e podem jogar os dados fora.

Mesmo sem todas as respostas, as empresas de neurotecnologia estão invadindo partes do órgão para obter alguma visão de como os pensamentos se manifestam, em uma busca para descobrir quais serviços de varredura cerebral as pessoas estão dispostas a pagar.

O método mais comum usa eletroencefalografia (EEG), que é basicamente eletrodos colocados em sua cabeça.
Uma maneira de aparecer é com o wearable de sensor de cérebro do NextMind para desenvolvedores, que pode ser adaptado na parte de trás das tampas, perto de onde seu córtex visual de processamento de imagem está localizado.

A máquina foi projetada para aprender no que você está focando e traduzir isso em "comandos cerebrais diretos", como mover objetos em videogames.

"O que o mundo quer é a interação mais fácil possível com nossos dispositivos cotidianos", disse Sid Kouider, fundador e CEO da NextMind, uma empresa com sede em Paris. "Ter essa conexão direta é criar uma simbiose entre você e seus dispositivos."

Mas leva tempo para um computador ler seus pensamentos e inferir o que você pretende fazer. É um problema de latência que pesa grande parte da tecnologia de sensoriamento cerebral hoje. Você pode tocar na tela de um smartphone mais rápido do que um computador pode imaginar que é isso que você quer fazer e responder. Você pode tocar em um botão em um controlador de jogos muito rapidamente, também.

O tempo de atraso no dispositivo do NextMind é inferior a um segundo, o que foi "alucinante" para a experiência, de acordo com Tyriel Wood, um vlogger do YouTube de 33 anos que demos jogos de realidade virtual e hardware para viver. Ele testou o dispositivo em janeiro e notou um tempo de resposta atrasado em alguns casos, mas ficou impressionado, no entanto.

"Eu poderia me concentrar em uma área e me teletransportar para lá. Mas às vezes esses movimentos podem ter sido mais rápidos se eu usasse um rato ou algo assim", disse Wood.

No entanto, não há muito que você possa fazer com as mãos. Você está limitado pelos movimentos dos dedos, enquanto o poder cerebral pode adicionar outra camada de engajamento na Internet. Por exemplo, imagine digitar em uma tela usando os dedos enquanto destaca partes do texto usando sua mente.

Outra abordagem neurotecnológica é usar eletromiografia (EMG) para registrar sinais nervosos em outros lugares do corpo, ou rastreando sua intenção de mover um músculo. BrainCo, uma start-up de pesquisa robótica, usa isso para alimentar próteses para amputados. A Microsoft está pesquisando os aplicativos de gerenciamento de estresse da tecnologia. O Facebook quer usá-lo para óculos de realidade aumentada na próxima década.

A gigante das redes sociais publicou sua pesquisa sobre o tema em março para que as pessoas pudessem expressar seus medos e preocupações em torno da tecnologia.
"A realidade é que não podemos antecipar ou resolver todas as questões éticas associadas a essa tecnologia por conta própria", observou Sean Keller, diretor de ciência de pesquisa do Facebook Reality Labs.

Uma terceira proposta que não é tão amigável ao consumidor é fazer buracos na sua cabeça um dia, uma ideia anunciada por Elon Musk. Em 2016, o CEO da Tesla lançou a Neuralink para melhorar os humanos com inteligência artificial robô. Ele prometeu 100 milhões de dólares para a visão, que os neurocientistas dizem que pode ter valor para pessoas com doenças e distúrbios que afetam o cérebro.

Até lá, a empresa está focada em animais. Em 8 de abril, a Neuralink lançou um vídeo mostrando um macaco usando a tecnologia para jogar videogames com sua mente. O animal tinha um chip de computador ligado ao cérebro cerca de seis semanas antes do vídeo ser filmado, de acordo com a start-up. Musk diz que a interface um dia permitirá que pessoas com certas condições neurológicas controlem smartphones e computadores com suas mentes, "mais rápido do que alguém usando polegares".

Embora os produtos de sensoriamento cerebral em estágio inicial de startups tenham sido disponíveis na Internet há anos, ainda não está claro se uma interface neural vestível tomará o mundo de surpresa, quanto pode custar e quando tal oferta pode sair.

Ainda assim, as aplicações da tecnologia são aparentemente infinitas.

E se você pudesse realmente saber o que seu animal de estimação estava pensando? E se você pudesse despejar perfeitamente as imagens em sua cabeça em uma tela de computador? E se você pudesse transcender a linguagem e compartilhar suas ideias com outra pessoa sem dizer ou escrever uma palavra? Ou se um computador pudesse organizar seus pensamentos para você, e chegar a um novo roteiro de filme, papel a termo ou apresentação no local de trabalho que é mais provável que tenha um impacto?

Pode ser difícil não investir.

"Não seria ótimo se você pudesse ter uma ferramenta de IA lógica através de todas as coisas em sua cabeça? Pode ser a melhor ferramenta de produtividade pessoal", disse Mary Lou Jepsen, cientista da computação e fundadora da Openwater, uma startup focada em imagens internas não invasivas do corpo. "Ao entender como nosso cérebro funciona, vamos ser capazes de resolver um monte de problemas. Nós vamos ser capazes de nos transformar em algo melhor.

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