Esses aviões são movidos a bateria. Isso vai voar?

Aviões movidos a bateria estão ganhando força com as companhias aéreas e alguns devem estar no ar até 2028. Mas grandes obstáculos permanecem.

Por Pranshu Verma do Washington Post

Durante anos, os cientistas clamaram por aviões silenciosos e ecológicos que dependam de baterias em vez de combustível de aviação. Agora, eles estão mais perto de colocá-los nos céus.

Um punhado de companhias aéreas, incluindo United, Mesa e Air Canada, começaram a fazer pedidos para uma aeronave operada por bateria chamada Heart Aerospace ES-30. O avião de quatro hélices, movido a bateria, de fabricação sueca, acomoda até 30 pessoas e pode voar rotas de curta distância, como Palm Springs a Los Angeles ou Denver a Aspen, sem emitir carbono. Está programado para estar no ar em 2028.

Enquanto isso, pequenos aviões elétricos de um único passageiro também estão recebendo luz verde para voar, com alguns usados ​​por militares na Europa. Hidroaviões elétricos estão sendo testados e usados ​​no Canadá. E analistas do Laboratório Nacional de Energia Renovável dos EUA estão agora projetando que aviões híbridos elétricos de 50 a 70 lugares podem estar em serviço dentro de uma década.

Aviões elétricos podem resolver grandes dores de cabeça para companhias aéreas, dizem fabricantes e especialistas do setor. Eles podem ajudar as empresas a cumprir promessas de reduzir as emissões e tornar as rotas aéreas mais curtas financeiramente viáveis, minimizando os custos de combustível e manutenção.

Mas os principais desafios permanecem, a começar da tecnologia de baterias, que precisa avançar rapidamente para viabilizar as viagens comerciais. Além disso, os aviões precisarão de aprovações regulatórias e as companhias aéreas precisarão convencer os passageiros de que voar a milhares de pés no ar com bateria também é seguro.

“Não fazemos nada tão novo com aeronaves desde sempre”, disse Gökçin Çınar, professor assistente de engenharia aeroespacial da Universidade de Michigan. Mas “definitivamente, ainda há muito em que precisamos trabalhar”.

Globalmente, a aviação comercial responde por 2,4% das emissões climáticas do mundo, mas isso pode aumentar para 22% até 2050 se nenhuma mudança for feita, mostram dados do governo europeu .

Anders Forslund, fundador e executivo-chefe da Heart Aerospace, iniciou sua empresa em 2018 e projetou o ES-19, um avião elétrico de 19 lugares. Na semana passada, a empresa anunciou um avião com capacidade para 30 pessoas, o ES-30.

A aeronave, dizem os funcionários da empresa, pode voar até 124 milhas totalmente com baterias e emitir zero emissões. Ele é alimentado por mais de 5 toneladas de baterias de íon de lítio armazenadas em sua barriga, perto do trem de pouso, disse Forslund. O avião carregaria em cerca de 30 minutos.

A Air Canada encomendou 30 desses aviões. A United Airlines e a Mesa Airlines fizeram pedidos de 100 unidades cada.

O ES-30 tem um alcance máximo de quase 500 milhas, embora qualquer voo com mais de 124 milhas exija a ajuda de um gerador sustentável de combustível de aviação a bordo. No modo híbrido, o avião emitiria emissões de carbono a uma taxa 50% menor do que seus equivalentes movidos exclusivamente a jato, disse Forslund. O ruído da cabine seria muito menor do que os passageiros comerciais estão acostumados, acrescentou.

O avião é projetado para ter um custo operacional por assento semelhante a um avião a hélice para 50 pessoas, disse a empresa, que as companhias aéreas podem achar financeiramente atraentes. Fazer aviões elétricos que sejam economicamente atraentes para as companhias aéreas é fundamental para obter ampla adoção e reduzir as emissões climáticas, disse Forslund.

“No entanto, se você puder fazer esse avião funcionar tecnicamente, mas não comercialmente”, disse ele, “então a proposta climática será menor”.

Especialistas alertam que é improvável que o céu esteja cheio de aviões totalmente elétricos em breve.

Os cientistas terão que levar a tecnologia de íons de lítio a limites desconhecidos ou fabricar baterias usando outra química. E a FAA (Administração Federal de Aviação), órgão regulador do setor nos EUA não finalizou como certificará aviões elétricos como seguros para voos de passageiros. A FAA está trabalhando na criação desses regulamentos, mas não está claro se eles estarão prontos antes de 2028, disse Çınar.

“Normalmente, nossa indústria não faz grandes mudanças. Você faz mudanças mínimas ao longo do tempo”, disse ela. “Portanto, há alto risco, mas há alta recompensa.”

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