Blue Origin enfrenta problemas ao lançar foguete não tripulado

Não havia pessoas a bordo quando o sistema de aborto de emergência da cápsula entrou em ação para eliminá-la do propulsor

Por Christian Davenport do Washington Post

O foguete New Shepard da Blue Origin sofreu um sério problema depois de decolar na manhã de segunda-feira, forçando o sistema de aborto de emergência do veículo a lançar a cápsula para longe do propulsor.

Nenhuma pessoa estava a bordo — apenas experimentos científicos — no que deveria ser outro em uma série de voos suborbitais para a borda do espaço e de volta. A empresa, que é de propriedade de Jeff Bezos, também usa o sistema New Shepard para transportar clientes pagantes e realizou várias missões humanas desde que o próprio Bezos voou no primeiro voo tripulado no ano passado. (Bezos é dono do Washington Post.)

Antes do lançamento, os controladores de voo da Blue Origin chamaram uma série de esperas, atrasando o voo. Ele decolou pouco antes das 10h30 no leste do local de lançamento da empresa em Van Horn, Texas. Depois de limpar a torre de lançamento, ele entrou no que é conhecido como "Max Q", ou o momento em que a pressão aerodinâmica é maior no veículo. empurra através da atmosfera a caminho do espaço.

De repente, cerca de 1 minuto e 5 segundos de vôo, chamas brilhantes explodiram do propulsor e o sistema de aborto de emergência da cápsula entrou em ação, rapidamente atirando-o para longe do foguete. Os pára-quedas da cápsula mais tarde foram acionados e aterrissaram suavemente no deserto do oeste do Texas.

Durante uma transmissão ao vivo do evento, Erika Wagner, diretora de vendas de carga útil da Blue Origin, disse: “Parece que experimentamos uma anomalia com o voo de hoje. Isso não foi planejado e ainda não temos detalhes. Mas nossa cápsula de tripulação conseguiu escapar com sucesso.”

No Twitter, a Blue Origin escreveu: “Estamos respondendo a um problema esta manhã em nosso local de lançamento um no oeste do Texas. Esta foi uma missão de carga útil sem astronautas a bordo. O sistema de escape da cápsula funcionou como projetado. Mais informações virão à medida que estiverem disponíveis.”

Mais tarde, ele disse no Twitter que houve uma “falha” de reforço, mas não forneceu detalhes adicionais sobre o que deu errado.

A Blue Origin disse repetidamente que projetou o veículo para garantir a segurança e, antes de levar qualquer pessoa, testou rigorosamente o sistema de fuga de emergência da cápsula no solo e duas vezes durante o voo. Durante um teste, eles simularam uma falha de paraquedas para que a espaçonave aterrissasse sob dois paraquedas em vez de três.

“A segurança é o nosso maior valor na Blue Origin”, disse Wagner. “É por isso que construímos tanta redundância no sistema.”

Em uma entrevista no ano passado, Gary Lai, diretor sênior da equipe de design de New Shepard, disse que “os voos são apenas a ponta do iceberg — a parte que flutua acima da água que as pessoas podem ver. Testamos o veículo no solo, os componentes, o software, muitas, muitas vezes mais do que os pilotamos. Até o ponto em que, quando fazemos os testes de voo, estamos bastante confiantes de que vai funcionar.”

A bordo da cápsula estavam 36 cargas úteis de escolas, universidades e organizações, incluindo o Instituto Americano de Aeronáutica e Astronáutica. Foi o quarto voo da New Shepard este ano e o nono voo do veículo reutilizável, que a empresa disse ser dedicado à ciência do voo e pesquisa para o espaço.

Ao todo, a Blue Origin levou 31 pessoas ao espaço e esperava voar mais este ano. Isso ficará em espera, enquanto a empresa investiga o que deu errado no voo de segunda-feira.

O acidente ocorre no momento em que a FAA (sigla do inglês da Federal Aviação Administration, ou seja, a Administração Federal de Aviação) e o Conselho Nacional de Segurança em Transportes trabalham para esclarecer quem investiga os acidentes de voos espaciais. Na semana passada, as agências assinaram um acordo detalhando como trabalharão juntas no caso de um acidente. O NTSB seria a agência líder em quaisquer acidentes espaciais comerciais que resultem em ferimentos graves ou fatais a alguém, ou se houver danos à propriedade não associados ao lançamento.

Em um comunicado, a FAA disse que supervisionaria a investigação do acidente sobre o acidente de segunda-feira, porque “a cápsula pousou com segurança e o propulsor impactou dentro da área de perigo designada. Nenhum ferimento ou dano à propriedade pública foi relatado.”

Antes que New Shepard possa retornar ao voo, a FAA “determinará se algum sistema, processo ou procedimento relacionado ao acidente afetou a segurança pública”, afirmou.

Além da Blue Origin, a Virgin Galactic também pretende levar clientes pagantes para a borda do espaço. A SpaceX de Elon Musk levou uma série de tripulações de astronautas da NASA para a Estação Espacial Internacional, bem como missões privadas de astronautas. A Boeing também planeja começar a pilotar astronautas no início do próximo ano.

O setor foi levemente regulamentado, desfrutando de um mandato do Congresso de que os voos espaciais comerciais ainda estão em sua infância e, portanto, em um “período de aprendizado”. As empresas espaciais emergentes devem ter permissão para inovar e crescer, dizem os proponentes, antes que o governo possa impor regras rígidas que governam como elas operam.

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