FTC quer bloquear acordo de realidade virtual da Meta, em oposição à Big Tech

A mudança é um golpe potencial para os esforços do metaverso da Meta e sinaliza uma mudança na forma como a Federal Trade Commission está abordando os acordos de tecnologia.

David McCabee Mike Isaac do New York Times

WASHINGTON — A FTC (Federal Trade Commission), órgão regulador das telecomunicações e da internet, entrou com pedido nesta quarta-feira de uma liminar para bloquear a Meta, a empresa anteriormente conhecida como Facebook, de comprar a empresa de realidade virtual chamada Within, limitando potencialmente a entrada da empresa no chamado metaverso e sinalizando uma mudança na forma como o agência está se aproximando de acordos de tecnologia.

O processo antitruste é o primeiro a ser aberto sob Lina Khan, presidente da comissão e uma das principais críticas progressistas da concentração corporativa, contra um dos gigantes da tecnologia. Khan argumentou que os reguladores devem impedir as violações das leis de concorrência e proteção ao consumidor quando se trata de tecnologia de ponta, incluindo realidade virtual e aumentada, e não apenas em áreas onde as empresas já se tornaram gigantes.

O pedido de liminar da FTC coloca Khan em rota de colisão com Mark Zuckerberg, presidente-executivo da Meta, que também é citado como réu no pedido. Ele investiu bilhões de dólares na construção de produtos para realidade virtual e aumentada, apostando que o mundo imersivo do metaverso é a próxima fronteira tecnológica. O processo poderia prejudicar essas ambições.

“A Meta poderia ter escolhido tentar competir com a Within no mérito”, disse a FTC em seu processo, que foi aberto no Tribunal Distrital dos Estados Unidos para o Distrito Norte da Califórnia. “Em vez disso, optou por comprar” uma empresa de primeira linha no que o governo chamou de categoria “vitalmente importante”.

Em um comunicado, Meta disse que o caso da FTC foi “baseado em ideologia e especulação, não em evidências. A ideia de que essa aquisição levaria a resultados anticompetitivos em um espaço dinâmico com tanta entrada e crescimento quanto o fitness online e conectado simplesmente não é crível”. 

A empresa acrescentou que o processo foi um ataque à inovação, com a agência “enviando uma mensagem assustadora para quem deseja inovar em VR”.

A Meta disse que adquiriria a Within, que produz o aplicativo de fitness altamente popular chamado Supernatural, no ano passado por uma quantia não revelada. A empresa promoveu seus headsets de realidade virtual para fins de condicionamento físico e saúde.

O processo faz parte de uma onda de ações contra a Meta e outras grandes empresas de tecnologia como Google, Apple e Amazon, que têm enfrentado cada vez mais escrutínio por seu poder e domínio. Sob o antecessor de Khan, a FTC entrou com uma ação contra o Facebook que argumentava que a empresa encerrou a concorrência nascente por meio de aquisições. O Departamento de Justiça também processou o Google sobre se a empresa abusou do monopólio das buscas online.

Mais casos podem vir. A FTC está investigando se a Amazon violou as leis antitruste, e o Departamento de Justiça tem investigações sobre o domínio do Google sobre a tecnologia de publicidade e sobre as políticas da App Store da Apple.

Zuckerberg vem afastando a Meta de suas raízes nas redes sociais, já que os aplicativos da empresa, como Facebook e Instagram, enfrentam crescente concorrência, além de questões como privacidade e desinformação.

Para apoiar a entrada no metaverso, Zuckerberg transferiu funcionários e colocou um tenente no comando dos esforços. Ele também autorizou tenentes a buscar alguns dos jogos mais populares no espaço VR. Em 2019, o Facebook comprou a Beat Games, fabricante do título de sucesso Beat Saber, um dos principais jogos de realidade virtual da plataforma Oculus.

A Meta está programada para divulgar os ganhos trimestrais ainda nesta quarta-feira. Recentemente, a empresa reduziu os benefícios dos funcionários e controlou os gastos em meio a condições econômicas incertas.

O movimento da FTC pode ser visto como uma tentativa de aprender com a história. A agência aprovou a aquisição do Instagram pelo Facebook em 2012, o aplicativo de compartilhamento de fotos que cresceu para mais de um bilhão de usuários regulares. O Instagram ajudou a Meta a dominar o mercado de compartilhamento de fotos sociais, embora outras startups tenham surgido desde então.

John Newman, vice-diretor do Bureau of Competition da FTC, disse que a agência agiu no acordo da Within porque a Meta estava “tentando comprar seu caminho para o topo”. A empresa já possuía um aplicativo de fitness de realidade virtual mais vendido, disse ele, mas depois optou por adquirir o aplicativo Supernatural da Within “para comprar posição no mercado”. Ele chamou o acordo de “uma aquisição ilegal e buscaremos todas as medidas cabíveis”.

O voto da FTC para autorizar o arquivamento foi dividido em 3 a 2.

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