Rússia vai se retirar da Estação Espacial Internacional após 2024

O anúncio ocorre menos de duas semanas depois que a Rússia e os EUA anunciaram novos lançamentos espaciais cooperativos

Por Mary Ilyushina e Christian Davenport do Washington Post

A Rússia anunciou nesta terça-feira, 26, que vai se retirar do projeto da Estação Espacial Internacional (ISS) após 2024, sinalizando o fim de uma era em uma das últimas áreas restantes de cooperação entre a Rússia e os Estados Unidos.

O recém-nomeado chefe da agência espacial russa Roscosmos anunciou a decisão em uma reunião com o presidente russo, Vladimir Putin, na terça-feira, dizendo que a agência se concentrará na construção de sua própria estação orbital.

“Cumpriremos todas as nossas obrigações com nossos parceiros, mas a decisão de deixar esta estação após 2024 foi tomada”, disse o chefe da agência espacial Yuri Borisov.

Autoridades russas discutem deixar o projeto desde pelo menos 2021, citando equipamentos antigos e crescentes riscos de segurança. Os países envolvidos na ISS concordaram em usar a estação até 2024 e a NASA planeja usar a estação até 2030.

Mas o conflito em curso entre Moscou e Washington sobre a invasão russa da Ucrânia e uma enxurrada de restrições econômicas parecem ter acelerado a retirada. No mês passado, o chefe anterior da Roscosmos, Dmitry Rogozin, disse que as conversas sobre o envolvimento russo após 2024 só são possíveis se as sanções dos EUA contra a indústria espacial russa e outros setores da economia forem levantadas.

Logo após as tropas russas entrarem na Ucrânia em fevereiro, o presidente Biden impôs novas sanções contra a Rússia que pretendiam “degradar” o programa espacial do país.
“Estimamos que cortaremos mais da metade das importações de alta tecnologia da Rússia. Isso será um golpe em sua capacidade de continuar a modernizar suas forças armadas. Isso degradará sua indústria aeroespacial, incluindo seu programa espacial”, disse Biden na época.

Em resposta às sanções, Rogozin, conhecido por suas réplicas e uma rivalidade de anos no Twitter com Elon Musk, da SpaceX, ameaçou que a Rússia permitiria que a estação colidisse com a Terra.

“Existe a possibilidade de uma estrutura de 500 toneladas cair sobre a Índia e a China. Você quer ameaçá-los com tal perspectiva? A ISS não sobrevoa a Rússia, portanto todos os riscos são seus. Você está pronto para eles?" Rogozin disse então.

As duas seções da estação administradas pela NASA e pela Roscosmos são interdependentes, e não está claro se a ISS pode ser sustentada com um lado abandonando o projeto. A Rússia é responsável pelos sistemas críticos de controle de propulsão da estação espacial, que mantêm a ISS na órbita correta enquanto a gravidade da Terra a puxa lentamente para a atmosfera. O segmento norte-americano é responsável pelo fornecimento de energia.

A Roscosmos sob o comando de Rogozin também gerou polêmica quando postou fotos de seus três cosmonautas segurando as bandeiras de duas autoproclamadas repúblicas no leste da Ucrânia, onde a Rússia lançou sua invasão. O post marcou a captura de Lysychansk, a última cidade no que os separatistas pró-russos chamam de República Popular de Luhansk a cair nas mãos das forças russas, e foi legendado “um dia de libertação para celebrar tanto na Terra quanto no espaço”.

O golpe com as bandeiras e as aparentes tentativas da Rússia de usar o projeto como moeda de troca nos esforços para aliviar as sanções foram condenados pela NASA.

“A NASA repreende fortemente [a Rússia] usar a Estação Espacial Internacional para fins políticos para apoiar sua guerra contra a Ucrânia, o que é fundamentalmente inconsistente com a função primária da estação entre os 15 países participantes internacionais para avançar a ciência e desenvolver tecnologia para fins pacíficos”, a agência disse no início de julho.

Mas a NASA fez um grande esforço para manter a cooperação à tona e tentou impedir que a guerra afetasse a parceria com a ISS, prometendo no início deste ano que o trabalho conjunto continuaria.

“Os cosmonautas russos e os astronautas americanos são todos muito profissionais”, disse o administrador da NASA, Bill Nelson, em 15 de junho, durante uma entrevista coletiva conjunta com seu colega da Agência Espacial Europeia.

“Apesar das tragédias que estão ocorrendo na Ucrânia pelo presidente Putin, o fato é que a parceria internacional é sólida quando se trata do programa espacial civil.”

Por um tempo, esse esforço parecia estar valendo a pena. Foi apenas em 15 de julho que a NASA e a Roscosmos anunciaram que chegaram a um acordo para lançar os viajantes espaciais um do outro para a estação, com americanos a bordo de foguetes russos e cosmonautas russos viajando a bordo de veículos SpaceX. O lançamento da SpaceX foi anunciado para algum tempo depois de 29 de setembro.

No final de março, um astronauta americano e dois cosmonautas russos pousaram com segurança no Cazaquistão depois de deixar a estação espacial a bordo da mesma cápsula.

Que é a Estação Espacial?

A ISS, do tamanho de um campo de futebol, foi lançada em 1998 e desde então tem sido um marco da cooperação internacional pós-Guerra Fria envolvendo Moscou, que sobreviveu por décadas enquanto a relação entre os Estados Unidos e a Rússia azedava. Seu fim provavelmente gerará novas estações na próxima década, já que a NASA envolve ativamente empresas espaciais privadas e concedeu financiamento inicial para pelo menos quatro estações conceituais.

No final do ano passado, a NASA contratou três empresas para desenvolver estações espaciais comerciais: a Blue Origin, de Jeff Bezos, em parceria com a Sierra Space; Nanoracks, em parceria com a Lockheed Martin; e Northrop Grumman. (Bezos é dono do Washington Post.)

A Axiom Space também está desenvolvendo uma estação privada própria e tem planos de lançar o primeiro segmento até 2024.

Mas não está claro quando essas estações se tornarão operacionais. E alguns temem que haja uma lacuna entre quando eles estiverem prontos e quando a ISS for desativada, deixando os Estados Unidos sem um lugar para ir na órbita da Terra.

Enquanto isso, a China começou a montar sua estação espacial e lançou um segundo módulo de laboratório no domingo, 24 de julho.

A Rússia tem como objetivo lançar seu próprio projeto, mas a Roscosmos tem lutado financeiramente há anos, e o fluxo de caixa foi prejudicado depois que os EUA deixaram de usar foguetes Soyuz para levar seus astronautas à estação e recorreram à SpaceX para esses serviços.

Em seu anúncio de terça-feira, Borisov admitiu que a indústria espacial russa está lutando, pois também precisa substituir muitas tecnologias estrangeiras que não estão mais disponíveis devido a sanções.

“Vejo que minha principal tarefa, junto com meus colegas, não é diminuir, mas elevar o nível e, antes de tudo, fornecer à economia russa os serviços espaciais necessários”, disse Borisov. “Isso é navegação, comunicação [serviços], transmissão de dados, informações meteorológicas, geodésicas e assim por diante.”

A mídia estatal russa informou anteriormente que a Rocket and Space Corporation Energia está preparando um projeto preliminar da estação, apelidada de Russian Orbital Service Station, que deve ser concluída no terceiro trimestre de 2023.
Funcionários da NASA disseram na terça-feira, no entanto, que não foram notificados das intenções da Rússia e que planejam usar a estação até pelo menos 2030, quando as estações espaciais comerciais devem entrar em operação para substituir a antiga ISS.

Em um comunicado, Nelson disse: “A NASA está comprometida com a operação segura da Estação Espacial Internacional até 2030 e está coordenando com nossos parceiros. A NASA não foi informada das decisões de nenhum dos parceiros, embora continuemos a construir capacidades futuras para garantir nossa maior presença na órbita baixa da Terra”.

John Kirby, coordenador de comunicações estratégicas do Conselho de Segurança Nacional, disse a repórteres na terça-feira que “continuaremos comprometidos em trabalhar com todos os nossos parceiros da ISS. … Obviamente, vamos explorar opções.”

A Agência Espacial Europeia não respondeu aos pedidos de comentários na terça-feira. Mas falando em uma conferência sobre a pesquisa e desenvolvimento feito na estação, Robyn Gates, diretora da ISS da NASA, disse que a NASA não queria que a parceria chegasse ao fim. “Queremos continuar juntos como uma parceria para operar a estação espacial”, disse ela. “Acho que os russos, assim como nós, estão pensando no que vem a seguir para eles. E como estamos planejando uma transição após 2030 para estações espaciais de propriedade e operação comercial em órbita baixa da Terra… eles também estão pensando em uma transição.”

Robyn Gates acrescentou que a NASA não “recebeu nenhuma palavra oficial” da Rússia, mas que “falaremos mais sobre o plano deles daqui para frente”.

Se a Rússia saísse da estação, seria um processo logístico e diplomático complicado. O acordo que rege a estação espacial diz que, embora os parceiros possam se retirar a qualquer momento, eles devem fornecer “aviso prévio por escrito de pelo menos um ano”.

E embora a declaração da Rússia dissesse que se retiraria após 2024, não estava claro exatamente quando isso poderia acontecer.

A NASA enfatizou repetidamente que seus astronautas e cosmonautas russos a bordo da estação continuam trabalhando lado a lado, como há anos. E apesar do tumulto no terreno, eles mostraram sinais reais de amizade. No início deste ano, quando o cosmonauta Anton Shkaplerov entregou o comando da estação para Thomas Marshburn, da NASA, ele disse que, embora “as pessoas tenham problemas na Terra … em órbita, somos uma equipe”. Falando em inglês, ele chamou a estação espacial de “um símbolo de amizade e cooperação e como um símbolo do futuro da exploração espacial”. Ele agradeceu aos seus “irmãos e irmãs espaciais” e elogiou Marshburn, dizendo que seria um “comandante profissional da ISS”.

Mas nem sempre as coisas correram bem no espaço. Em novembro, Nelson criticou a Rússia por realizar um teste de míssil contra um satélite que criou cerca de 1.500 pedaços de detritos espaciais, alguns dos quais cruzaram a órbita da estação espacial. Então veio o incidente da bandeira no início deste mês. Nelson emitiu outra repreensão, chamando a exibição da bandeira de “fundamentalmente inconsistente com a função principal da estação”.

Karen DeYoung contribuiu para este relatório.

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