A Ajuda da Starlink de Elon Musk à Ucrânia desperta desconfiança da China sobre ligações militares dos EUA

Silicon Valley Iron Man está sob pressão sobre satélites enquanto rivais chineses se aproximam de Tesla. Aí é que surge a desconfiança da China.

Edward White e Eleanor Olcott, do Financial Times

Nos dias depois que Vladimir Putin ordenou a entrada de tropas russas na Ucrânia, Elon Musk tomou a decisão de apoiar Kyiv.

Menos de 48 horas depois, a SpaceX, empresa comercial de foguetes e satélites de Musk, despachou uma remessa de kits de satélite Starlink para fortalecer a rede de internet do país contra as forças de Putin.

Musk foi elogiado pelo ocidente, mas sua ajuda foi vista de forma diferente pela China, um mercado em crescimento crítico para seu império empresarial, onde a Tesla obtém um quarto de sua receita.

Agora, o homem mais rico da Terra está sob crescente pressão da segurança nacional e dos falcões de dados de Pequim, ameaçando seu acesso ao maior mercado consumidor do mundo à medida que a tensão com os EUA aumenta e os concorrentes locais de veículos elétricos se aproximam da Tesla.

Blaine Curcio, fundador do grupo de pesquisa especializado em tecnologia espacial Orbital Gateway, disse que “alarme significativo na China” foi causado porque a SpaceX e a Starlink foram consideradas partes críticas do “complexo industrial militar espacial dos EUA”.

A Starlink tem mais de 2.000 satélites em órbita terrestre baixa e Musk planeja outros milhares. À medida que a constelação se expande e a corrida espacial EUA-China acelera, os especialistas alertam que o bilionário terá dificuldades para equilibrar os interesses concorrentes das superpotências rivais.

Os planejadores militares de Pequim temem um cenário em que milhares de satélites de Musk sejam implantados para conduzir a vigilância da China ou, mais sensivelmente, apoiar Taiwan, um país democrático sobre o qual Pequim reivindica soberania.

Drew Thompson, ex-oficial de defesa dos EUA, disse que a doação Starlink de Musk após a invasão da Ucrânia pela Rússia aumentou a “consciência da China sobre a utilidade e eficácia” dos satélites de órbita terrestre baixa para ajudar a reforçar os sistemas de comunicação durante a guerra.

“Caos ou calamidade” em espacial de US$ 40 bi

Musk estimou que a SpaceX, avaliada em US$ 100 bilhões, gastará até US$ 30 bilhões na expansão do Starlink. Com uma posição de comando no incipiente mercado espacial comercial — com previsão de valer cerca de US$ 40 bilhões por ano até 2030 — a SpaceX se tornou uma parte importante do império em expansão de Musk e uma fonte crescente de contenção na China.

Diplomatas chineses reclamaram na ONU em dezembro que os satélites SpaceX forçaram a estação espacial da China a sair do caminho para evitar colisões perigosas, alegações que provocaram uma onda de abuso de Musk nas redes sociais.

As críticas se intensificaram após a invasão da Ucrânia por Putin. A China Military Online, uma publicação oficial do Exército de Libertação Popular, atacou no mês passado os laços profundos da SpaceX com as forças armadas dos EUA, incluindo contratos comerciais com os militares, e criticou a capacidade da Starlink de “aumentar a capacidade de combate dos militares dos EUA”.

“Há uma boa chance de que o Starlink seja aproveitado pelos EUA obcecados pela hegemonia para trazer o mundo para . . . caos ou calamidade”, disse a publicação.

O grupo de pesquisa do PLA, o Instituto de Rastreamento e Telecomunicações de Pequim, foi além. Em abril, os analistas do instituto disseram que os planejadores de defesa em Pequim deveriam preparar “métodos de morte suave e dura” para derrubar satélites Starlink e destruir seu sistema operacional.

As ameaças surgem quando as startups privadas chinesas e grupos estatais, incluindo GalaxySpace e China Aerospace Science and Technology Corporation, estão correndo para implantar suas próprias constelações de satélites em órbita terrestre baixa para competir com a Starlink.

Dexter Roberts, especialista em relações EUA-China e membro sênior do Atlantic Council, disse que os pesquisadores militares afiliados ao Estado estavam “muito claros” que o Starlink “representa uma ameaça para a China”.

“Sua preocupação quase certamente é compartilhada pelo governo e militares chineses”, disse ele.

Mudando a sorte para 'Silicon Valley Iron Man'

Os reguladores cibernéticos de Pequim estão aprimorando seu foco na Tesla, assim como a concorrência dos rivais chineses de veículos elétricos se intensifica.

Os negócios da Tesla na China têm sido imensamente bem-sucedidos. A receita de vendas da empresa na China em 2021 dobrou para US$ 13,8 bilhões em relação ao ano anterior, em comparação com US$ 23,9 bilhões nos EUA e US$ 16 bilhões em outros lugares.

No ano passado, seis dos 10 EVs mais vendidos do mundo eram de marcas chinesas, incluindo Wuling de baixo custo e BYD de ponta. Mas os recém-chegados Nio, Xpeng, Human Horizons e Jidu Automotive também estão desafiando a Tesla ao apostar em um futuro dominado por veículos autônomos.

A intensificação da competição ocorre quando a poderosa Administração Cibernética da China, juntamente com um conjunto de agências focadas em segurança, está lançando novas e expansivas leis de segurança de dados, reforçando o controle sobre a coleta de dados e a privacidade.

Samm Sacks, membro sênior do Paul Tsai China Center da Yale Law School, disse que “a Tesla está sob tremenda pressão” sobre a coleta de dados na China, em particular de indivíduos e sites próximos a militares ou politicamente sensíveis e seus fluxos de dados transfronteiriços.

No ano passado, a Tesla prometeu armazenar informações coletadas na China em data centers locais, um golpe significativo em seus esforços globais de coleta de dados críticos para pesquisa e desenvolvimento.

Os desafios enfrentados por Tesla e SpaceX marcam uma mudança radical a favor de Musk, de 50 anos, na China, onde ele é conhecido como o “Homem de Ferro do Vale do Silício” e inspira seguidores cult.

Ele foi cortejado e recebeu tratamento especial em 2018 por Pequim para iniciar toda uma cadeia de fornecimento de veículos elétricos domésticos, construindo a gigafábrica da Tesla em Xangai para veículos elétricos e autônomos de última geração.

Em entrevista ao Financial Times em maio, Musk disse que considerava a ascensão dos fabricantes chineses de veículos elétricos uma ameaça aos seus negócios.

O domínio da Tesla no mercado de veículos elétricos de luxo está diminuindo. "Tesla é muito bom, mas agora os carros nacionais fizeram progressos significativos, não há muita necessidade de ter Tesla agora", disse Boyang Xia, proprietário da Tesla em Pequim.

Musk tem sido tipicamente otimista sobre seu relacionamento com autoridades chinesas: “Acho que tem tido muito sucesso até agora, e o governo está muito feliz com isso”, disse ele sobre a gigafábrica, acrescentando que espera que a China responda por “provavelmente 25-30 por cento de nossos mercados a longo prazo”.

No entanto, June Teufel Dreyer, especialista em China da Universidade de Miami, previu que Pequim acabaria por impor restrições ao acesso da Tesla ao mercado chinês.

Roberts estava igualmente “certo” de que Pequim agiria para impor restrições a empresas estrangeiras investidas em “setores competitivos e especialmente setores relacionados à tecnologia.

Ele acrescentou: Pequim “limitará as práticas de negócios que o governo vê como tendo dados e outras implicações de segurança”.

Os satélites de Musk ajudaram os ucranianos em cidades caídas a manter uma linha de vida para Kyiv e para o mundo, mas para a China, eles ajudaram a agravar as suspeitas. Musk pode achar que a boa vontade de Pequim tem limites.

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