Cobrados pelo Google, pequenos usuários de longa data reagem

Por Nico Grant, do New York Times

O Google está cobrando algumas pequenas empresas por e-mail e outros aplicativos após mais de uma década de uso gratuito. Os empresários dizem que o Google está sendo insensível.

Quando o Google disse a algumas pequenas empresas em janeiro que não poderiam mais usar gratuitamente um serviço de e-mail personalizado e outros aplicativos do local de trabalho, parecia uma promessa quebrada para Richard J. Dalton Jr., usuário de longa data que opera um teste escolar em Vancouver, British Columbia, no Canadá.

"Eles estão basicamente nos forçando a mudar para algo pago depois que nos fisgaram nesse serviço gratuito", disse Dalton, que primeiro configurou um e-mail de trabalho do Google para sua empresa, Your Score Booster, em 2008.

O Google disse que os usuários de longa data do que chama de edição gratuita herdada do G Suite, que inclui e-mail e aplicativos como Documentos e Calendário, tiveram que começar a pagar uma taxa mensal, geralmente em torno de US$ 6 por cada endereço de e-mail comercial. As empresas que não mudarem voluntariamente para um serviço pago até 27 de junho serão automaticamente movidas para um endereço pago. E mais: se eles não pagarem até 1º de agosto, suas contas serão suspensas.

Embora o custo do serviço pago seja mais um aborrecimento do que um duro golpe financeiro, os proprietários de pequenas empresas afetados pela mudança dizem que ficaram desapontados com a maneira desajeitada como o Google lidou com o processo. Eles não podem deixar de sentir que uma empresa gigante com bilhões de dólares em lucros está espremendo os pequenos — algumas das primeiras empresas a usar os aplicativos do Google para o trabalho — por apenas um pouco de dinheiro.

“Isso me pareceu desnecessariamente mesquinho”, disse Patrick Gant, proprietário da Think It Creative, uma consultoria de marketing em Ottawa. “É difícil sentir pena de alguém que recebeu algo de graça por muito tempo e agora está sendo informado de que precisa pagar por isso. Mas houve uma promessa que foi feita. Foi isso que me obrigou a tomar a decisão de optar pelo Google em vez de outras alternativas.”

A decisão do Google de cobrar de organizações que usaram seus aplicativos gratuitamente é outro exemplo de sua busca por maneiras de obter mais dinheiro com seus negócios existentes, semelhante à forma como às vezes coloca quatro anúncios no topo dos resultados de pesquisa em vez de três e bloqueia mais comerciais em vídeos do YouTube. Nos últimos anos, o Google pressionou de forma mais agressiva a venda de assinaturas de software para empresas e competiu mais diretamente com a Microsoft, cujos programas Word e Excel dominam o mercado.

Depois que vários usuários de longa data reclamaram da mudança para um serviço pago, o prazo inicial de 1º de maio foi adiado. O Google também disse que as pessoas que usam contas antigas por motivos pessoais e não comerciais podem continuar a fazê-lo gratuitamente.

Mas alguns empresários disseram que, enquanto ponderavam se deveriam pagar ao Google ou abandonar seus serviços, eles lutavam para entrar em contato com o suporte ao cliente. Com o prazo se aproximando, seis proprietários de pequenas empresas que falaram com o The New York Times criticaram o que disseram ser confusos e às vezes vacilantes nas comunicações sobre a mudança de serviço.

"Não me importo que você nos dê o pontapé inicial", disse Samad Sajanlal, proprietário da Supreme Equipment Company, que presta consultoria de software e outros serviços de tecnologia em McKinney, Texas. “Mas não nos dê um prazo irrealista para encontrar uma alternativa enquanto você ainda está decidindo se realmente quer nos expulsar em primeiro lugar.”

O Google disse que a edição gratuita não inclui suporte ao cliente, mas fornece aos usuários várias maneiras de entrar em contato com a empresa para obter ajuda na transição.

O Google lançou o Gmail em 2004 e aplicativos de negócios, como o Documentos e o Planilhas, dois anos depois. A gigante das buscas estava ansiosa para que startups e lojas familiares adotassem seu software de trabalho, por isso ofereceu os serviços sem custo e permitiu que as empresas trouxessem domínios personalizados que correspondessem aos nomes de suas empresas para o Gmail.

Enquanto ainda estava testando os aplicativos, até disse aos proprietários de empresas que os produtos permaneceriam gratuitos por toda a vida, embora o Google diga que desde o início, os termos de serviço de seu software comercial afirmavam que a empresa poderia suspender ou encerrar a oferta no futuro. O Google interrompeu novas inscrições gratuitas em dezembro de 2012, mas continuou a oferecer suporte às contas do que ficou conhecido como a edição gratuita legada do G Suite.

Em 2020, o G Suite foi renomeado como Google Workspace. A esmagadora maioria das pessoas — a empresa diz ter mais de três bilhões de usuários no total — usa uma versão gratuita do Workspace. Mais de sete milhões de organizações ou indivíduos pagam por versões com ferramentas adicionais e suporte ao cliente, acima dos seis milhões em 2020. O número de usuários ainda na versão gratuita legada de anos atrás chegou aos milhares, disse uma pessoa familiarizada com a contagem que pediu anonimato porque a pessoa não tinha permissão para divulgar publicamente esses números.

"Estamos aqui para ajudar nossos clientes nessa transição, incluindo grandes descontos nas assinaturas do Google Workspace", disse Katie Wattie, porta-voz do Google, em comunicado. “Mudar para uma assinatura do Google Workspace pode ser feito com alguns cliques.”

Dalton, que ajuda estudantes canadenses a entrar em universidades americanas, disse que as atualizações forçadas do Google vieram em um momento ruim. A pandemia de coronavírus foi devastadora para seus negócios, disse ele. Os locais cancelavam testes regularmente, algumas universidades suspendiam os requisitos de teste e menos alunos procuravam serviços preparatórios.

De abril de 2020 a março de 2021, a receita dos negócios caiu quase pela metade. As vendas caíram mais 20% no ano seguinte. As coisas começaram a melhorar nos últimos meses, mas o Your Score Booster ainda está atrasado em relação ao desempenho pré-pandemia.

"Neste momento, estou focado em recuperar meu negócio", disse Dalton. “A última coisa que quero fazer é mudar um serviço.” Então, ele pediu a seus dois funcionários de meio período que começassem a usar seus endereços de e-mail pessoais para o trabalho e está pensando em atualizar as 11 contas restantes para a versão mais barata do Google Workspace.

O negócio de Gant é uma loja de um homem só, e ele usa o Gmail de graça desde 2004. Ele disse que não era por causa do dinheiro. O problema dele era o aborrecimento. Ele precisava decidir se continuaria usando o Google ou encontraria outra opção.

Gant ainda está considerando a possibilidade de migrar para o Microsoft Outlook, Apple iCloud ou ProtonMail, ou ficar com o Google. Ele decidirá o que fazer no final do mês. A Microsoft lhe custaria 100 dólares canadenses por ano. A Apple custaria US$ 50 e o ProtonMail US$ 160. O Google lhe daria três meses de graça e depois cobraria o mesmo valor que a Apple por um ano. No ano seguinte, o preço do Google dobraria.

Sajanlal, o único funcionário de sua empresa, se inscreveu no serviço empresarial do Gmail em 2009. Anos depois, ele adicionou seu cunhado, Mesam Jiwani, à sua conta do G Suite quando abriu seu próprio negócio. Essa empresa, Fast Payment Systems, ajudou pequenas empresas em estados como Texas e Nova York a processar pagamentos com cartão de crédito desde 2020.

Quando Sajanlal disse a Jiwani que o Google começaria a cobrar por cada um de seus endereços de e-mail, Jiwani disse: “Você está falando sério? Eles vão começar a nos enganar?

Jiwani disse que armazenou dados de transações de seus 3 mil clientes no Google Drive, então começou a pagar pelos serviços da empresa, embora esteja considerando uma mudança para o fornecedor de software Zoho.  Sajanlal se afastou do Google em março, configurando seus e-mails comerciais no Nextcloud.

Stian Oksavik, que tem um negócio paralelo chamado BeyondBits em Loxahatchee, Flórida, que configura redes de computadores para clientes, mudou para o serviço iCloud da Apple, ao qual ele já tinha acesso como parte de um pacote de assinatura existente.

"Foi menos sobre o valor que eles estão cobrando e mais sobre o fato de que eles mudaram as regras", disse Oksavik. “Eles podem mudar as regras novamente a qualquer momento.”

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