Investidor em smartphones aposta US$200 milhões em fazer algo do nada

Recém-chegado liderado por Carl Pei entra em um mercado lotado dominado por Apple e Samsung

Tim Bradshaw em Londres do Financial Times

Uma startup de eletrônicos de consumo chamada Nothing garantiu financiamento de mais de US$ 200 milhões para lançar seu smartphone de estreia, na primeira tentativa em vários anos de um recém-chegado de entrar em um mercado dominado pela Apple e pela Samsung.

A empresa Nothing vai revelar o design de seu primeiro smartphone, chamado simplesmente Phone (1), dia 22, quarta-feira, antes de ser posta à venda ainda neste mês. O dispositivo tem uma parte traseira transparente, revelando componentes eletrônicos, como uma bobina de carregamento sem fio que normalmente fica escondida, e roda no sistema operacional Android.

Entre os patrocinadores da empresa, estão o braço de capital de risco da Alphabet, a EQT Ventures e o ex- designer da Apple Tony Fadell. Eles apostam que Carl Pei, executivo-chefe da Nothing, que anteriormente cofundou a marca chinesa de smartphones OnePlus, poderá ter sucesso onde até Andy Rubin, cofundador do sistema operacional móvel Android, falhou.

A startup de Rubin, Essential, arrecadou US$ 330 milhões, mas fechou em 2020 depois que seu lançamento de smartphone em 2017 vendeu menos de 100 mil unidades em seus primeiros seis meses, de acordo com estimativas da empresa de pesquisa IDC na época.

“Eu venho de um background muito centrado em hardware e ele vem de um background muito centrado em software”, disse Pei sobre Rubin em entrevista ao Financial Times. “Pessoas com mais credibilidade do que eu tentaram e falharam... Eles subestimaram a complexidade dessa indústria.”

Depois de vários anos em que a maioria dos smartphones se assemelha aos designs do iPhone da Apple, Pei disse que “as pessoas estão ansiando por algo novo”.

Após o fracasso de startups como a Essential, que tentaram oferecer designs mais inovadores, o mercado de smartphones ficou mais concentrado.

De acordo com os pesquisadores de mercado Counterpoint, apenas quatro empresas responderam por quase três quartos dos 1,4 bilhão de smartphones vendidos globalmente no ano passado.

O empreendimento anterior de Pei, OnePlus, faz parte da BBK Electronics, com sede na China, que se tornou a quarta maior empresa de smartphones ao lado da Apple, Samsung e Xiaomi, por meio de uma variedade de marcas, incluindo Oppo, Vivo e Realme.

Essa concentração tornou o lançamento de um novo aparelho ainda mais difícil nos últimos anos, admitiu Pei. Os fabricantes estão hoje mais relutantes em trabalhar com recém-chegados depois de sofrerem os resultados da baixas vendas de startups anteriores. A obtenção de componentes, muitos dos quais já são restritos em todo o setor, é ainda mais desafiadora para novos participantes com volumes menores.

No ano passado, a Nothing inicialmente encomendou cerca de 700 mil telas para sua primeira edição do Phone (1), mas conseguiu aumentar esse pedido depois de levantar mais capital e construir confiança entre os distribuidores com o lançamento do primeiro produto no ano passado, um par de fones de ouvido sem fio que ostenta a mesma caixa transparente de seu próximo telefone. Nothing vendeu 530 mil unidades de Ear (1) desde que o dispositivo começou a ser comercializado em agosto passado.

Isso ajudou a “provar ao mercado que essa equipe não pode apenas projetar um produto realmente bonito, mas que pode fabricá-lo e vendê-lo em escala”, disse Pei. “Usando esse ponto de prova, arrecadamos mais dinheiro para poder construir um smartphone. E se o smartphone funcionar bem, podemos arrecadar mais dinheiro para fazer a próxima coisa que queremos fazer.”

A Nothing levantou US$144 milhões em financiamento de ações e tem uma linha de crédito rotativo de US$ 65 milhões de seus parceiros de vendas. A empresa está trabalhando com a O2 no Reino Unido, a Deutsche Telekom na Alemanha e a Flipkart na Índia para distribuir o telefone quando for lançado, com ambições de lançar nos EUA se o telefone (1) vender bem.

Com 330 funcionários, a Nothing administra sua cadeia de suprimentos e hardware em Shenzhen, China, com design e marketing na Europa e outras equipes na Índia, Taiwan e Califórnia. A propriedade intelectual por trás de seus produtos é mantida no Reino Unido.

“Muitos fabricantes de Android estão apenas conquistando participação de mercado uns dos outros e não fazendo nada muito diferente para poder tentar obter participação da Apple”, disse Pei. “Acho que o resultado deste produto é que converteremos mais usuários de iPhone do que outros telefones Android.”

Quanto ao Essential, algumas de suas ideias podem ganhar uma segunda vida com o Phone (1). No ano passado, a Nothing adquiriu alguns de seus ativos de propriedade intelectual.

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