Bilionários por trás de um esforço para revigorar a fabricação de chips nos EUA

Um grupo que inclui Eric Schmidt e Peter Thiel não está simplesmente financiando o esforço em si: ele quer que os contribuintes americanos ajudem a pagar a conta.

Ephrat Livni do New York Times

Em meio ao debate sobre como os Estados Unidos podem trazer mais fabricação de semicondutores de volta ao país e as preocupações de que se tornou uma preocupação de segurança nacional, um grupo surpreendente de bilionários bem relacionados se reuniu discretamente para influenciar a maneira como Washington aborda esse desafio espinhoso.

Nos últimos meses, sem atrair muita atenção, Eric Schmidt, ex-presidente-executivo do Google e doador democrata de longa data, juntou-se a Peter Thiel, cofundador do PayPal e defensor vocal de Trump, para apoiar um capital incomum de risco sem fins lucrativos. fundo para investir na fabricação de chips em todo o país. O grupo também inclui um quadro de ex-funcionários do governo, incluindo Ashton B. Carter, ex-secretário de Defesa, e HR McMaster, ex-assessor de segurança nacional.

Os bilionários não estão simplesmente financiando o esforço: o grupo se reuniu com legisladores no Congresso esperando que os contribuintes americanos ajudem a pagar a conta.

O pedido: US$ 1 bilhão.

O grupo, chamado America's Frontier Fund , se descreve como “o primeiro fundo de tecnologia profunda do país que investe para o interesse nacional”.

E sua influência já ficou clara: no final do mês passado, a Casa Branca orientou o fundo a liderar a Quad Investor Network , que a Casa Branca descreve como “um consórcio independente de investidores que busca avançar no acesso ao capital para tecnologias críticas e emergentes”. nos Estados Unidos, Japão, Índia e Austrália.

O executivo-chefe do fundo é Gilman Louie, um executivo de jogos que se tornou capitalista de risco que liderou o In-Q-Tel, um fundo de risco apoiado pela CIA. Louie é um rosto familiar em Washington; ele foi recentemente nomeado para o Conselho Consultivo de Inteligência do presidente Biden e deve testemunhar perante os senadores sobre o fortalecimento da cadeia de suprimentos.

Mas a organização apoiada por Schmidt-Thiel também está levantando mais do que algumas sobrancelhas e perguntas: o que os bilionários querem? Eles direcionarão os dólares do governo para as empresas nas quais investiram ou das quais se beneficiarão?

Schmidt foi criticado por ter muita influência nas administrações de Biden e Obama. Thiel era visto como tendo o ouvido do ex-presidente Donald J. Trump.

"Não tenho certeza do que essa organização pode realizar que o governo dos EUA não pode realizar sozinho", disse Gaurav Gupta, analista de tecnologia emergente da empresa de pesquisa Gartner.

Louie disse que o ceticismo não se justifica: “No mínimo, precisamos de mais Eric Schmidts para se envolver, não ficar à margem. Precisamos de mais tecnólogos que tenham influência.”

Em uma declaração ao DealBook, Schmidt disse: “Como todas as nossas comissões de segurança nacional mostraram, governo, indústria, academia e filantropia devem trabalhar juntos se quisermos que sociedades livres e abertas liderem esta próxima onda de inovação para o benefício de tudo. O America's Frontier Fund é uma ponte importante nesse esforço.”

'Uma vantagem de pioneiro'

O que está em jogo é a primazia dos EUA na corrida de inovação global que liderou no século 20, graças em grande parte aos avanços dos chips americanos – e todos os benefícios decorrentes. O risco de inação, dizem os especialistas do setor, é que os recentes investimentos da China em ciência e tecnologia profundas a colocarão em primeiro lugar, com a tecnologia chinesa, e talvez até a ideologia, algum dia dominando o mundo.

“Em nossa trajetória atual, os EUA estão perdendo o controle”, disse Edlyn Levine, física quântica e uma das fundadoras do fundo. “Quem lidera tem uma vantagem de pioneirismo e, na verdade, dominará nesse setor da mesma forma que os Estados Unidos fizeram nos primeiros semicondutores”.

Em 2020, de acordo com a Semiconductor Industry Association, os Estados Unidos representavam apenas “12% da capacidade global de fabricação de semicondutores”. Naquele ano, as receitas da gigante eletrônica sul-coreana Samsung ultrapassaram as da pioneira americana de chips Intel. Em 2021, a Intel fez o impensável: a empresa disse que terceirizaria mais produção para a Ásia, principalmente para a Taiwan Semiconductor Manufacturing, uma abordagem que alguns questionaram em meio às lutas da cadeia de suprimentos da pandemia e que alguns acreditam ter levado à saída do executivo-chefe da Intel no tempo, Bob Swan.

O substituto de Swan, Pat Gelsinger, garantiu mais de US$ 43 bilhões do conselho da empresa no ano passado para construir novas fábricas de chips, incluindo um investimento de US$ 20 bilhões em duas novas fábricas em Ohio. Biden apontou esses desenvolvimentos como exemplos de como impulsionar a manufatura americana e reviver as economias locais enquanto luta para recuperar o título de fabricante de chips do país.

Mas o progresso estagnou nas medidas que ajudariam a financiar esses esforços. No ano passado, o Congresso aprovou a Lei de Criação de Incentivos Úteis para a Produção de Semicondutores, conhecida como CHIPS, mas a lei permanece sem financiamento enquanto os legisladores debatem os detalhes da Lei de Inovação Bipartidária, que forneceria mais de US$ 50 bilhões para esforços de produção de semicondutores, inclusive para o tipo de desenvolvimento tecnológico que um fundo de risco como o America's Frontier Fund espera investir.

Em um discurso no mês passado, um frustrado Biden pediu aos legisladores que “aprovassem o maldito projeto de lei”. Um de seus autores, o senador Sherrod Brown, democrata de Ohio, disse ao DealBook que membros do Congresso estavam trabalhando para levá-lo à mesa do presidente, embora não tenha dito quando isso poderia acontecer.

Michael Gwin, porta-voz da Casa Branca, disse: “O presidente deixou claro que não temos um momento a perder”.

Está claro que aumentar a capacidade de chips é uma prioridade para os Estados Unidos e que as pessoas que apoiam o fundo têm experiência e laços profundos para impulsionar ações em Washington e Wall Street. Mas se esse esforço público-privado pode trazer de volta a manufatura em um país há muito dependente de fábricas asiáticas exigirá mais do que uma ligeira mudança nas operações comerciais mais amplas e muito dinheiro do governo.

Os fundadores dizem que estão comprometidos com a missão, recebendo ou não financiamento federal. (Eles também iniciaram um fundo relacionado, arrecadando dinheiro de organizações sem fins lucrativos.) “Não preciso que o governo nos dê permissão para salvar o país”, disse Louie. “Seria bom se eles nos ajudassem.”

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