Startup de dirigível de Sergey Brin, criador do Google, vai de vento em popa

A Lighter Than Air Research, com sede em São Francisco, se prepara para testar aeronaves de 120 metros de comprimento depois de aumentar os gastos.

Tim Bradshaw em Londres do Financial Times

O projeto secreto do cofundador do Google, Sergey Brin, para construir enormes dirigíveis elétricos cresce rapidamente, já que a Lighter Than Air (LTA) Research prepara seus primeiros grandes voos de teste ainda este ano. O bilionário da tecnologia está contratando centenas de engenheiros aeroespaciais no Vale do Silício e Akron, Ohio, em um local que ficou famoso pelo dirigível Goodyear, para construir aeronaves destinadas a executar missões humanitárias em áreas remotas ou zonas de desastre.

A Lighter Than Air foi incorporada em 2014, antes de Brin deixar as funções executivas na empresa controladora do Google, Alphabet , em 2019. A sede da startup fica no aeródromo de Moffett, na área da baía de São Francisco, uma instalação de propriedade da NASA a uma curta distância da sede do Google que o A agência espacial dos EUA começou a alugar para a empresa de tecnologia em 2015.

Os pagamentos da LTA ao Google pelo uso de Moffett aumentaram mais de dez vezes nos últimos três anos, de acordo com o mais recente registro de procuração anual da Alphabet, que divulgou as transações de “comprimento de mercado” com a empresa de Brin desde 2017.

Depois de começar com apenas US$ 131 mil há cinco anos, esses pagamentos aumentaram de US$ 1,1 milhão no ano até março de 2019 para US$ 10,9 milhões no período mais recente que terminou em março de 2022, sugerindo que o LTA está acelerando seu desenvolvimento. A LTA espera reinventar o dirigível para o século 21 com voos “zero emissões”. O primeiro dirigível de tamanho normal da empresa, o Pathfinder 1 de 120 metros de comprimento, está programado para começar os voos de teste sobre o Vale do Silício este ano.

O Pathfinder 3, um dirigível ainda maior, está em desenvolvimento no cais aéreo de Akron, que se tornou o maior edifício do mundo, em área útil, quando foi concluído em 1929 e continua sendo uma das maiores instalações aeroespaciais do mundo atualmente. Uma campanha de recrutamento em Akron dobrará o número total de funcionários da LTA para mais de 400 pessoas nos próximos meses.

Alan Weston, ex-diretor de programa da Nasa que lidera a LTA desde 2016, disse a repórteres locais em Ohio em maio que a empresa estava construindo “o maior veículo aéreo do mundo” em Akron. O Pathfinder 3 mede 185 metros de comprimento e será capaz de transportar até 96 toneladas em um alcance máximo de 16 mil quilômetros, quando for concluído no próximo ano, disse Weston.

O Pathfinder 3 é 60 metros mais curto do que os malfadados dirigíveis da classe Hindenburg que prometeram revolucionar o voo de passageiros na década de 1930 até que um grave acidente em Nova Jersey matou 36 pessoas e destruiu as ambições da indústria. O envolvimento diário de Brin na LTA não é claro, mas ele é um dos 13 inventores nomeados em uma importante patente dos EUA concedida à empresa em abril do ano passado.

A patente abrange “métodos e aparelhos para a construção de dirigíveis”, usando impressão 3D e tubos de fibra de carbono para reduzir custos e acelerar a produção. Weston disse: “Acreditamos que a tecnologia mais leve que o ar tem a capacidade de acelerar a ajuda humanitária ao chegar a locais remotos com pouca infraestrutura e reduzir as emissões de carbono para transporte aéreo e de carga”.

Entre as muitas vagas em aberto para as quais a LTA está contratando está um “engenheiro de teste de voo” no Vale do Silício com “experiência com esforços de primeiro voo de aeronaves experimentais”. As vantagens anunciadas incluem almoços grátis, “ganhos e o ocasional passeio de dirigível”.

Desastre do Hindenburg – Wikipédia, a enciclopédia livre (wikipedia.org)

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