Como é o CES, a grande feira de tecnologia, em tempos de ômicron

A conferência CES deste ano em Las Vegas levanta questões sobre o futuro dos gigantescos eventos de negócios presenciais

Por Chris Velazco do Washington Post

LAS VEGAS — TVs Massive. Computadores poderosos. Realidade aumentada, óculos inteligentes e carros autônomos. Todos os anos, as maiores empresas de tecnologia, startups e montadoras de automóveis do mundo nos dão um vislumbre de como o futuro próximo poderia ser muito mais conveniente e luxuoso na CES, a maior feira de produtos eletrônicos de consumo do mundo.

Mas enquanto o CES 2022 abre suas portas em Las Vegas na quarta-feira em meio a uma onda de infecções por coronavírus em todo o mundo (o total de casos apenas nos Estados Unidos já ultrapassou 57 milhões), o show servirá como um teste de tornassol para saber se os eventos pessoais pode ser executado enquanto mantém os participantes seguros durante uma pandemia.

O CES é a primeira grande feira de 2022, e seu organizador — a Consumer Technology Association (CTA) — insistiu em realizar o evento pessoalmente, apesar da rápida disseminação da variante ômicron. O Fórum Econômico Mundial adiou no mês passado sua reunião anual em Davos, na Suíça, mudando a data do evento de janeiro para meados de 2022, citando a variante ômicron. E o JPMorgan Chase disse que sua conferência anual de saúde em San Francisco, marcada para o final deste mês, seria virtual, e não presencial.

O CES não ortodoxo deste ano levanta questões valiosas sobre o futuro dos gigantescos eventos de negócios presenciais.

“Para conectar compradores com distribuidores e fornecedores, para conectar a imprensa com novas tecnologias, para conectar grandes empresas com seus clientes em um só lugar — você não consegue isso online”, disse Avi Greengart, que é analista líder da Techsponential e cobriu o mostrar por mais de 15 anos. “Mas é claro, durante uma pandemia, quando muitas pessoas não desejam viajar, tudo isso é silenciado.”

No mês passado, grandes empresas como Google, Mercedes-Benz, General Motors, Panasonic e Amazon e muitas outras, bem como organizações de mídia, desistiram de comparecer ao evento pessoalmente, citando preocupações com o coronavírus e restrições a viagens internacionais. Jean Foster, o vice-presidente sênior de marketing do CTA, disse que a organização espera que entre 50.000 e 75.000 participantes cheguem a Las Vegas esta semana. 

Isso é menos da metade do número de pessoas que compareceram à última CES presencial, em janeiro de 2020, que teve um impacto econômico estimado em mais de US$ 250 milhões, segundo a Las Vegas Convention and Visitors Authority.

Na entrevista coletiva da Samsung Electronics na terça-feira, a menor audiência presencial do programa foi visível. A empresa ocupou quase todos os 700 assentos disponíveis no Palazzo Ballroom da Venetian Expo, mas originalmente planejou acomodar cerca de 1.700 participantes para a palestra do vice-presidente Jong-Hee Han sobre como tornar a tecnologia, como os televisores da empresa, mais personalizável e sustentável. Fileiras de assentos foram espaçadas, e todos os outros assentos foram mantidos vazios para distanciamento social.

“A cada ano, esperamos nos conectar com a comunidade global para compartilhar nossa visão para o futuro da tecnologia. Embora o encontro da CES do ano passado tenha sido hospedado virtualmente, temos o prazer de nos juntar à CES pessoalmente mais uma vez para revelar nossa mais recente visão de inovação”, disse a Samsung em um comunicado.

Para o CTA, a questão era como manter seus milhares de participantes seguros. O maior requisito do CTA: Todos os participantes devem ser vacinados e apresentar comprovante de vacinação em um dos mais de 20 locais de retirada de crachás e centros de atendimento ao cliente. Depois de receberem seus crachás, os participantes têm o direito de pegar uma única caixa de testes de coronavírus Abbott BinaxNow.

Jamie Kaplan, porta-voz da CTA, disse que os organizadores do show têm testes “mais do que suficientes” para todos os participantes, mas aqueles que querem se testar mais de duas vezes estão por conta própria. Funcionários locais disseram repetidamente que os participantes não poderiam reivindicar mais de uma caixa de testes, e encontrar os mesmos testes em Las Vegas está se tornando mais difícil.

Na sexta-feira, uma semana antes do show começar, o Southern Nevada Health District emitiu uma declaração assustadora: Ele relatou 3.363 novos casos de coronavírus no Condado de Clark, onde Las Vegas está localizada. Esse foi o máximo em um único dia desde o início da pandemia, elevando o número total de casos no condado do tamanho de Nova Jersey para 369.414.

Desde então, os testes de coronavírus têm sido ainda mais difíceis de conseguir nas farmácias, e as instalações de teste em Las Vegas têm feito o possível para acomodar as longas filas de pessoas ansiosas para saber se foram infectadas.

Outra preocupação para alguns participantes é a conformidade irregular com os regulamentos da máscara. Nevada exige que, em espaços públicos internos, todos usem máscaras, a menos que comam ou bebam ativamente, e a CTA diz que terá funcionários vagando pelo centro de convenções de olho nos infratores. (Se encontrarem um, oferecerão uma ou duas máscaras.)

“Sempre que alguém tira a máscara, isso é um problema”, disse Sabrina McCormick, professora associada do Milken Institute School of Public Health da George Washington University. “E com a variante ômicron, sendo tão contagiosa quanto é, você tem que estar muito preocupado com isso.”

Mas a CES vai muito além do Centro de Convenções de Las Vegas. Um dia inteiro de conferências de notícias de grandes nomes acontece em um centro de convenções em Mandalay Bay, e a área de exposições do Hotel Venetian (Venetian Expo) está hospedando as centenas de startups que compõem o Eureka Park. E nos cassinos populares aos quais esses locais estão associados, rostos desmascarados não são uma visão incomum nas mesas de blackjack e nos corredores os participantes devem navegar para chegar a coletivas de imprensa e reuniões.

“Talvez a pior experiência seja ter que andar pelo andar do cassino para ir aos eventos aqui”, disse Mathias Rygh, chefe de marketing de uma startup que constrói uma bicicleta ergométrica para jogos.

Menos participantes e mais espaço físico significam que o pessoal do CES terá mais facilidade em manter distância, especialmente em comparação com anos anteriores, quando lutar no meio de multidões era a única maneira de chegar às reuniões a tempo. Mas a indústria de serviços de Las Vegas está sentindo os efeitos de um show menor do que o normal.

Motoristas de táxi como Yoo Lee, que trabalha na cidade há oito anos, disseram que normalmente poderiam contar com 30 a 40 viagens em um único turno de 12 horas. Mas nos dias anteriores ao CES 2022 — um período geralmente marcado por hordas de repórteres, YouTubers, representantes de empresas de tecnologia e outros invadindo o Aeroporto Internacional Harry Reid da cidade, Lee tinha muito mais tempo disponível.

“Agora, quando vamos para o aeroporto, é fácil passar uma hora” esperando uma tarifa, disse ele. E na segunda-feira, poucas horas antes de um dos eventos de pré-visualização mais notáveis ​​do show, o número de suas viagens relacionadas ao CES caiu para duas. Essa queda dificultou a vida dos taxistas profissionais da cidade, disse o colega motorista Abe Girma.

“Limusines, táxis e até motoristas de Uber — todos falavam sobre o que íamos fazer no CES”, disse ele. “Mas então ouvimos muitas empresas serem canceladas. E depois deste CES, não temos nada por talvez mais de um mês.”

E, embora o CES normalmente leve ao aumento vertiginoso das tarifas de hotéis na Las Vegas Strip e nos arredores, muitos quartos disponíveis este ano são consideravelmente mais baratos — alguns até abaixo de US$ 100.
Na quarta-feira, não havia relatórios confirmados de alguém infectado com o coronavírus no CES. Mas com alguns dias — e muito tempo no chão — ainda por vir, logo veremos se um show tão grande como o CES pode ser feito à prova de cobiça. Por causa da variação rápida do ômicron, os organizadores já reduziram o número de dias de quatro para três. Mesmo assim, os líderes empresariais locais continuam otimistas quanto ao valor de grandes convenções presenciais.

“Embora a ambição sem dúvida venha a criar uma mudança duradoura na forma como as pessoas se conectam e interagem, nada supera o encontro pessoal”, disse Mary Beth Sewald, presidente e CEO da Vegas Chamber, a maior associação empresarial de Nevada. “As pessoas querem se reunir e fazer conexões pessoais, bem como ter uma experiência de grupo compartilhada. Com a reabertura de nossa economia, estamos vendo pessoas voltando a Las Vegas para essas experiências compartilhadas, sejam eventos especiais, reuniões e convenções ou relaxamento pessoal. É uma boa indicação do que está por vir, uma vez que o vírus covid diminua.”

Mas uma feira como a CES pode permanecer valiosa apenas se as empresas que se aglomeram no chão da exposição a cada ano conseguirem tirar algo disso. E este ano, quando o show começa oficialmente, alguns dos fundadores, engenheiros e criadores que vieram mostrar seu trabalho mal podem esperar para ver se valeu a pena sua presença.

“Achei que havia uma chance de ser cancelado por completo, o que não acho que seria uma decisão ruim”, disse Andrew Hourani, CEO da EveryDose, uma empresa de Chicago que criou um aplicativo para ajudar as pessoas a se lembrarem de tomar seus medicamentos. “Já que tínhamos o estande, sentimos que precisávamos vir, embora provavelmente não seja a jogada mais inteligente, apenas pensando em casos obscuros.”

Tatum Hunter em San Francisco contribuiu para este relatório.

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