Inundação de US $ 4 trilhões de ajuda da Covid financia o futuro

De banda larga a transporte e manufatura médica de alta tecnologia, os benefícios da infusão de dinheiro pandêmica da América permanecerão.

Charley Locke, de The New York Times

A Covid-19 colocou a infraestrutura americana à prova - e pela maioria das medidas, ela falhou, expondo os sistemas instáveis ​​e desatualizados que sustentam nossas vidas. Alunos sem acesso à Internet tentavam sobreviver com pacotes impressos uma vez por semana. As enfermeiras usavam sacos de lixo como equipamento médico. Ninguém pode comprar papel higiênico. 

Mas essas falhas, junto com muitas outras, também podem ter fornecido o ímpeto — na forma de financiamento federal sem precedentes — para os Estados Unidos se modernizarem, preenchendo rachaduras e preenchendo lacunas em nossas capacidades tecnológicas, médicas e de manufatura que têm se ampliado por décadas.

Até o momento, o governo federal alocou US$ 4,52 trilhões em resposta à Covid-19 — um número impressionante, que excede todo o orçamento federal em 2019. A maior parte desse financiamento vem de apenas dois projetos de lei: o Coronavirus Aid, Relief e Economic Security, ou CARES, Act, aprovado em março de 2020 (US$ 2,2 trilhões), e o American Rescue Plan Act, ou ARP, de março de 2021 (US$ 1,9 trilhão). 

Essas contas cobriam uma grande variedade de fundos, muitos deles focados na recuperação de curto prazo: juntos, eles alocaram mais de US$ 1 trilhão em ajuda direta aos americanos em necessidade econômica, incluindo US$ 464 bilhões para benefícios adicionais de desemprego e US$ 695 bilhões para cheques de estímulo, e também alocou quase US$ 428 bilhões para programas de ajuda a pequenas empresas.

Mas os dois projetos também fizeram grandes investimentos no futuro. Em muitos casos, a ajuda às pequenas empresas permitiu que as empresas se movimentassem, investindo em novas tecnologias e retreinando os trabalhadores. E as contas canalizaram somas enormes para indústrias para necessidades que vão muito além da Covid: US$ 390 bilhões para saúde, US$ 79,3 bilhões para o setor de transporte e US$ 716 bilhões para estados e localidades, grande parte para esforços de modernização. 

“A pandemia revelou a fragilidade da infraestrutura americana, incluindo automação e banda larga”, disse Ryan Calo, diretor fundador do Laboratório de Políticas Tecnológicas da Universidade de Washington. “É uma ideia única em uma geração que o governo iria investir maciçamente em infraestrutura. Você tem que lidar com os problemas não apenas de hoje, mas que você prevê que levará talvez uma década ou mais”.

Não surpreendentemente, uma grande parte do financiamento federal relacionado à Covid foi para gastos com saúde: US$ 662 bilhões no total, incluindo pesquisa biomédica, de acordo com o Comitê para um Orçamento Federal Responsável. Grande parte dessa cobertura estendida para os americanos: US$ 80 bilhões para continuar a cobertura do Medicaid, US$ 23 bilhões para financiar a cobertura COBRA até setembro de 2021. Outra grande faixa cobriu a pesquisa e desenvolvimento de vacinas e terapêuticas: US$ 53 bilhões, incluindo US$ 10 bilhões para a Moderna e US$ 11 bilhões para a Pfizer. Também incluiu financiamento substancial para pesquisa biomédica além das empresas farmacêuticas: cerca de US$ 6 bilhões diretamente para pesquisas sobre Covid-19 e vacinas, administradas por agências federais. 

“Acho que este é um dos maiores e mais rápidos esforços de pesquisa biomédica que já lançamos”, diz Matthew Fenton, que supervisiona bolsas para o Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas. O orçamento operacional do NIAID para 2020 foi de US$ 5,89 bilhões; a Lei CARES, a Lei de Apropriações Suplementares de Preparação e Resposta a Coronavírus e o ARP alocaram US$ 4,53 bilhões adicionais, especificamente para estudar e desenvolver tratamentos, protocolos e diagnósticos para Covid-19.
Mudar as metodologias de pesquisa para desenvolver uma vacina em tempo recorde exigiu um investimento significativo — mas esse investimento vai compensar além desse vírus em particular. Por exemplo, o financiamento permitiu grandes coortes de ensaios clínicos, levando a resultados muito mais rápidos; os cientistas foram capazes de fazer modificações dentro de um ensaio para chegar a um tratamento pronto para o FDA mais rápido. 

A recuperação recorde da vacina Covid-19 deverá estabelecerá um novo padrão para a rapidez com que outros tratamentos podem ser desenvolvidos com o financiamento apropriado. “Qualquer coisa que envolva a obtenção de um medicamento ou dispositivo médico aprovado pela FDA — seja doença cardíaca, artrite reumatóide, câncer, lúpus — tudo isso tem o potencial de se beneficiar dessas novas abordagens de ensaio clínico”, diz Fenton.

Os fundos da Covid estão funcionando como uma injeção única para compensar o que tem sido uma tendência de desinvestimento nos últimos anos. Décadas de investimentos anteriores — não apenas em pesquisa biomédica, mas em engenharia, física e química — estabeleceram a base científica sobre a qual os desenvolvedores da vacina Covid-19 se basearam. 

No entanto, de acordo com a Associação Americana para o Avanço da Ciência, o investimento do governo dos Estados Unidos em R&D sem defesa caiu, lenta mas significativamente, ao longo do tempo, de 5,8% do orçamento federal em 1966 para 1,5% em 2020. “A mensagem existe, você não sabe o que está por vir”, diz Neal Lane, pesquisador sênior em política de ciência e tecnologia do Instituto Baker de Políticas Públicas da Rice University e ex-diretor da National Science Foundation. “Você precisa fazer um processo sustentável, de longo prazo.”

Quando a pandemia paralisou a cadeia de suprimentos e sacudiu a demanda de produtos, os pequenos fabricantes americanos se atrapalharam. “Como uma empresa jovem, não ter grandes reservas de caixa era a parte realmente assustadora — não saber se conseguiríamos fazer a folha de pagamento, não saber se conseguiríamos obter matéria-prima”, diz Terry Hill, proprietário do Rapid Application Group em Broken Arrow, Oklahoma. Antes da pandemia, Hill e seus 10 funcionários, a maioria veteranos, imprimiam peças especiais de aeronaves em 3D. 

“Tudo isso sofreu uma parada brusca”, diz Hill. “Foi como voltar para uma implantação novamente, onde sabíamos um pouco de informação, mas não toda a imagem desenvolvida.” Para sobreviver à pandemia, Hill recorreu à Oklahoma Manufacturing Alliance, um capítulo da Parceria de Extensão de Manufatura federal, que atende fabricantes com menos de 500 funcionários. 

Com financiamento adicional da Lei CARES, a aliança deu à RAG ajuda logística, incluindo ajuda para garantir fundos de PPP e conexões com fornecedores locais quando a cadeia de abastecimento global quebrou. Graças à Oklahoma Manufacturing Alliance, Hill conseguiu obter a aprovação do FDA, obter novos materiais esterilizáveis ​​e comprar outros materiais para começar a fornecer no setor de saúde — tudo sem demitir um único funcionário. 

“Da noite para o dia, deixamos de imprimir para empresas privadas de viagens espaciais e passamos a projetar nossas próprias máscaras”, diz ele. “Se não fosse pela pandemia e tendo esses fundos PPP, nunca teríamos mergulhado nos cuidados de saúde.” 

Fundos de PP e conexões com fornecedores locais quando a cadeia de suprimentos global quebrou. Graças à Oklahoma Manufacturing Alliance, Hill conseguiu obter a aprovação do FDA, obter novos materiais esterilizáveis ​​e comprar outros materiais para começar a fornecer no setor de saúde — tudo sem demitir um único funcionário. 

“Da noite para o dia, deixamos de imprimir para empresas privadas de viagens espaciais e passamos a projetar nossas próprias máscaras”, diz ele. “Se não fosse pela pandemia e tendo esses fundos PPP, nunca teríamos mergulhado nos cuidados de saúde.” Fundos de PP e conexões com fornecedores locais quando a cadeia de suprimentos global quebrou. 

Graças à Oklahoma Manufacturing Alliance, Hill conseguiu obter a aprovação do FDA, obter novos materiais esterilizáveis ​​e comprar outros materiais para começar a fornecer no setor de saúde — tudo sem demitir um único funcionário. “Da noite para o dia, deixamos de imprimir para empresas privadas de viagens espaciais e passamos a projetar nossas próprias máscaras”, diz ele. “Se não fosse pela pandemia e tendo esses fundos PPP, nunca teríamos mergulhado nos cuidados de saúde.” 

“Da noite para o dia, deixamos de imprimir para empresas privadas de viagens espaciais e passamos a projetar nossas próprias máscaras”, diz ele. 

“Se não fosse pela pandemia e tendo esses fundos PPP, nunca teríamos mergulhado nos cuidados de saúde.” “Da noite para o dia, deixamos de imprimir para empresas privadas de viagens espaciais e passamos a projetar nossas próprias máscaras”, diz ele. “Se não fosse pela pandemia e tendo esses fundos PPP, nunca teríamos mergulhado nos cuidados de saúde.”
Os investimentos mudaram permanentemente o modelo de negócios da RAG. Hoje, a empresa recebe tantos pedidos de assistência médica quanto aeroespacial, com base nas relações estabelecidas durante a pandemia, como acontece com um hospital em Tulsa. Originalmente, a RAG fornecia máscaras para o hospital; agora a empresa está projetando peças para robôs para higienizar suas enfermarias de doenças infecciosas. Sem os fundos federais, Hill diz: “Eu ficaria surpreso se RAG ainda estivesse aqui”.
A RAG é um dos milhares de fabricantes capazes de avançar tecnologicamente graças ao financiamento federal durante a pandemia. A Lei CARES e o ARP alocaram US $ 892 milhões em financiamento adicional ao Instituto Nacional de Padrões e Tecnologia e à Fundação Nacional de Ciência, em grande parte para atender às novas demandas da indústria.

 “As circunstâncias mudaram durante a pandemia”, disse Rob Ivester, o diretor interino da Manufacturing Extension Partnership, que faz parte do NIST. “Você teve muito mais dificuldade em ir a uma fonte no exterior para obter aquele ferramental especializado, teve a repentina disponibilidade de recursos de mão de obra dentro de sua loja porque seus clientes de seus produtos tradicionais não estavam comprando e você está tentando manter seu negócio vivo.” 

Pequenas empresas como a RAG foram forçadas a atualizar sua tecnologia para permanecer no mercado. O CARES Act financiou diretamente o treinamento para pequenos fabricantes, e os centros MEP ajudaram milhares de pequenos fabricantes a adotar tecnologias como cobótica (robôs para colaborar com os funcionários na linha de montagem) e impressão 3-D. 

“No curto prazo, eles se beneficiam porque são capazes de manter sua loja ocupada e começar a fazer novos produtos”, diz Ivester. “Mas também é um investimento de longo prazo, porque agora eles têm a capacidade de essencialmente girar sob demanda, o que os torna uma empresa muito mais ágil e competitiva.” Ivester diz. “Mas também é um investimento de longo prazo, porque agora eles têm a capacidade de essencialmente girar sob demanda, o que os torna uma empresa muito mais ágil e competitiva” — diz Ivester. “Mas também é um investimento de longo prazo, porque agora eles têm a capacidade de essencialmente girar sob demanda, o que os torna uma empresa muito mais ágil e competitiva.”
A infraestrutura, que evoca imagens de buracos e canos de água enferrujados, muitas vezes passa despercebida; os políticos preferem ser associados ao corte de fitas do que à manutenção de sistemas. Paradoxalmente, isso significa que os grandes saltos na infraestrutura americana costumam vir de momentos de grande carência: quanto maior a crise, maior o investimento possível. A Grande Depressão levou ao New Deal, que estabeleceu a Federal Housing Administration e trouxe eletricidade para as áreas rurais dos Estados Unidos; a Grande Recessão levou à Lei Americana de Recuperação e Reinvestimento, que financiou diretamente melhorias em 2.700 pontes e 67.200 quilômetros de estradas.
Nos anos 1930, modernizar o país significava eletricidade. Na década de 2020, significa banda larga. “Nossa economia evolui e muda”, diz Todd Schmit, professor associado de economia aplicada e gestão da Universidade Cornell, “e é realmente necessário agora pensar em banda larga em um espaço de infraestrutura”. A divisão digital é acentuada nos Estados Unidos: os dados do Census Bureau mostram que o acesso à banda larga está concentrado nas cidades e no Nordeste, Flórida e Costa Oeste.
Nas áreas rurais e nas regiões Sul, Oeste e Centro-Oeste, muito menos americanos têm acesso. No Sul, 111 condados têm taxas de assinatura de banda larga iguais ou inferiores a 55 por cento. A divisão costuma ser gritante mesmo dentro de um estado: nos condados da Virgínia, adjacentes a Washington e Richmond, 85% das residências têm banda larga; condados no centro do estado têm menos de 65 por cento das famílias com assinaturas. De acordo com uma pesquisa da BroadbandNow, a maioria dos condados do Alasca não tem acesso à banda larga; no Mississippi e na Virgínia Ocidental, menos de 60 por cento das residências têm acesso à banda larga. Um estudo da Arizona State University de 2019 descobriu que quase um em cada cinco residentes de reservas tribais não tinha acesso à Internet em casa.
Tudo isso era verdade antes da pandemia, mas quando os americanos foram repentinamente forçados a trabalhar, aprender, socializar e procurar atendimento médico online, a disparidade no acesso tornou-se flagrantemente óbvia - tão óbvia que os legisladores não tiveram escolha a não ser lidar com ela. 
A Lei CARES abriu um pouco a torneira, apropriando-se de US$ 100 milhões como concessões para banda larga em áreas rurais. Em dezembro de 2020, a Lei de Dotações Consolidadas estabeleceu mais de US$ 1,5 bilhão em concessões de banda larga, incluindo quase US$ 1 bilhão para tribos, que enfrentam alguns dos piores acessos à Internet no país. 
O Plano de Resgate Americano incluiu US $ 20,4 bilhões exclusivamente para acesso à banda larga e deu aos estados e localidades cerca de US $ 388 bilhões em financiamento flexível que pode ser usado para banda larga. Em todo o país, esse dinheiro já está investindo em projetos para lidar com as disparidades digitais:
A conta de infraestrutura de US$ 1,2 trilhão, sancionada em 15 de novembro, permitirá que os estados aproveitem o financiamento da Covid. A Lei CARES e o ARP mantiveram as localidades e empresas avançando, em vez de retroceder durante a pandemia; os investimentos em infraestrutura, que incluem US$ 312 bilhões para transporte, US $ 65 bilhões para banda larga e US $ 108 bilhões para a rede elétrica, dá um passo adicional considerável nessa direção. Mas nenhuma das fontes de financiamento inclui o investimento de longo prazo necessário para o progresso sustentado.
Considere a construção de banda larga como um exemplo-chave: dos US $ 65 bilhões alocados para banda larga na recente conta de infraestrutura, a maior parte — US$ 45 bilhões — é para a instalação de banda larga, em comparação com US$ 17 bilhões para acesso contínuo e subsídios. “Vamos dar uma grande chance de investimento em infraestrutura e despesas de capital para construir esse sistema, mas precisamos fornecer alguma assistência subsidiada anualmente ao longo do caminho, para mantê-la no longo prazo”, diz Schmit. 
“Se você puder construí-lo, e então eles colocarem as coisas em funcionamento e todos receberem banda larga e, em cinco anos, todos falirem, o que resolvemos?” Os bilhões em fundos federais podem construir o acesso à banda larga, mas não oferece nenhuma garantia de sustentá-lo, o que é especialmente crucial para o acesso à banda larga rural que esta legislação tenta abordar.
“Se pudermos concordar que o acesso à banda larga é um bem público — para educar nossos filhos, para ter acesso a cuidados de saúde, para expandir as oportunidades de negócios — deve haver uma base defensável para a assistência do governo no financiamento das operações desses programas”, diz ele . 
“Mas acho que é uma história mais difícil de contar.”

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