Com enorme injeção de dinheiro, a Sierra Space espera tirar o avião e a estação espacial Dream Chaser do solo

A empresa sediada no Colorado, que está em parceria com a Blue Origin de Jeff Bezos, espera deixar uma marca na crescente indústria espacial

Por Christian Davenport do Washington Post

O mundo espacial tem um pequeno avião espacial de nariz achatado chamado Dream Chaser que parece ser filho do ônibus espacial.  Durante anos, ele seguiu um caminho improvável em sua busca para chegar ao espaço, enfrentando todos os tipos de obstáculos ao longo do caminho. Mas nunca desistiu.


A Sierra Space, empresa que está desenvolvendo o Dream Chaser, perdeu um importante contrato com a NASA para usá-lo para transportar passageiros em 2014. Ela recorreu, mas também perdeu a decisão. Dois anos depois, garantiu uma grande aquisição, desta vez para transportar cargas e suprimentos para a Estação Espacial Internacional, não humanos. Já se passaram cinco anos e ainda não voou para o espaço, apesar de ter gasto US$ 1 bilhão no programa.

Mas na sexta-feira, a Sierra Space anunciou que está recebendo um grande impulso que ajudaria a lançar o Dream Chaser, um investimento de US$ 1,4 bilhão em uma rodada de financiamento da Série A que, segundo a empresa, a ajudará a voar com astronautas até 2025. As marcas de investimento a primeira vez que a empresa sediada no Colorado atraiu investidores externos, e isso ocorre no momento em que está renovando a empresa para realizar uma série de projetos na tentativa de se tornar um jogador importante na crescente indústria espacial comercial.

A NASA tem contratos com a SpaceX e a Boeing para levar astronautas à estação espacial. A SpaceX já realizou várias missões até agora, mas a Boeing vacilou e pode não ter seu primeiro vôo com a tripulação até o final do ano que vem. Isso poderia ser uma oportunidade para o Dream Chaser voltar à cena, e os executivos da empresa discutiram a possibilidade com a NASA.

Ao contrário das cápsulas SpaceX e Boeing, que pousam no mar ou no deserto, o Dream Chaser pousaria em uma pista e permitiria que os cientistas acessassem imediatamente as pesquisas realizadas da estação espacial. 

O dinheiro adicional “será incrivelmente importante para aproveitarmos a oportunidade de acelerar nossos planos”, disse Eren Ozmen, que com seu marido, Fatih Ozmen, é proprietária da Sierra Nevada Corporation, proprietária majoritária da Sierra Space. A primeira missão de reabastecimento de carga para a estação espacial está prevista para o final do próximo ano.

“Não vamos desistir”, disse ela. "Você já nos conhece, vamos dobrar as posições."

Além disso, ela disse, a NASA está ansiosa para trazer de volta um veículo alado; o ônibus espacial foi aposentado em 2011. “Eles realmente querem ter de volta o veículo com suas asas bem como sua capacidade de trazer a ciência e fazê-la pousar suavemente em uma pista”, disse ela.

“Poder pousar em qualquer pista comercial é um grande negócio”, acrescentou ela.

Também há planos para desenvolver uma variante do veículo a ser usada em missões de segurança nacional, mas os Ozmens não entraram em detalhes sobre o que isso implicaria.

No mês passado, a Sierra Space anunciou que está fazendo parceria com a Blue Origin de Jeff Bezos, bem como com a Boeing, Redwire Space, Genesis Engineering e a Arizona State University para construir uma estação espacial, denominada Orbital Reef, que a equipe espera venha a substituir a Estação Espacial Internacional (ISS).

A Sierra Space está desenvolvendo o módulo de habitat para a estação, que inflaria em órbita e abrigaria até 12 pessoas em três andares. Isso, juraram as empresas, “proporcionaria a qualquer pessoa a oportunidade de estabelecer seu próprio endereço em órbita”.

Sierra e Blue Origin não são as únicas empresas que estão tentando construir estações espaciais comerciais. NanoRacks, um empreendimento aeroespacial que ajuda as empresas a voar experimentos científicos e outras cargas úteis para a ISS, anunciou que está fazendo parceria com seu proprietário majoritário, Voyager Space, bem como Lockheed Martin para construir uma estação espacial que terá o nome de StarLab.

Apesar desses esforços, alguns especialistas da indústria espacial estão preocupados que a indústria privada não venha a dispor dos recursos necessários para preparar as estações a tempo de substituir a ISS, cuja vida útil poderá chegar a 2030, mas que já mostra seus sinais de idade após orbitar a Terra por mais de 20 anos.

A NASA solicitou este ano US$ 101 milhões para o programa de desenvolvimento de estações espaciais privadas, mas muitos na indústria espacial acham que esse montante não é suficiente. Ao testemunhar perante o Congresso, p ex-administrador da NASA Jim Bridenstine disse recentemente que será necessário apropriar US$ 2 bilhões anuais para o projeto.

Os novos recursos para a Sierra Space chegam à medida que os investidores olham cada vez mais para o espaço como uma oportunidade de crescimento, após anos de ceticismo sobre um setor que era há muito dominado por governos.

Na última década, os investidores injetaram US$ 200 bilhões em 1.500 empresas espaciais em todo o mundo, de acordo com uma análise feita pela Space Capital, uma firma de investimentos espaciais. Os investimentos em novas empresas espaciais i chegaram a US$ 7,6 bilhões no ano passado, o que representou um aumento de 16% em relação a 2019, de acordo com a firma de consultoria Bryce Space and Technology.

Isso ajudou a impulsionar uma economia espacial global de US$ 447 bilhões, que cresceu 4,4% no ano passado, de acordo com a Space Foundation, um grupo de defesa. Nos últimos 10 anos, a economia espacial cresceu 55%, de acordo com a fundação, que disse que o mercado de produtos e serviços espaciais comerciais está avaliado em US$ 219 bilhões.

A rodada de investimento da Sierra Space foi liderada pela General Atlantic, Coatue e Moore Strategic Ventures, com a participação de fundos e contas administradas pela BlackRock Private Equity Partners, AE Industrial Partners.

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