Problemas e discussões a bordo da estação espacial se repetem

Por Christian Davenport do Washington Post

Enquanto as tensões entre os EUA e a Rússia aumentam no solo, a tripulação de americanos e russos em órbita na Estação Espacial Internacional enfrenta momentos dramáticos juntos.

No ano passado, surgiram alguns vazamentos pequenos, mas teimosamente persistentes. Os disparos errantes de um propulsor de uma espaçonave russa acoplada à estação este ano a fizeram girar de forma tão descontrolada que um diretor de voo da NASA disse que ficou aliviado que os painéis solares não se desligaram. E na semana passada, os controladores terrestres tiveram que manobrar a estação para evitar um pedaço de destroços de um satélite que a China destruiu 14 anos atrás.

Na segunda-feira, a estação espacial mais uma vez enfrentou uma ameaça ameaçadora, desta vez de milhares de pedaços de destroços, espalhados quando a Rússia disparou um míssil que destruiu um satélite morto. No início da manhã de segunda-feira, os detritos daquele ataque estavam sendo arremessados ​​desconfortavelmente perto da estação, como uma saraivada de balas. Mas desta vez não houve tempo para sair do caminho.

Em vez disso, o controle da missão em Houston teve que acordar os astronautas para informá-los de que eles precisavam evacuar a estação espacial e se abrigar dentro de sua espaçonave.

"Bom Dia. Desculpe pela ligação antecipada”, disse o controlador de solo. “Recentemente, fomos informados sobre o rompimento de um satélite e precisamos que vocês comecem a revisar o procedimento de porto seguro.”

Legal, embora com sono, o astronauta da NASA Mark Vande Hei, um coronel aposentado do Exército e veterano da Guerra do Iraque, respondeu calmamente: “Parece bom. Obrigado pelo aviso.”

Os astronautas vestiram seus trajes espaciais, entraram em suas espaçonaves e esperaram pelo pior.

Em órbita, a estação espacial e os destroços estavam viajando a cerca de 28.800 km por hora. Nessa velocidade, até mesmo um pequeno pedaço de entulho pode causar danos enormes. Se os destroços atingissem e rompessem o casco da estação, eles estariam prontos para abandoná-la e voltar para casa, possivelmente deixando a estação de US $ 100 bilhões sem nenhum astronauta a bordo pela primeira vez em 20 anos.

Vande Hei se abrigou com seus companheiros de tripulação, dois cosmonautas russos, Anton Shkaplerov e Pyotr Dubrov, na espaçonave russa Soyuz, enquanto os membros da missão Crew-3 da NASA se amontoavam em sua cápsula SpaceX Dragon.

Felizmente, os destroços não foram encontrados, e os sete viajantes espaciais - quatro americanos, dois russos e um alemão - reentraram na estação, prontos para retomar seu trabalho no laboratório orbital.

Mas os problemas permanecerão por anos, disse Dan Ceperley, fundador e CEO da LeoLabs, uma empresa com sede na Califórnia que rastreia destroços para empresas de satélite. O campo de destroços se estende por mais de um terço do globo e, ao longo das semanas e meses que se seguem, irá abranger toda a Terra, criando o que ele chamou de "cinturão de destroços". À medida que os destroços descem em direção à Terra, muitos deles passarão pela altitude usada não apenas pela Estação Espacial Internacional, mas também pela que está sendo montada pela China.

“Acho que colocaremos alertas de colisão até 2030”, disse ele.

No solo, as tensões entre os Estados Unidos e a Rússia aumentaram. O administrador da NASA, Bill Nelson, chamou a greve de "ultrajante" e "inescrupulosa" e disse que era "inexplicável" que os russos fizessem algo tão imprudente e "perigoso" que pôs em risco a vida não apenas dos americanos na estação, mas também dos russos, também.

Na terça-feira, o Ministério da Defesa da Rússia confirmou a realização de um teste que destruiu um satélite morto que estava em órbita desde 1982. Mas afirmou que o campo de destroços que ele criou nunca representou uma ameaça para a estação espacial. “Os Estados Unidos sabem com certeza que os fragmentos resultantes, em termos de tempo de teste e parâmetros orbitais, não representaram e não representarão uma ameaça para as estações orbitais, espaçonaves e atividades espaciais.”

O ministro das Relações Exteriores, Sergei Lavrov, disse que os EUA afirmam que “a Rússia apresenta riscos às atividades de uso pacífico do espaço sideral é, para dizer o mínimo, hipocrisia”.

O ataque criou uma nuvem de mais de 1.500 fragmentos que podem ser rastreados pela tecnologia dos Estados Unidos, bem como centenas de milhares de fragmentos menores. Eles permanecerão em órbita por muitos anos, continuando a ameaçar não apenas a Estação Espacial Internacional, mas também aquela que a China está montando, além de centenas de satélites comerciais e governamentais em órbita baixa da Terra.

Os astronautas receberam um lembrete de quão pernicioso — e duradouro — os detritos orbitais podem ser na semana passada. Horas antes dos astronautas do Crew-3 decolarem do Kennedy Space Center, na Flórida, no foguete Falcon 9 da SpaceX, a estação teve que manobrar para evitar um pedaço de entulho que sobrou de 2007, quando a China atingiu um satélite meteorológico morto com um míssil, criando um campo de destroços com mais de 3.000 objetos . No ano passado, a estação espacial teve que se mover pelo menos três vezes para evitar escombros, e às vezes é atingida, como quando algo colidiu com a estação e quebrou uma janela.

Em julho, os propulsores de um módulo russo recém-instalado dispararam inesperadamente, levando a estação a um passeio selvagem. Ele girou uma vez e meia e acabou de cabeça para baixo antes que as tripulações pudessem consertar o navio do tamanho de um campo de futebol. Mas, enquanto isso, as tripulações foram evacuadas para suas espaçonaves, caso precisassem abandonar a estação.

“As equipes de solo realmente trabalharam muito para garantir que estivéssemos na postura mais segura possível”, disse recentemente o astronauta da NASA R. Shane Kimbrough. “Na verdade, estávamos na cápsula do Dragão para o caso de algo realmente ruim acontecer. Estávamos prontos para ir e desencaixar, se necessário. Claro que não foi, felizmente.”

A NASA disse que a tripulação nunca esteve em perigo, mas depois Zebulon Scoville, um diretor de voo da NASA, escreveu no Twitter que nunca “teve que declarar emergência de uma nave espacial até agora” e que nunca “ficou tão feliz em ver todos os painéis solares+radiadores ainda instalados.”


Então, no mês passado, a estação foi novamente inclinada para fora de posição durante o teste de disparo dos propulsores de uma espaçonave russa que estava acoplada à estação. O teste deveria ter chegado ao fim, mas o propulsor continuou disparando inesperadamente, disseram funcionários da NASA.

As equipes de terra lutaram para obter o controle, enquanto as equipes em Houston e na Rússia emitiam instruções e avisos aos astronautas a bordo da estação sobre como, mais uma vez, a estação estava sendo forçada a sair do curso. Demorou cerca de 30 minutos para que os controladores de voo recuperassem o controle.

Nelson disse que uma delegação de altos funcionários da NASA esteve na Rússia esta semana para se encontrar com Dmitry Rogozin, chefe da agência espacial russa. Esperava-se que o ataque do míssil ocorresse, mas um porta-voz da NASA não respondeu imediatamente aos pedidos de comentário sobre o que foi discutido.

No Twitter na terça-feira, Rogozin escreveu que falou com Nelson e que eles discutiram como garantir a segurança de suas tripulações na estação. Nelson respondeu no Twitter , dizendo que expressou sua “consternação com o perigo que nossos astronautas e cosmonautas continuam a enfrentar na Estação Espacial Internacional”.

Apesar da crescente tensão geopolítica, os astronautas a bordo da estação continuam seu trabalho, se dando bem mesmo quando seus superiores não conseguem. Sempre foi assim.

Bill Shepherd, um SEAL da Marinha dos EUA, e Yuri Gidzenko, um piloto de caça da força aérea da União Soviética, estavam entre os primeiros tripulantes a viver na estação espacial. Durante a Guerra Fria, eles foram treinados para matar uns aos outros, mas logo no início de sua viagem ao espaço, eles se encontraram perto da janela, maravilhados com a Terra abaixo.

Quando eles passaram por um dos postos militares de Gidzenko, ele apontou para Shepherd. “Eu estava estacionado aqui”, Shepherd lembra que ele disse durante uma recente reunião virtual para comemorar o 20º aniversário .

O mundo girou e, “meia órbita depois”, foi a vez de Shepherd: “Eu era um SEAL da Marinha e estávamos aqui, aqui e aqui”.

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