O Facebook é mais fraco do que sabíamos

Na opinião de The Wall Street Journal, documentos valiosos vazados sugerem que os melhores dias do Facebook já se foram

Por Kevin Roose do New York Times

Uma maneira possível de ler “The Facebook Files”, a excelente série de relatórios do The Wall Street Journal com base em pesquisas internas que vazaram no Facebook, é como uma história sobre um rolo compressor imparável que destrói a sociedade a caminho do banco.

A série expôs evidências contundentes de que o Facebook tem um sistema judiciário de duas camadas, que sabia que o Instagram estava deteriorando os problemas de imagem corporal entre as meninas e que tinha um problema de desinformação sobre vacinas maior do que deixava transparecer, entre outras questões. E seria fácil sair pensando que o Facebook é terrivelmente poderoso e só pode ser prejudicado com uma intervenção governamental agressiva.

Mas há outra maneira de ler a série, e é a interpretação que reverberou mais alto dentro do meu cérebro conforme cada nova parcela pousava.

Que é: o Facebook está com problemas.

Nada de problemas financeiros ou legais, ou mesmo de senadores gritando com Mark Zuckerberg. Estou falando de uma espécie de declínio lento e constante que qualquer pessoa que já viu uma empresa moribunda de perto pode reconhecer. É uma nuvem de pavor existencial que paira sobre uma organização cujos melhores dias estão atrás dela, influenciando todas as prioridades gerenciais e decisões de produto e levando a tentativas cada vez mais desesperadas de encontrar uma saída. Esse tipo de declínio não é necessariamente visível de fora, mas os insiders veem uma centena de pequenos e inquietantes sinais disso todos os dias - o crescimento de hostilidades contra o usuário, pivôs frenéticos, paranoia executiva, e desgaste gradual de colegas talentosos.

Tornou-se moda entre os críticos do Facebook enfatizar o tamanho e o domínio da empresa e, ao mesmo tempo, contornar seus erros. Em uma audiência no Senado na quinta-feira, legisladores interrogaram a Sra. Antigone Davis, chefe global de segurança do Facebook, com perguntas sobre o design de produto viciante da empresa e a influência que tem sobre seus bilhões de usuários. Muitas das perguntas para a Sra. Davis eram hostis, mas como na maioria das audiências da Big Tech, havia um tipo estranho de deferência no ar, como se os legisladores estivessem perguntando: Ei, Godzilla, por favor, pare de pisar em Tóquio?

Mas se esses documentos vazados provaram alguma coisa, é como o Facebook não se parece com o Godzilla. Os documentos, compartilhados com o The Journal por Frances Haugen, uma ex-gerente de produto do Facebook, revelam uma empresa preocupada com a perda de poder e de influência, não ganhando, com suas próprias pesquisas mostrando que muitos de seus produtos não estão prosperando organicamente. Em vez disso, ele vai cada vez mais longe para melhorar sua imagem tóxica e impedir que os usuários abandonem seus aplicativos em favor de alternativas mais atraentes.

Você pode ver essa vulnerabilidade em exibição em uma parte da série do The Wall Street Journal que foi lançada na semana passada. O artigo, que citou uma pesquisa interna do Facebook, revelou que a empresa tem traçado estratégias sobre como se promover para crianças, referindo-se aos pré-adolescentes como um "público valioso, mas inexplorado". O artigo continha muito material para indignação, incluindo uma apresentação na qual os pesquisadores do Facebook perguntaram se havia “uma maneira de aproveitar as datas de jogos para impulsionar a divulgação e/ou o crescimento entre as crianças?”

É uma pergunta que parece maluca, mas também é reveladora. Um aplicativo de mídia social confiante e próspero precisaria “aproveitar os encontros” ou inventar estratégias de crescimento elaboradas voltadas para crianças de 10 anos? A pergunta que se faz é esta: Se o Facebook fosse tão incontrolável, ele realmente estaria se promovendo para adolescentes como um “treinador de adultos para a vida” (“Life Coach for Adulting?”) — e por favor, leiam isso na voz de Steve Buscemi: “Como vão vocês, colegas?”

A verdade é que a ânsia do Facebook em conquistar usuários jovens é menos para dominar um novo mercado e mais para evitar a irrelevância. O uso do Facebook entre adolescentes nos Estados Unidos vem diminuindo há anos e deve despencar ainda mais em breve - pesquisadores internos previram que o uso diário diminuiria 45 por cento até 2023. Os pesquisadores também revelaram que o Instagram, cujo crescimento compensou o declínio do interesse no Facebook. O aplicativo principal há anos está perdendo participação de mercado para rivais de crescimento mais rápido, como o TikTok, e os usuários mais jovens não estão postando tanto conteúdo como antes.

“Facebook é para idosos” foi o veredicto brutal de um menino de 11 anos aos pesquisadores da empresa, segundo documentos internos.

Uma boa maneira de pensar sobre os problemas do Facebook é que eles vêm em dois sabores principais: problemas causados por ter muitos usuários e problemas causados por ter poucos dos tipos de usuários que deseja — criadores de cultura, criadores de tendências, jovens cobiçados pelo anunciante Americano.

Os arquivos do Facebook contêm evidências de ambos os tipos. Uma edição, por exemplo, examinou as tentativas fracassadas da empresa de impedir atividades criminosas e abusos de direitos humanos no mundo em desenvolvimento — um problema agravado pelo hábito do Facebook de se expandir para países onde tem poucos funcionários e pouca experiência local.

Mas esse tipo de problema pode ser corrigido, ou pelo menos melhorado, com recursos e foco suficientes. O segundo tipo de problema — quando os formadores de opinião abandonam suas plataformas em massa — é aquele que o mata. E parece ser o que mais preocupa os executivos do Facebook.

Veja o terceiro artigo da série do The Wall Street Journal, que revelou como a decisão do Facebook em 2018 de mudar seu algoritmo de feed de notícias para enfatizar “interações sociais significativas” gerou um aumento de indignação e raiva.

A mudança de algoritmo foi retratada na época como um impulso nobre para conversas mais saudáveis. Mas relatórios internos revelaram que foi uma tentativa de reverter um declínio de anos no envolvimento do usuário.

As curtidas, compartilhamentos e comentários na plataforma estavam caindo, assim como uma métrica chamada “transmissões originais”. Os executivos tentaram reverter o declínio reajustando o algoritmo do Feed de notícias para promover conteúdo que gerou muitos comentários e reações, o que acabou significando, aproximadamente, “conteúdo que deixa as pessoas muito irritadas”.

“Proteger nossa comunidade é mais importante do que maximizar nossos lucros”, disse Joe Osborne, porta-voz do Facebook. “Dizer que fechamos os olhos ao feedback ignora esses investimentos, incluindo as 40.000 pessoas que trabalham com segurança e proteção no Facebook e nosso investimento de US$ 13 bilhões desde 2016.”

É muito cedo para declarar o Facebook morto. O preço das ações da empresa subiu quase 30 por cento no ano passado, impulsionado pela forte receita de publicidade e um pico no uso de alguns produtos durante a pandemia. O Facebook ainda está crescendo em países fora dos Estados Unidos e pode ter sucesso lá mesmo se tropeçar internamente. E a empresa investiu pesadamente em iniciativas mais recentes, como produtos de realidade aumentada e virtual, que podem virar a maré se forem bem-sucedidas.

Mas a pesquisa do Facebook conta uma história clara, e não é feliz. Seus usuários mais jovens estão migrando para o Snapchat e TikTok, e os usuários mais velhos estão postando memes antivacinas e discutindo sobre política. Alguns produtos do Facebook estão diminuindo ativamente, enquanto outros estão apenas deixando seus usuários irritados ou constrangidos.

O declínio da relevância do Facebook com os jovens não deve necessariamente deixar seus críticos otimistas. A história nos ensina que as redes sociais raramente envelhecem com elegância e que as empresas de tecnologia podem causar muitos danos durante sua queda. (Estou pensando no MySpace, que ficou cada vez mais decadente e cheio de spam à medida que se tornou uma cidade fantasma e acabou vendendo dados de seus usuários para empresas de publicidade. Mas você pode encontrar histórias igualmente ignóbeis nos anais da maioria dos aplicativos falidos.) Os próximos anos do Facebook podem ser mais feios do que os últimos, especialmente se ele decidir reduzir sua pesquisa interna e esforços de integridade após os vazamentos.

Nada disso quer dizer que o Facebook não seja poderoso, que não deva ser regulamentado ou que suas ações não mereçam escrutínio. Pode ser ao mesmo tempo verdade que o Facebook está em declínio e que ainda é uma das empresas mais influentes da história, com a capacidade de moldar a política e a cultura em todo o mundo.

Mas não devemos confundir defensividade com paranoia saudável, ou confundir o agitar desesperado de uma plataforma com uma demonstração de força. Godzilla acabou morrendo, e como os Arquivos do Facebook deixam claro, o Facebook também começa a morrer.

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