Facebook é criticado por esconder como seus produtos podem prejudicar as crianças

Cristiano Lima do Washington Post

A audiência vem na esteira de uma reportagem explosiva afirmando que o Facebook minimizou o quão tóxico o Instagram é para meninas adolescentes

Os senadores acusaram o Facebook de evitar perguntas e enterrar pesquisas internas sobre como seus produtos podem prejudicar as crianças, prometendo investigar mais a gigante da tecnologia durante confrontos acalorados com o chefe de segurança da empresa em uma audiência no Congresso na quinta-feira.

A sessão vem dias depois que uma série explosiva de relatórios do Wall Street Journal revelou que a própria pesquisa interna do Facebook descobriu que meninas adolescentes relataram que o Instagram piorou seus problemas de imagem corporal.

O senador Richard Blumenthal ouve Antigone Davis do Facebook, não retratado, testemunhar perante uma subcomissão do Senado em 30 de setembro. (Tom Brenner / Pool / Reuters)

As descobertas deram início a uma avaliação em Washington sobre como os serviços do gigante da tecnologia afetam a saúde mental das crianças, galvanizando um grupo bipartidário de legisladores na censura à empresa e estimulando uma investigação do Congresso sobre sua própria pesquisa. Os legisladores dizem que obtiveram os documentos de um denunciante do Facebook que deve testemunhar perante o Congresso na próxima semana.

O Facebook passou à ofensiva desde o lançamento da série, alegando que o Journal descaracterizou suas descobertas. Na audiência, a executiva do Facebook, Antigone Davis, argumentou que a pesquisa da empresa mostrou de fato que as meninas adolescentes que lutam com problemas de saúde mental relataram que acharam o Instagram mais útil do que não.


“Agora, isso não significa que aqueles que não são importantes para nós”, disse ela enquanto testemunhava remotamente de Washington, DC, diante de um painel do Comitê de Comércio do Senado. “Na verdade, é por isso que fazemos essa pesquisa.”

Mas os legisladores contestaram repetidamente as afirmações do executivo e desafiaram a empresa a se comprometer a divulgar todas as suas descobertas e a apoiar os esforços legislativos que visam aumentar a segurança das crianças.

“O Facebook conhece as consequências destrutivas que o design e os algoritmos do Instagram estão tendo sobre nossos jovens e nossa sociedade, mas rotineiramente prioriza seu próprio crescimento rápido em detrimento da segurança básica para nossos filhos”, disse o senador Richard Blumenthal (D-Conn.), cujo subcomitê de proteção ao consumidor convocou a sessão.

Blumenthal disse que “o Facebook evitou, enganou e enganou” o público sobre como seus produtos afetam os consumidores, uma crítica ecoada por legisladores em todo o painel.

Na véspera da audiência, o Facebook divulgou uma parte fortemente comentada de sua própria pesquisa sobre a segurança das crianças que minimizou algumas das descobertas. O Journal publicou os relatórios completos da pesquisa na noite de quarta-feira, livre de anotações.

Mas os legisladores presentes na sessão atacaram a empresa por se recusar a se comprometer a tornar suas descobertas completas disponíveis ao público. O senador Ben Ray Luján pressionou Davis a divulgar os dados por trás da pesquisa interna “para permitir uma análise independente”.

Davis disse que a empresa está “procurando lançar pesquisas adicionais” e formas de aumentar a transparência na empresa, mas não fez a promessa.
“Com todo o respeito por você, a palavra transparência é fácil de usar”, disse Blumenthal em resposta. “É difícil de fazer e até agora não há nada do que você disse que indique que a divulgação dessas descobertas ... será disponibilizada.”

O senador Ted Cruz (Texas), um importante crítico republicano do Facebook, acusou a empresa de “escolher” quais dados divulgar.
O Facebook tem enfrentado críticas severas de defensores da segurança infantil e membros do Congresso sobre seus planos de lançar uma versão separada do Instagram sob medida para crianças, com legisladores pedindo à empresa que desista dos planos por completo. E esse coro só cresceu depois da série do Wall Street Journal, com senadores questionando a empresa sobre os planos na quinta-feira.

A gigante da tecnologia anunciou esta semana que estava “interrompendo” os planos de lançar o produto para resolver essas preocupações. Mas Davis defendeu os planos por trás do produto, argumentando que crianças e adolescentes “já estão online” e que desenvolver um aplicativo separado dá aos pais mais oportunidades de protegê-los dos danos online.

“Acreditamos que é melhor para os pais ter a opção de dar aos adolescentes acesso a uma versão do Instagram projetada para eles, onde os pais podem supervisionar e gerenciar sua experiência do que fazê-los mentir sobre sua idade para acessar uma plataforma que não foi construída para eles”, disse Davis.

Mas a "pausa" não diminuiu a ira dos legisladores no Capitólio, que continuaram a pressionar a empresa para arquivar os planos e regulamentar mais rigidamente para proteger as crianças enquanto navegam na web.

O senador Edward J. Markey (D-Mass.), que liderou os esforços para expandir as proteções federais para a privacidade on-line de crianças, pediu a Davis que se comprometesse a não lançar nenhum produto novo que hospedasse marketing de influenciador voltado para crianças.

Davis não respondeu diretamente, mas disse que um dos produtos do Facebook, o Messenger Kids, não exibe anúncios para crianças.

“Não é aceitável que você não tenha respostas para essas perguntas agora”, disse ele. “Estes são os problemas óbvios que existem.”

Mais tarde, Markey perguntou a Davis se a empresa se comprometeria a apoiar sua legislação para expandir as restrições às empresas que visam crianças com anúncios e plataformas que ampliam conteúdo nocivo para crianças.
Depois que Davis se recusou a assumir o compromisso, Markey acusou a empresa de ofuscar. “Eu simplesmente sinto que o atraso e a ofuscação são a estratégia legislativa do Facebook.”

Blumenthal disse que o comitê pode tentar intimar o Facebook para obter as conclusões completas se não divulgá-las voluntariamente. “Essa é uma questão que podemos discutir se a empresa não for mais cooperativa”, disse ele a repórteres após a sessão.

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