À lista de lugares que testam carros sem motorista, adicione Las Vegas

Por Dalvin Brown, do Washington Post

A lista de empresas que testam carros autônomos nas estradas americanas está ficando mais longa. Na segunda-feira, a start-up de tecnologia automotiva Motional revelou que seus veículos estão circulando pelas ruas de Las Vegas este mês sem um motorista ao volante. A empresa, uma joint venture entre a Hyundai Motor Group, a Kia Motors e a empresa de software de condução Aptiv, quer lançar uma frota generalizada de robotáxis nos próximos três anos.

Mas primeiro ela precisava mostrar que seus carros, equipados com equipamentos de radar e sensores, poderiam circular com segurança em cruzamentos, curvas e interações com outros veículos na estrada.A Motional encomendou à TÜV SÜD, uma casa internacional de testes de tecnologia, para avaliar como seus carros se saíram durante essas situações.

Karl Iagnemma, presidente e CEO da Motional, disse que os moradores de Las Vegas que encontram os carros de teste na rua não teriam razão para saber que estavam testemunhando um veículo sem motorista. "Para um estranho, era simplesmente outro carro, seguindo corretamente as regras da estrada", disse ele.

Embora os carros autônomos possam ter limitações, os defensores das opções de mobilidade de condução autônoma dizem que a tecnologia torna as estradas mais seguras. A ideia é que os carros automatizados possam responder melhor às condições de risco da estrada, eliminar o erro do motorista humano e reduzir o congestionamento, melhorando o fluxo de tráfego. Em um mundo consciente da pandemia, carros sem motorista são apontados como uma nova abordagem ao distanciamento social.

"Sabemos que a tecnologia sem motorista pode reduzir drasticamente o erro humano em nossas estradas e salvar milhões de vidas — mas para que esse potencial se torne realidade, você deve confiar e adotá-lo", disse Iagnemma.

Motional é um projeto de US$ 4 bilhões apoiado pela Hyundai destinado a desenvolver e comercializar carros "Nível 4" — veículos autônomos que realizam todas as tarefas de condução. Hyundai e Kia anunciaram a formação da empresa em março de 2020. As montadoras contribuíram coletivamente com US$ 1,6 bilhão em dinheiro e US$ 400 milhões em pesquisa para lançar a empresa.

A Aptiv, com sede em Dublin, contribui com sua tecnologia de condução autônoma e possui 50% do empreendimento.

A Motional não disse quantos carros participaram dos testes de Las Vegas, mas disse em seu comunicado que "múltiplos" veículos autônomos foram usados em rotas que incluíam vias públicas e percursos fechados. Durante os testes, os veículos perceberam e responderam a veículos, ciclistas e pedestres conduzidos por humanos, informou a empresa. Alguns testes foram concluídos com um operador de segurança no carro; outros foram completados sem ninguém.

A TÜV SÜD da Alemanha finalmente endossou os veículos da Motional, desde que haja um operador de segurança no banco do passageiro. Nevada adotou o projeto em novembro.

Fora de Nevada, a Motional opera veículos em Pittsburgh e Santa Monica, Califórnia. A start-up está sediada em Boston.

A empresa de mobilidade autônoma é a mais recente de uma lista crescente de empresas para pilotar carros de passeio sem motoristas em vias públicas.

No mês passado, a gigante chinesa de buscas Baidu recebeu uma permissão da Califórnia para testar veículos sem ninguém ao volante. Foi a sexta empresa a fazê-lo no estado.

No ano passado, o Walmart fez uma parceria com a empresa de IA Gatik para pilotar veículos de condução autônoma no Arkansas. A operação está se expandindo este ano.

A Waymo, dona da Alphabet, e a General Motors' Cruise iniciaram empreendimentos semelhantes de condução autônoma. Testar carros autônomos em vias públicas não é à prova de falhas. Na verdade, um motorista de segurança que andava em um dos veículos autônomos da Uber atropelou e matou um pedestre em Tempe, Arizona, em 2018. Uma investigação do Conselho Nacional de Segurança nos Transportes descobriu que o erro humano era o culpado. O operador foi acusado de homicídio negligente.

A Motional diz que seus carros navegaram por "milhares de cenários desafiadores" e registraram "incidentes de zero falhas". A empresa tem planos para uma experiência generalizada de compartilhamento de passeios comerciais, onde as pessoas podem ser pegas e deixadas por carros autônomos.

A Motional planeja lançar esse tipo de serviço em vários mercados em 2023 através de uma parceria com a Lyft. Enquanto isso, está colaborando com o serviço de carona Via em uma implantação em menor escala de robotáxis compartilhados disponíveis ao público. O mercado de lançamento ainda não foi anunciado, mas a Motional espera que comece ainda este ano.

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