Bilionários americanos competem para fazer do espaço a próxima fronteira de negócios

Jasper Jolly - The Guardian

Os avanços tecnológicos significam que levar humanos para brincar entre as estrelas é apenas um dos objetivos de Jeff Bezos, Elon Musk e uma série de investidores ansiosos.

No ano que vem, Jeff Bezos, a primeira pessoa a liderar uma empresa do nada a uma avaliação de trilhões de dólares, deixará o cargo de chefe da Amazon. Mas como você esperaria de um multimilionário em tecnologia, seus olhos estão voltados para um prêmio potencialmente maior: o espaço sideral. Bezos dedicará mais tempo a uma corrida espacial entre rivais empreendedores que esperam expandir as fronteiras da sociedade - e do comércio - além do planeta Terra.

Tendo completado sua 14ª missão no mês passado - carregando com sucesso um manequim, “Mannequin Skywalker” , para o espaço - a empresa espacial de Bezos, Blue Origin, acredita que viagens relativamente baratas para humanos não estão longe. Isso finalmente traria um retorno sobre os US $ 1 bilhão de ações da Amazon que Bezos tem de vender anualmente para financiá-las. Blue Origin foi um dos quatro projetos sinalizados pelo chefe da Amazon como prováveis destinatários de sua atenção agora, ao lado do jornal Washington Post , seu fundo de caridade no primeiro dia e o fundo ambiental da Terra.

“Nunca tive tanta energia e não se trata de me aposentar. Estou muito entusiasmado com o impacto que acho que essas organizações podem ter ”, disse Bezos, que está se tornando presidente executivo da Amazon.

Mas a competição na estratosfera será tão dura quanto no varejo. A SpaceX do rival bilionário Elon Musk está indiscutivelmente à frente da Blue Origin. Apesar de um voo do protótipo na semana passada que terminou em um acidente violento , a SpaceX já é capaz de reutilizar seus foguetes Falcon 9. Musk (sabe fazer e às vezes quebrar promessas ousadas) pretende voar para Marte já em 2024.

Já havia ocorrido uma revolução do setor privado na indústria espacial, à medida que o entusiasmo do governo dos Estados Unidos por grandes gastos diminuía. As empresas comerciais agora respondem por cerca de 80% da indústria espacial global de US $ 424 bilhões, de acordo com o professor Loizos Heracleous, da Warwick Business School, que escreveu extensivamente sobre o negócio espacial.

A maior parte da indústria está focada em TI, mas os especialistas acreditam que os esforços dos bilionários estão prestes a inaugurar uma nova era, com o início do turismo espacial, manufatura e muito mais. O cofundador do Google, Larry Page, apoiou a Planetary Resources, uma startup que espera alcançar os asteróides.

Aos olhos de muitos estará em atraso. Sir Richard Branson previu que a Virgin Galactic, a empresa de turismo espacial que ele fundou, voaria pela primeira vez no espaço em 2009. No entanto, apesar do fracasso inicial e de um acidente fatal em 2014 , analistas do UBS dizem que a Virgin Galactic oferecerá em 2021 “o único caminho para consumidores ganhem entrada no clube de astronautas [aproximadamente] de 560 membros nos próximos cinco anos ”.

A tecnologia mais barata — como se fosse um “cubosat”, do tamanho de um pão — significa que mais competidores podem voltar seus olhos para o céu. Uma onda global de investidores em busca de lucros liberou uma onda de dinheiro fácil, grande parte deles por meio de empresas de aquisição de propósito espacial (Spacs) — veículos de “cheque em branco” — que levantam dinheiro em bolsas de valores antes de audaciosamente procurar investimentos.



Um foguete Blue Origin decola de sua plataforma de lançamento no Texas. Fotografia: AP

As Spacs deixaram alguns investidores nervosos quanto ao dinheiro fácil demais, mas eles estão gerando recursos. A Astra, uma empresa de foguetes com sede na Califórnia, fundada por um ex-diretor de tecnologia da NASA, anunciou na semana passada que usaria uma fusão com a Spac para lançar suas ações na bolsa Nasdaq, com uma avaliação inicial de US$ 2,1 bilhões. A Momentus, empresa que visa ao transporte de “última milha” no espaço, anunciou em outubro passado que também seguiria a rota da Spac, por uma avaliação de bilhões de dólares.

O total da indústria espacial pode crescer US $ 1 trilhão na próxima década, de acordo com Ron Epstein, analista aeroespacial do Bank of America Merrill Lynch. Ele vê um ponto de viragem à medida que melhorias tecnológicas e capital se combinam, tornando o turismo espacial e a manufatura no espaço — de estações espaciais ou mesmo produtos farmacêuticos — cada vez mais viáveis. Os investidores abastados estavam desempenhando um papel semelhante ao dos antecessores que ajudaram a indústria aeroespacial a crescer e se tornar uma indústria global, disse ele.

Viajar no espaço é arriscado e imprevisível, mas esse é o preço para expandir as fronteiras da tecnologia e da humanidade, diz o Professor Loizos Heracleous.

Heracleous concorda: “Acidentes para a SpaceX e outros participantes comerciais mostram que a navegação espacial (ainda) é imprevisível e perigosa. Mas este é o preço para resolver desafios e expandir as fronteiras da tecnologia e, em última análise, da humanidade.” No entanto, ainda é um negócio inerentemente arriscado. Alok Sharma, o então secretário de negócios dos EUA no ano passado, teve que ignorar os avisos por escrito de seu alto funcionário público de que o governo do Reino Unido poderia perder tudo ao investir 400 milhões de libras na OneWeb, uma empresa de satélite falida, mas potencialmente promissora.

Os governos ainda estão envolvidos

A missão de levar a primeira mulher à Lua até 2024 parece ser um dos poucos legados de Donald Trump. O governo de Joe Biden disse na semana passada que continuaria com o programa.

A SpaceX e a Blue Origin já estão trabalhando em projetos de naves lunares sob contratos concedidos no ano passado pela NASA por quase US $ 1 bilhão, ao lado da Dynetics, subsidiária da empreiteira de defesa Leidos. Esses contratos cobriram apenas 10 meses de trabalho: a NASA deve avaliar os esforços de cada uma das empresas neste mês, antes de uma missão de teste com apenas uma delas.

Levar pessoas à Lua e além é uma parte fundamental das visões de Musk e Bezos, que podem beirar o apocalipse. Bezos falou em 2019 sobre um trilhão de humanos povoando o sistema solar, muito além dos recursos da Terra. Musk deixou clara sua convicção de que uma colônia em Marte poderia salvar a Humanidade. Essa visão é fortemente criticada por alguns ambientalistas, que argumentam que devemos nos concentrar em respeitar os limites do planeta que já habitamos.

No entanto, a esperança para a indústria espacial é que, ao reduzir o custo do acesso ao espaço, essa corrida bilionária possa ter benefícios ainda desconhecidos para o mundo, mesmo com a ameaça existencial da crise climática.

Jim Cantrell, que trabalhou com Musk na SpaceX em seus primeiros dias, criando foguetes, disse que o sucesso da empresa tornou mais fácil o lançamento de outros projetos espaciais. Isso inclui sua mais recente empresa, a Phantom Space, que visa a reduzir os custos de lançamento de pequenos foguetes de produção em massa.

Cantrell disse que o acesso mais barato ao espaço deu início a algo como a "economia do Novo Mundo" que se seguiu à descoberta da América: "É tão grande que ultrapassa os limites da imaginação."


Elon Musk diz que colonizar Marte pode ser a salvação da humanidade. Fotografia: Getty Images

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