ENIAC, o primeiro computador, nasceu em 1946

Por Ethevaldo Siqueira

O mundo poderia considerar o dia 14 de fevereiro de 1946 como uma data histórica para a revolução digital. Foi naquele dia que a Universidade da Pensilvânia apresentou o ENIAC (Electronic Numerical Integrator and Computer), primeiro computador eletrônico do mundo, que já operava desde novembro de 1945.

Com suas 18 mil válvulas, o ENIAC produzia um calor insuportável. Para refrigerar a máquina e o ambiente, são necessários os mesmos quilowatts consumidos por uma cidade de 5 mil habitantes. Seu custo: cerca de US$ 500 mil – ou quase US$ 1 bilhão de 2007.

O ENIAC foi projetado e construído com o objetivo inicial de calcular as tábuas de tiro de artilharia para a Marinha americana para o Laboratório de Pesquisas Balísticas dos Estados Unidos. Os primeiros problemas resolvidos pelo computador eram relacionados ao projeto da bomba de hidrogênio.

Seus construtores foram os cientistas J. Mauchly e Eckert na Universidade da Pensilvânia. As características básicas do ENIAC, dos seus circuitos e conceitos permaneceriam praticamente as mesmas até computadores modernos. Em 29 de julho de 1947, depois de reformado e de ter ampliada sua memória, o ENIAC voltou a funcionar e permaneceu em operação contínua até 2 de outubro de 1955.

Por que construir essa super máquina? Durante a Segunda Guerra Mundial, o exército americano necessitava urgentemente de tabelas de artilharia para configurar as suas armas. Sem o ENIAC, as tabelas de artilharia eram feitas por vários matemáticos, ou, como eram conhecidos naquela época, computadores (humanos). Curiosamente, essas pessoas eram, em sua maioria, mulheres matemáticas com essa habilidade incomum: fazer cálculos com grande rapidez.

O grande problema era que durante a Segunda Guerra Mundial, os Estados Unidos tinham que produzir muitas armas, e as tabelas de artilharia feitas pelas mulheres matemáticas, verdadeiros computadores humanos, demoravam muito para ficarem prontas, como o exército americano necessitava urgentemente destas tabelas, surgiu então, a necessidade de se ter uma máquina que fizesse o trabalho dos computadores humanos em menos tempo, ou seja, o ENIAC.

O primeiro computador pesava cerca de 30 toneladas e ocupava uma sala inteira de 10x15 m, ele era tão grande que tinha de ser disposto em U com três painéis sobre rodas, para que os operadores pudessem se mover em torno dele. Foram gastos cerca de $500.000 (quinhentos mil dólares) da época em sua construção.

Quando em operação, outrora complexos cálculos de balística passaram a realizar–se em alucinantes 30 segundos, com as calculadoras manuais que até aí se usavam levava 12 horas para se obter o mesmo resultado.

O centro de processamento tinha uma estrutura muito similar à dos processadores mais básicos que atualmente utilizamos em nossas calculadoras de bolso. Havia nele 20 registros de dez dígitos cada, onde se podiam efetuar somas, subtrações, multiplicações, divisões e raízes quadradas.

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